Cómo el tiempo ha cambiado el tamaño del cuerpo humano.



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El tamaño del cuerpo humano ha fluctuado durante los últimos millones de años debido a los cambios de temperatura. Esto lo cree un equipo de investigadores de las universidades de Cambridge y Tübingen, que han recopilado medidas del tamaño del cuerpo y el cerebro de más de 300 fósiles de miembros del género Homo descubiertos en todo el mundo. Al combinar estos datos con una reconstrucción de los climas regionales a lo largo de esos años, los investigadores vieron cómo los más fríos y los más duros impulsaron la evolución de los individuos más grandes, tiempo los climas más cálidos han dado lugar a cuerpos más pequeños. Los hallazgos se publican este jueves en la revista Nature Communications.

Nuestra especie, Homo sapiens, que surgió hace unos 300.000 años en África. El género Homo existe desde hace mucho más tiempo e incluye neandertales y otras especies extintas relacionadas, como Homo habilis y Homo erectus. Un rasgo distintivo de la evolución de nuestro género es la tendencia a aumentar el tamaño del cuerpo y el cerebro; En comparación con especies anteriores como Homo habilis, somos un 50% más pesados ​​y nuestro cerebro es tres veces más grande. Pero los factores que impulsan estos cambios siguen siendo objeto de mucho debate.

«Nuestro estudio indica que el clima, en particular la temperatura, ha sido el principal impulsor de los cambios en el tamaño corporal durante los últimos millones de años», dice Andrea Manica, investigadora del Departamento de Zoología de la Universidad de Cambridge y líder del estudio.

Es algo que podemos ver en las personas que viven hoy. “Los que viven en climas más cálidos tienden a ser más pequeños y los que viven en climas más fríos tienden a ser más grandes. Ahora sabemos que las mismas influencias climáticas han operado durante los últimos millones de años «, dice.

Los investigadores también observaron el efecto de los factores ambientales sobre el tamaño del cerebro en el género Homo, pero las correlaciones fueron generalmente débiles. El tamaño del cerebro tendía a ser mayor cuando los humanos vivían en hábitats con menos vegetación, como estepas y praderas abiertas, pero también en áreas más ecológicamente estables. Combinados con datos arqueológicos, los hallazgos sugieren que las personas que viven en estos hábitats cazaban animales grandes como alimento, una tarea compleja que podría haber guiado la evolución de cerebros más grandes.

“Descubrimos que varios factores determinan el tamaño del cerebro y el tamaño del cuerpo; no están bajo las mismas presiones evolutivas. El medio ambiente tiene una influencia mucho mayor en el tamaño de nuestro cuerpo que en el tamaño de nuestro cerebro ”, dice Manuel Will, de la Universidad de Tübingen (Alemania) y primer autor del estudio.

Según explica, «existe una influencia ambiental indirecta sobre el tamaño del cerebro en áreas más estables y abiertas: la cantidad de nutrientes obtenidos del ambiente tenía que ser suficiente para permitir el mantenimiento y crecimiento de nuestros cerebros grandes y particularmente exigentes de energía». .

Esta investigación también sugiere que los factores no ambientales fueron más importantes para alimentar cerebros más grandes de la época, siendo los mejores candidatos los desafíos cognitivos adicionales de vidas sociales cada vez más complejas, dietas más diversas y tecnología más sofisticada.

Seguimos evolucionando

Los investigadores dicen que hay buena evidencia de que el cuerpo humano y el tamaño del cerebro continúan evolucionando. El físico humano todavía se está adaptando a diferentes temperaturas y hoy, en promedio, las personas con cuerpos más grandes viven en climas más fríos. Se cree que un tamaño más grande actúa como un amortiguador contra el frío, ya que un cuerpo pierde menos calor cuando su masa es grande en relación con su superficie.

Sin embargo, el tamaño del cerebro de nuestra especie parece haberse reducido desde el comienzo del Holoceno (hace unos 11.650 años). La creciente dependencia de la tecnología, ya que las computadoras han realizado las tareas más complejas, puede hacer que el cerebro se encoja aún más durante los próximos miles de años.

«Es divertido especular sobre lo que sucederá con el tamaño del cerebro y el cuerpo en el futuro, pero debemos tener cuidado de no extrapolar demasiado con base en el último millón de años porque muchos factores pueden cambiar», dice Manica.

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