¿Cómo cambian de color los camaleones?



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Durante mucho tiempo se ha argumentado que la capacidad de los camaleones para exhibir cambios de color rápidos y complejos se debía únicamente a una batería de pigmentos que contienen en células especializadas llamadas cromatóforos.

Sin embargo, desde hace tiempo se puede comprobar que el proceso es mucho más complejo y que las estructuras conocidas como nanocristales también juegan un papel fundamental en él.

La superficie exterior de la piel de estos reptiles es transparente, debajo hay una primera capa de células xantofóricas con pigmentos amarillos, un poco más abajo hay otra capa de células eritrofóricas, que contienen el color rojo, a la que le sigue un tercio de iridofórico. células con pigmento azulado y, finalmente, una capa de células melanofóricas con pigmento marrón.

Los pigmentos cromatóforos no se encuentran libres en el citoplasma celular, al contrario, están contenidos en pequeñas vesículas, lo que explica que estas células no adopten ningún tipo de tinción.

Estos pigmentos están conectados al sistema nervioso y son particularmente sensibles a ciertos químicos que llegan a través del torrente sanguíneo. Cuando llega la señal acordada, las vesículas descargan los pigmentos y permiten que el color se difunda a través de las células, alterando el color de la célula. Es un poco como colorearlos con una capa de pintura.

Si la actividad afecta a distintos cromatóforos se obtienen distintas tonalidades, por ejemplo, si activas el rojo y el amarillo, el color resultante es el naranja.

Todo lo que reluce no es química

Además de este proceso químico, estos reptiles son capaces de exhibir los llamados «colores estructurales» y lo hacen desde un sistema óptico intracelular y autoorganizado, en el que la inferencia óptica es el actor principal.

Las células están formadas por muchos nanocristales de guanina transparentes, de diferentes formas, tamaños y organizaciones, que actúan como cristales fotónicos, que tienen un índice de refracción variable tanto en el espacio como en el tiempo.

Los nanocristales tienen la propiedad de reflejar diferentes longitudes de onda, por ejemplo cuando el animal está relajado los nanocristales están próximos entre sí y reflejan luz de onda corta (azul), mientras que cuando el camaleón se excita los cristales se separan y la luz que se refleja es una onda larga (amarilla, naranja o roja).

El resultado final de la coloración de la piel es la combinación de la luz reflejada por las células pigmentadas de la superficie y la luz reflejada por los nanocristales de las células más profundas.

Entonces, por ejemplo, cuando vemos que el camaleón adquiere un tinte verdoso, es porque la luz azul de los nanocristales se ha sumado a la luz amarillenta de los pigmentos.

Se producen cambios de color en relación al estado de ánimo, ambiente y temperatura, por lo que se ha demostrado que en situaciones de relajación el reptil exhibe un color verdoso pálido, pero cuando se encuentra en una situación estresante o si pretende aparear el vestido con la piel. se vuelve amarillento brillante.

M. Jara
M. Jara

Pedro Gargantilla es internista en el Hospital de El Escorial (Madrid) y autor de numerosos libros de divulgación.

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