Apophis podría golpear la Tierra en 2068



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Un astrónomo de la Universidad de Hawái acaba de revelar un importante descubrimiento nuevo Apophis (o Apophis), un asteroide de 400 metros que pasará varias veces cerca de la Tierra y que, durante años, ha sido objeto de estudio por la posibilidad de que nos golpee. El anuncio se produjo durante la reunión de 2020 (que fue virtual) de la División de Ciencias Planetarias de la Sociedad Astronómica Estadounidense.

Dave Tholen y su equipo pudieron detectar un efecto en el asteroide llamado «Aceleración Yarkovsky», que ocurre cuando se aplica una fuerza muy débil pero constante a un objeto debido a una radiación térmica desigual. En el caso de Apophis, esta fuerza, que hasta ahora no se había tenido en cuenta, es de suma importancia, ya que invalida muchos de los cálculos existentes sobre la trayectoria del asteroide y resucita la posibilidad de impacto en nuestro planeta en el año 2068.

Todos los asteroides irradian la energía que absorben de la luz solar en forma de calor para mantener el equilibrio térmico. Y ese proceso puede cambiar ligeramente la órbita del asteroide. Antes de detectar la aceleración de Yarkovsky en Apophis, los astrónomos habían descartado por completo la posibilidad de un impacto. Pero ahora ese escenario potencialmente catastrófico es una vez más una posibilidad.

Entre todos los asteroides considerados potencialmente peligrosos, Apophis se destaca por varias razones. La principal es que pasará muy cerca de la Tierra. el 13 de abril de 2029. Ese día, el asteroide pasará por la constelación de satélites de comunicaciones que rodean nuestro planeta y según los expertos será visible a simple vista desde Europa, África y Asia Occidental. Entonces desaparecerá de nuevo, pero Regresará primero en abril de 2036 y luego en 2068.

“Sabemos desde hace algún tiempo – explica Tholen, que es el astrónomo que descubrió el asteroide en 2004 – que un impacto con la Tierra no es posible durante la aproximación de 2029. Pero las nuevas observaciones obtenidas con el telescopio Subaru al principio este año fueron lo suficientemente buenos para revelar la aceleración de Yarkovsky en Apophis y mostrar que el asteroide se está alejando de una órbita puramente gravitacional a una velocidad de 170 metros por año, que es suficiente para mantener abierto el escenario de impacto en 2068«.

Los cálculos orbitales fueron realizados por Davide Farnocchia del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, coautor del estudio. En este momento, el equipo está haciendo nuevas observaciones para establecer con la mayor precisión posible cómo la aceleración de Yarkovsky está afectando la órbita del asteroide y así determinar su verdadero riesgo. Afortunadamente, las probabilidades de que el impacto finalmente ocurra se conocerán mucho antes de 2068.

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