Así se apaga un volcán



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En un remoto valle de Islandia hay una erupción volcánica que parece estar dando sus últimos jadeos. Los frentes de lava solidificada ya no se mueven, pero aún emiten vapores que huelen a goma quemada y te pican la garganta. Por la noche, parte de la ropa se ilumina en rojo. Poner fin a una erupción es mucho más complejo de lo que parece y los vulcanólogos son reacios a hacerlo. Este valle de Islandia es lo más parecido al futuro del volcán Cabeza de Vaca. Mucho de lo que pase aquí también le pasará a Canarias cuando el volcán deje de rugir.

«Un volcán nunca se detiene por completo, solo duerme entre erupciones», explica el geólogo islandés rmann Höskuldsson, que desde hace 35 años estudia erupciones en Islandia, un país 10 veces más pequeño que España donde hay 130 volcanes. Su último tema de estudio es Fagradalsfjall, que hizo erupción el 19 de marzo y ha estado haciendo erupción de lava durante siete meses en un área deshabitada a una hora en auto de la capital, Reykjavik.

La erupción se ha detenido durante dos semanas, pero Höskuldsson advierte que bajo los campos de lava negra fríos al tacto que cubren varios valles puede haber magma de alta temperatura. «Si los flujos son rojos por la noche, significa que el magma está a unos 600 grados y eso significa que continúa fluyendo debajo de la corteza exterior», explica.

¿Cuándo podría haber terminado la erupción? “Uno de los indicadores que buscamos es la emanación de azufre. Una vez que deja de salir, significa que no hay más magma y la erupción definitivamente ha terminado. En la mayoría de los casos, esto suele ocurrir uno o dos días después de que el volcán se ha detenido y no se ve más humo «, dice.

«Un volcán nunca se detiene por completo, solo duerme entre erupciones»

Ármann Höskuldsson, vulcanólogo

La vulcanóloga de la Universidad de Islandia Helga Kristín Torfadóttir analizó las emanaciones del volcán durante meses. “La lava solidificada actúa como aislante del interior, como si fuera un horno”, explica. “Muchas veces esto hace que la lava fundida fluya rápidamente hacia el interior hasta que el interior del lavado esté tan vacío como un tubo. Lo mismo ocurrirá en La Palma y quizás el proceso sea aún más rápido porque allí la pendiente es mucho mayor. Por eso es tan peligroso que la gente camine sobre lava, aunque esté solidificada y fría ”, añade.

También es un desafío saber cuánto tiempo tardará la ropa en enfriarse, ya que hay muchos factores que influyen. “En la erupción de 2014 del volcán Holuhraun vimos que el derrame todavía rondaba los 40 grados un año después de que terminó la erupción”, explica el científico.

La península donde se encuentra el Fagradalsfjall se está reactivando después de 700 años de inactividad y esto significa que podrían llegar uno o dos siglos de frecuentes erupciones. La lava de esos volcanes podría devastar partes de Reykjavik y otras ciudades de la zona. Los sistemas de alerta temprana basados ​​en la detección de terremotos y deformaciones del suelo garantizan que es casi seguro que nadie muera, pero es muy probable que la lava se lleve muchos edificios.

“Estoy listo para salir de mi casa en 15 minutos; Creo que la mayoría de los islandeses lo son «, dice Höskuldsson. Su equipo calculó que en los últimos 1.100 años ha habido más de 200 erupciones en Islandia, algunas tan poderosas que han provocado graves hambrunas en el país. Las cenizas arrojadas por el Laki entre 1783 y 1784 provocó el cambio climático en toda Europa que ha estado arruinando las cosechas durante años. Según algunos expertos, la escasez de alimentos provocada por el volcán fue la chispa que encendió la Revolución Francesa.

Entre los 30 volcanes activos de la isla hay cinco particularmente peligrosos. La mayoría están enterrados bajo el hielo en los imponentes glaciares del país. Si entran en erupción, la lava de alta temperatura provocará tremendas erupciones explosivas que provocarían inundaciones de agua y rocas que arrasarían todo a su paso.

A pesar de esto, no existe ninguna ley en Islandia que impida construir en las laderas de un volcán y los islandeses están orgullosos de ello. “Por supuesto que construimos nuestras casas y edificios en áreas volcánicas. Hemos decidido vivir aquí ”, enfatiza Höskuldsson. “Existe un seguro público desde hace muchos años, así que si pierdes tu casa por una erupción el estado te dará otra”, dice el geólogo.

En esta erupción, los científicos utilizaron el volcán como experimento. Estudian cuánto tiempo duran los cables eléctricos y de fibra óptica enterrados bajo la lava para calcular cuánto tiempo de comunicación tendrían en caso de erupciones que amenacen áreas pobladas. También construyeron trincheras y terraplenes para detener la lava. Algunas están perfectamente delineadas y consolidadas. Otros fueron improvisados. El objetivo es ver qué tan bien se detiene o detiene la roca fundida según el tiempo que tengan las autoridades para reaccionar.

«Fagradalsfjall y Cabeza de Vaca pertenecen a un tipo de erupción muy conocido», explica. Thorvaldur Thordarson, otro vulcanólogo veterano de la Universidad de Islandia que ha dedicado toda su vida profesional al estudio de erupciones en Islandia, Hawái (EE. UU.), Nueva Zelanda y otros países. “Lo que la gente de La Palma debe tener en cuenta para el futuro es que habrá nuevas erupciones y la lava se moverá rápido porque hay mucha pendiente. Habrá pérdidas de viviendas e infraestructura. La mejor manera de abordar este problema es aprender tanto como sea posible sobre esta erupción para tratar de comprender los lugares más probables donde puede haber nuevas erupciones en el futuro y planificar la construcción de la infraestructura en consecuencia. No se trata de prohibirles construir donde quieran, sino al menos de informarles de los riesgos para que una nueva erupción no los tome por sorpresa. Hágales saber los riesgos y tomen una decisión ”, dice.

Desde que Fagradalsfjall se durmió hace dos semanas, se han detectado miles de pequeños terremotos al noreste de los conos volcánicos, cerca de otro volcán inactivo, Keilir. Algo parecido a lo observado en La Palma con los enjambres sísmicos en Fuencaliente, relativamente lejos de las bocas del volcán. Hay un hecho aún más preocupante. Según los vulcanólogos islandeses, Fagradalsfjall se parece mucho a otra erupción del pasado que duró 150 años. Es posible que el volcán ahora inactivo se despierte y permanezca activo durante mucho, mucho tiempo. «Es posible que el magma esté intentando salir de allí», explica Elísabet Pálmadóttir, vulcanóloga de vigilancia de la Agencia Meteorológica de Islandia. sistema encargado de dar la primera señal de alerta de nuevas erupciones. “Son terremotos bastante profundos, a unos cinco kilómetros de distancia. Esto significa que no saldrá mañana, pero lo estamos siguiendo muy de cerca. Es muy probable que el volcán vuelva a expulsar la lava. Podría salir en el mismo lugar, de otra manera, o podría detenerse ”, agrega. Hasta que cesen los terremotos y deje de salir el azufre, no se declarará el final, lo que en otras erupciones ha requerido la opinión de un panel oficial de científicos y técnicos.

Pálmadóttir ve la situación con la misma determinación resignada que sus compañeros. «Esta es la naturaleza», dice. “No podemos controlarlo. Decidimos vivir cerca de los volcanes porque también nos aportan mucho. Nos dieron la agricultura, el turismo, la economía. Lo único que podemos hacer es acumular el mayor conocimiento posible y estar lo más preparados posible, pero nunca podremos detener una erupción ”, reconoce.

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