Allan McDonald, el hombre que no quería que despegara el «Challenger»



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Allan McDonald el hombre que no queria que despegara el

Hace poco más de 35 años, el transbordador Desafiador fue destruido en una tremenda explosión, 73 segundos después del despegue, a la vista del mundo y algunos familiares de los siete astronautas, invitados expresamente por la NASA para seguir el lanzamiento desde la plataforma VIP del Kennedy Center. Fue una tragedia de la que la NASA difícilmente se recuperaría. Pero, por desgracia, no fue del todo inesperado. Entre los cientos de ingenieros y técnicos que apoyaron el lanzamiento, había al menos dos que albergaban oscuros presentimientos.

La noche anterior al lanzamiento (28 de enero de 1983) había sido inusualmente fría. Las temperaturas habían bajado a menos ocho grados, una cifra sin precedentes para el clima de Florida. Largos carámbanos de hielo colgaban de la estructura de la torre de servicio. El lanzamiento estaba previsto para poco antes del mediodía. El clima debería mejorar un poco, pero el termómetro no subirá mucho por encima de cero. En estas condiciones, un par de técnicos de Thiokol, Roger Boisjol y Allan McDonald, han expresado su renuencia a continuar la cuenta atrás.

Thiokol era la empresa responsable de los dos aceleradores del transbordador, los dos enormes lapices colocado a los lados de la aeronave para facilitar el levantamiento durante los primeros minutos de vuelo. Fueron los más grandes jamás construidos: 45 metros de largo y tres y medio de diámetro. En el interior almacenaban unas quinientas toneladas de propulsor pastoso con un túnel central en forma de estrella que se extendía de arriba a abajo. Tras el lanzamiento, un lanzallamas ubicado en el extremo superior hizo que toda la superficie se incendiara simultáneamente y los gases de combustión intentaran escapar a través de la boquilla de abajo.

El cohete constaba de cinco segmentos cilíndricos apilados uno encima del otro. Cuando se encendió, la presión en su interior era enorme y por eso las juntas entre las secciones se equiparon con anillos de goma dobles para asegurar su estanqueidad. Fueron precisamente esos anillos los que preocuparon a los técnicos de Thiokol. Las bajas temperaturas podrían volverlos quebradizos y una fuga en uno podría tener graves consecuencias.

Los funcionarios de la NASA no estuvieron de acuerdo con estos temores. Era cierto que la noche había sido fría, pero las condiciones mejorarían a medida que saliera el sol. Entonces continuó la cuenta regresiva. McDonald, como ingeniero responsable de los aceleradores, se negó a firmar el documento de cumplimiento.

McDonald’s siempre tuvo un vago sentimiento de culpa por no haber insistido aún más en posponer ese lanzamiento

Lo que nadie recordaba entonces era que el gran tanque de combustible ventral se había llenado con oxígeno líquido e hidrógeno durante al menos seis horas antes del lanzamiento. A temperaturas de unos doscientos grados bajo cero. Durante la mayor parte de la noche, el viento soplaba en la misma dirección. Primero apretó el acelerador de babor, lamió el tanque de combustible principal, enfriándose más y finalmente viró hacia el cohete derecho. Los sellos de goma habían sido sometidos a una lluvia helada mucho más intensa que la indicada por el pronóstico del tiempo.

El resto es una historia que se recuerda mil veces. Al despegar, el acelerador derecho se flexionó levemente, la junta de goma no pudo soportar el esfuerzo y un chorro de llama, casi una antorcha, se escapó de allí cortando el soporte inferior del cohete. Un minuto y medio después, el acelerador se soltó, giró bruscamente y su proa rompió la cúpula superior del tanque central. La explosión de millones de litros de hidrógeno y oxígeno fragmentó el transbordador (aunque la cápsula de los astronautas continuó elevándose en una sola pieza durante unos minutos antes de estrellarse contra el mar). Sus siete miembros de la tripulación murieron en el impacto, incluida Christa McAuliffe, la primera maestra en volar al espacio.

En la investigación que siguió, McDonald jugó un papel decisivo, recordando que Thiokol había advertido sobre los riesgos de lanzar en condiciones climáticas tan extremas. Y, por cierto, las juntas tóricas, tal como se diseñaron, no eran del todo fiables. Como acababa de demostrar la trágica realidad.

Thiokol no reaccionó bien a ese testimonio. McDonald ha sido degradado de su cargo. Conmocionado al enterarse de tal represalia, que se había extendido a otros trabajadores, el senador Edward Markey persuadió al Congreso para que aprobara una resolución que prohibiera a la NASA celebrar nuevos contratos con la empresa. Thiokol reconsideró su decisión, McDonald fue ascendido y asumió la responsabilidad de rediseñar los nuevos tableros. El nuevo modelo equipará a partir de ahora todos los transbordadores.

McDonald continuó trabajando en Thiokol hasta su jubilación. Siempre tuvo un vago sentimiento de culpa por no haber insistido aún más en posponer ese lanzamiento. Esto se reflejó en un libro. Verdad, mentiras y juntas tóricas en el que defendió a la perfección el análisis ético en el proceso de toma de decisiones.

Allan McDonald murió hace unos días a raíz de un accidente doméstico. Tenía 83 años. Repitió: “El tiempo alivia el arrepentimiento por las cosas que hemos hecho. Pero el remordimiento por lo que no hemos hecho es inconsolable «.

Rafael Clemente Es ingeniero industrial y fue el fundador y primer director del Museo de las Ciencias de Barcelona (ahora CosmoCaixa). Es el autor de ‘Un pequeño paso para [un] man ‘(Dome Books).

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