25 años sufriendo de ‘mal de altura’



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Muchos de los escaladores que intentaron llegar a la cima en 1996. En la fila inferior, Krakauer es el tercero por la izquierda.
Muchos de los escaladores que intentaron llegar a la cima en 1996. En la fila inferior, Krakauer es el tercero por la izquierda.

Cada una de las 291 muertes registradas en el Everest, desde su primera ascensión en 1953, constituye una tragedia de incalculable magnitud para quienes lo rodean, ya que es anecdótica para el público en general. Sin embargo, la cadena de hechos ocurridos entre el 10 y el 11 de mayo de 1996, hace 25 años, en el techo del planeta (8.848 metros) pertenece a la memoria colectiva, dos días en los que perdieron la vida. lado sur de la montaña y tres más en el lado norte. Ha pasado ya un cuarto de siglo desde una catástrofe bautizada en mayúsculas como la Gran Tragedia, aunque no es la más sangrienta de la historia de la montaña, ni mucho menos la última de similares características, pero es la más conocida gracias a la más vendido Vertigo, firmado por el periodista y montañista estadounidense Jon Krakauer. La avalancha de bloques de hielo que mató a 16 trabajadores sherpas en 2014 en Khumbu Waterfall, la puerta de entrada al Everest, no merecerá una película de Hollywood o los libros más vendidos. Incluso la aberración de un atasco monumental por encima de los 8.700 metros en 2019 parece haberse superado: allí, en la fila para subir a la cima, murieron nueve personas.

Hace 25 años, los analistas de la mencionada tragedia señalaron un par de factores como los principales desencadenantes de la muerte a cámara lenta de ocho escaladores envueltos en una violenta tormenta: se decía que la fiebre pico y la comercialización excesiva de la montaña precipitaron una carnicería evitable. Pero fue el proceso de toma de decisiones equivocado de los guías que lideraban las expediciones lo que creó un cóctel desastroso. Un cuarto de siglo después, ambos factores no solo no se han corregido, sino que han alcanzado límites insostenibles.

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Lejos de disuadir a los novatos, el interés en el Everest se disparó debido al trabajo de Krakauer. En consecuencia, la solicitud de colarse en la codiciada cumbre se ha acelerado y con ella la comercialización de la montaña: si en 1996 agencias occidentales como Mountain Madness o Adventure Consultants gestionaban su cartera de clientes al completo, ahora son las agencias de Nepal las que han detectado. una actividad que están dispuestos a exprimir hasta sus últimas consecuencias. Sin dificultades económicas, en el lado norte o chino del Everest el gobierno ha prohibido la visita de expediciones no locales esta temporada, en contraste con el récord de solicitantes extranjeros registrado al pie de la montaña en el lado nepalí: 408, que prevé para un tránsito por sus pistas de unas 1.000 personas entre clientes y sus guías de etnia sherpa.

En 1996, las expediciones que habían atacado la cumbre en la madrugada del 10 al 11 de mayo habían logrado los informes meteorológicos que anunciaban la llegada del mal tiempo. A pesar de esto, 34 escaladores intentaron llegar a la cima ese día. El 23 de mayo de 2019, un total de 354 se deslizaron hacia la cima, como si el interés por el icónico pico se multiplicara por 10. Entonces, algunos grupos pudieron ver una amenaza en el pronóstico del tiempo y renunciaron, pero los que no lo hicieron ‘ t. lo hicieron y se vieron inmersos en un drama en el que buena parte de sus creadores eran también sus héroes. Seguirlo bajo la amenaza de un cambio repentino de clima fue el primer error. El segundo tuvo que ver con la ausencia de cuerdas fijas en dos puntos clave: El Balcón (8.350 metros) y Hillary Step (8.750 metros). No había cuerdas porque la tarea de tenderlas se asignó a solo dos sherpas. Uno de ellos perdió mucho tiempo sin ser un cliente elegante y el otro no quería realizar todo el trabajo solo. Hoy en día, un equipo de hasta 25 sherpas se encarga de tender cuerdas fijas desde el campamento base hasta la cima. Esta circunstancia retrasó varias horas el tiempo establecido, aumentó el consumo de oxígeno artificial y el agotamiento de todos los involucrados: muchos de ellos llegaron a la cumbre pasadas las dos de la tarde, hora pactada para regresar con o sin. En el momento en que comenzaron la tormenta no solo ya tenían la tormenta descendiendo, sino que su condición física había empeorado exageradamente.

Ese día, el guía de Mountain Madness, Anatoly Boukreev, fue el primero en llegar a la cima, después de ayudar a colocar cuerdas fijas. Allí permaneció una hora y media, atendiendo a los clientes. Lo extraño es que subió del campamento 4 (7900 metros) y regresó a este punto sin acompañar a sus clientes y sin usar oxígeno artificial. Boukreev era un escalador muy fuerte pero no un guía profesional y creía que cualquiera que aspirara al Everest debería ser un escalador autónomo. Su actuación ese día lo convirtió en objeto de críticas por el libro. Vertigo: necesitabas un villano en esa película de terror y el kazajo pagó una buena parte de los platos rotos. Sin embargo, en las primeras horas del 10 y 11 de mayo, el único que arriesgó su vida en la tormenta para salvar la vida de tres clientes varados en tierra de nadie fue él. Hoy en día es inconcebible que un cliente viaje sin la sombra de su guía. De hecho, hay clientes que suben apoyados por tres guías que los maniobran sobre cuerdas fijas, los transportan y cambian los cilindros de oxígeno e incluso los arrastran cuesta abajo cuando llegan al techo.

Informes meteorológicos precisos

En 1996, los directores de Adventure Consultants (Rob Hall) y Mountain Madness (Scott Fischer) pagaron con sus vidas por tomar malas decisiones. Además de dos de sus clientes y guía Andy Harris, que trabajaba para Hall y no quería dejarlo cuando se estaba muriendo. Sherpa y Dorje, Makalu Gau y Lopsang Jambu se acercaron a la catástrofe mientras se unían a los hombros. El guía de Mountain Madness, Neal Beidleman, también fue heroico, logrando descender con cinco clientes en las cercanías del Campamento 4, donde estuvo al borde del colapso para pedir ayuda que solo Boukreev podía brindar.

Por el momento, las partes que indican las ventanas de buen tiempo son tan precisas que toda la estrategia de ascenso se basa en esta previsión. Corrigiendo los errores de 1996 no son sólo los meteorólogos sino los guías sherpas, encargados de colocar kilómetros de cuerdas fijas, abasteciendo los campos altos con cientos de cilindros de oxígeno. En 1996, las tres cuartas partes de los clientes de las dos agencias mencionadas no tenían ocho mil experiencia. Hoy se puede decir exactamente lo mismo. La falta de experiencia conduce a la falta de autonomía en las laderas del Everest. Sin una gran fuerza física o técnica, sin la capacidad de prescindir de oxígeno artificial o margen de maniobra cuando faltan las cuerdas fijas esenciales, estos clientes son carne de cañón. El mismo pico de fiebre que se observó en 1996 pudo haber ocurrido en 2019, con la foto de un atasco monumental donde la espera llevó a la agonía y la muerte de nueve personas. La sobrecomercialización de ayer es la sobrecomercialización de hoy y es un fenómeno que de ninguna manera es exclusivo del Everest. Afecta a todas las montañas de renombre del planeta que presentan dificultades técnicas o las derivadas de su altitud.

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