Cometas interestelares como Borisov, mucho más abundantes de lo que se pensaba



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En 2019, los astrónomos vieron algo extraordinario precipitarse en el dominio del Sol: un cometa de otro sistema estelar. bautizado como Borisov, esa roca congelada cruzó nuestro «patio trasero» a casi 180.000 kilómetros por hora y se convirtió en el primer y único cometa interestelar jamás detectado por el hombre.

Ahora, un nuevo estudio realizado por el astrónomo Amir siraj y en el que también participó Avi loeb, ambos de la Universidad de Harvard, sostienen que estos «cometas extraterrestres» podrían visitar nuestro sistema planetario con mucha más frecuencia de lo que creían los científicos. Y no solo eso, sino el Nube de Oort, un enorme «depósito de cometas» en el borde del Sistema Solar, podría literalmente estar lleno de objetos que, como Borisov, han surgido alrededor de otras estrellas. Hasta el punto de que puede contener más material interestelar que material doméstico. El trabajo de Siraj y Loeb acaba de ser publicado en ‘
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«Antes de que se detectara el primer cometa interestelar», dice Siraj, «no teníamos idea de cuántos objetos interestelares había en nuestro Sistema Solar, pero la teoría de la formación del sistema planetario sugiere que debería haber menos visitantes que residentes permanentes. Ahora estamos encontrando que podría haber muchos más visitantes.

Lleva el nombre del famoso astrónomo holandés Jan Oort, que demostró por primera vez su existencia en la década de 1950, la nube de Oort es una capa esférica de pequeños objetos (asteroides, cometas y escombros que quedaron de la formación del Sistema Solar), que se encuentra mucho más allá de la órbita de Neptuno. Se cree que el borde interior de la nube comienza a unas 2.000 unidades astronómicas (AU) del Sol y se extiende hasta 200.000 AU de distancia. (Una AU es la distancia media entre la Tierra y el Sol: unos 150 millones de kilómetros). No hace falta decir que ninguna nave espacial ha visitado la nube de Oort y que la Voyager 1, la nave espacial humana más lejana de la historia, tardará casi 300 años en vislumbrar su región más cercana.

De hecho, los astrónomos tienen muy pocas herramientas para estudiar esta fascinante región del espacio, ya que los objetos en la nube de Oort no brillan, pero están demasiado lejos del Sol para reflejar su luz. Entonces, ¿cómo podrían los científicos calcular la abundancia de objetos interestelares en la nube de Oort?

Por supuesto, los cálculos, observa el propio Siraj, contienen considerables incertidumbres. Pero incluso después de tomar eso en consideración, los investigadores creen que los visitantes interestelares superan a los objetos nativos en nuestro sistema.

«Digamos que miro un tramo de ferrocarril de una milla de largo durante todo un día», explica Siraj, «y veo un automóvil que lo atraviesa. Puedo decir que, ese día, la tasa observada de automóviles que cruzan ese tramo de ferrocarril fue de uno por día por milla. Pero si tengo motivos para creer que la observación no fue un hecho ocasional, por ejemplo, después de haber notado un par de pasos a nivel construidos para automóviles, puedo dar un paso más y comenzar a sacar conclusiones estadísticas. sobre la tasa general de cruce de automóviles. ese tramo de ferrocarril «.

Lo mismo ocurre con el cometa Borisov detectado en 2019. Para el investigador, «en base a la distancia a la que se detectó Borisov, estimamos la abundancia local implícita de cometas interestelares». De hecho, incluso la detección de un solo objeto puede utilizarse para el análisis estadístico gracias al llamado método de Poisson, que fue el utilizado por los astrónomos y que calcula la probabilidad de que un evento ocurra en un intervalo de tiempo y espacio dado desde el último evento similar.

De esta forma, teniendo en cuenta la fuerza gravitacional del Sol, Siraj y Loeb pudieron estimar la probabilidad de que un cometa interestelar se acercara a la Tierra. Y encontraron que el número de cometas interestelares que pasan por el Sistema Solar aumenta con la distancia al Sol. La conclusión, según Siraj, es que «en el borde del Sistema Solar, y también considerando las grandes incertidumbres asociadas con la abundancia de objetos similares a los de Borisov, los cometas interestelares transitorios deberían superar en número a los objetos (nativos) en la nube de Oort. ‘

Loeb, por su parte, agrega que «los objetos interestelares en la región planetaria del Sistema Solar serían raros, pero nuestros resultados muestran claramente que son más comunes que el material del Sistema Solar en los rincones oscuros de la nube de Oort».

Pero si hay tantos visitantes interestelares, ¿por qué solo hemos visto uno? Según Siraj, simplemente porque no tenemos la tecnología adecuada. Por tanto, tendremos que esperar hasta que la nueva generación de telescopios y observatorios pueda confirmar la idea de los dos investigadores de Harvard. Estas nuevas herramientas incluyen, por ejemplo, la Observatorio Vera C. Rubin, programado para lanzarse en 2022, o la encuesta TAOS II, diseñada específicamente para detectar cometas en los límites del Sistema Solar y que se espera que entre en funcionamiento dentro de un año.

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