China lanza el primer módulo de su nueva estación espacial



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Pasadas las cinco de la mañana (hora española), China lanzó el primer módulo de la que será su futura estación espacial desde la isla de Hainan y a bordo de un cohete Long March 5B. El componente, llamado Tianhe (Harmony of the Skies), es la parte central y más importante de la nueva plataforma orbital en forma de ‘T’ que el gigante asiático espera tener lista en 2022.

El cohete de transporte de servicio pesado, con una altura equivalente a un edificio de 18 pisos y un peso de 849 toneladas, despegó del Centro de Lanzamiento Espacial de Wenchang con la misión de colocar la cápsula de 22,5 toneladas, la nave espacial más grande. que China haya construido jamás, en una órbita baja a unos 400 kilómetros sobre la Tierra. El peso del barco es igual al de 15 coches de tamaño completo.

Lanzamiento del Long March 5B con el módulo Tianhe a bordo
Lanzamiento del Long March 5B con el módulo Tianhe a bordo – AFP

La estación espacial de módulos múltiples, llamada Tiangong (Palazzo Celeste), consistirá principalmente en un módulo central adjunto a dos laboratorios espaciales, con un peso total de casi 70 toneladas. Tianhe tiene tres partes: una sección de conexión, una sección de control y soporte vital y una sección de recursos. Este módulo será fundamental para las operaciones futuras de la estación espacial, ya que los astronautas vivirán allí y controlarán toda la estación desde dentro. También se utilizará para albergar experimentos científicos.

En unos meses, se lanzarán astronautas de las misiones Shenzhou XII y XIII y dos barcos mercantes para preparar el módulo para el acoplamiento con otras partes de la estación. Los dos laboratorios espaciales de Tiangong, dos misiones tripuladas y dos vuelos de carga robóticos se enviarán el próximo año para continuar la construcción de la plataforma.

China no es un país socio de la Estación Espacial Internacional (ISS), en la que participan la NASA, la Agencia Espacial Europea (ESA), Japón y Canadá. Al contrario, lleva una década demostrando su intención de tener su propia casa en el espacio. La construcción de la estación espacial marca el comienzo de la tercera fase del programa espacial tripulado de China, aprobado por el gobierno en 1992.

En septiembre de 2011, China lanzó su primer laboratorio espacial, Tiangong 1, para probar las tecnologías necesarias para montar y mantener una gran estación espacial en órbita terrestre. Fue visitada por dos misiones tripuladas, ese mismo año y en 2012, que permanecieron a bordo durante dos semanas. Cayó incontrolablemente en el Pacífico Sur en abril de 2018.

El segundo laboratorio espacial chino, Tiangong 2, entró en órbita en septiembre de 2016. Tres astronautas permanecieron allí durante un mes. Esta plataforma también se estrelló en el Pacífico en julio de 2019, aunque esta vez se comprobó la operación.

Cuando esté lista, la futura estación espacial china pesará unas 460 toneladas (en la Tierra), más que la ISS, y albergará a tres astronautas, mientras que la ISS albergará a seis o siete. Según informa «Scientific American», contará con 14 estaciones para realizar experimentos en el interior y 50 puntos de atraque en el exterior para los instrumentos de recogida de datos en el entorno espacial. Resulta que ya hay cien experimentos selectos que podrían comenzar a ejecutarse el próximo año.

La instalación también podrá acoplarse con varias naves espaciales tripuladas y de carga al mismo tiempo y podrá conectarse con naves espaciales extranjeras si tienen una escotilla de atraque designada.

Se espera que toda la estación de Tiangong esté en pleno funcionamiento para fines de 2022 y se espera que opere durante unos 15 años, indicaron los planificadores de la misión, citados por la Agencia Espacial China (CNSA) en un comunicado. Una vez finalizada, la estación estará acompañada de un telescopio óptico.

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