«Cuando ocurre un desastre, es fácil culpar al cambio climático»



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El Científico Kerry Emanuele Iba conduciendo su coche de Maine a Boston cuando recibió una llamada. «Es el ganador del Premio Fronteras del Conocimiento 2020 en la categoría de Cambio climáticoLa voz al otro lado del teléfono (y del mundo) anunció. «¿Estás seguro de que no has atrapado a la persona equivocada?» Respondió Emanuele. Porque a pesar de haber pasado las últimas cuatro décadas estudiando la física detrás de los huracanes en el prestigioso Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT), dice que nunca se le ocurrió que sería reconocido por el jurado de la Fundación BBVA, integrado por investigadores líderes en su área. Unos meses después, esta vez en Bilbao, lugar de la entrega de premios y a punto de recoger el galardón, el investigador estadounidense recuerda ese episodio y habla con Alicantur Noticias sobre su especialidad, los ‘minihuracanes’ del Mediterráneo o el cambio climático. proporcionando una mirada diferente y más optimista a la tendencia catastrófica prevaleciente.

– ¿Cómo se interesó en este campo?

-Todo empezó cuando me pidieron que diera un curso de clima en los trópicos. Allí comencé a estudiar los huracanes y me di cuenta de que había muy poca teoría sobre el tema. Entonces pensé que alguien necesitaba arreglarlo. Y así fue como me metí por completo en la física de los huracanes.

-Has estado persiguiendo y registrando tornados por un tiempo, ¿de qué te sirvió esa experiencia?

-Sí, al principio de mi carrera grabé tornados, que en realidad son un fenómeno diferente. Mi objetivo era comprender cosas como la velocidad del viento. Para llegar a la comprensión básica de un fenómeno, las aplicaciones no suelen ocurrir al principio, pero uno intenta comprender la física sin más. Sin embargo, en este caso concreto, han surgido aplicaciones, por ejemplo, si sabes cómo funcionan, puedes anticiparlas o ver cómo responden al cambio climático.

-Es uno de los principales expertos en comprender cómo están conectados los huracanes y el cambio climático. ¿En qué momento vio claramente esta correspondencia?

Cuando estaba desarrollando una teoría de huracanes, parte de la teoría trataba sobre la fuerza del huracán dependiendo de las condiciones de la superficie del océano. Fue entonces cuando nació la idea de que los gases de efecto invernadero de la superficie aumentaban la velocidad del huracán. También vimos que a medida que evolucionaba el cambio climático, los huracanes eran más fuertes. Y esto no solo lo noto yo, sino todos los que estudiamos este campo.

-¿Son más fuertes y más numerosos?

-Aún no tenemos suficientes datos para hablar de tendencias, por lo que los modelos y la teoría no son lo suficientemente robustos para hablar de frecuencia. También puede haber menos huracanes y tormentas más débiles… Todavía tenemos que seguir estudiando el fenómeno para llegar a estas respuestas.

-Sus modelos predicen que la intensidad de los huracanes aumentará en un 5% durante los próximos años. ¿Necesitamos prepararnos para otros desastres naturales? ¿Se puede revertir esta tendencia?

-Una forma de solucionarlo es la captura de carbono, que básicamente consiste en sacar este gas de la atmósfera. Pero hoy es una tecnología muy cara que todavía está bajo investigación. Los huracanes ya se han intensificado y esto es importante por varias razones. Entre estos, porque el daño no se produce de forma homogénea en todo el planeta. Con esto quiero decir que una velocidad de 5 metros por segundo puede parecer poco, pero si estás en una zona donde los edificios no están preparados, tenemos un problema. Tienes que trabajar en la adaptación. Y hay que tener en cuenta que cada vez más personas viven en zonas de riesgo de huracanes: desde la década de 1970, el número de personas que viven en estos lugares se ha multiplicado por tres. Es por eso que a mí y a muchas otras personas nos preocupa el impacto en la población de estos fenómenos. Tendremos que hacer cosas como edificios más inteligentes y más fuertes, poner muros en las costas …

-Muchas preguntas para un fenómeno que nos ha acompañado desde que surgimos como especie …

-Hay algunas cuestiones que quedan y que son fundamentales. Especialmente a partir de cómo se forman. Una vez que sabemos esto, podemos predecirlos de manera más o menos efectiva. La siguiente pregunta a resolver será cómo se relacionan exactamente con el cambio climático, no solo cómo el cambio climático afecta a los huracanes, sino también cómo los huracanes retroalimentan al fenómeno del cambio climático.

Aun así, nos encontramos ante un fenómeno totalmente dinámico que cambia cada vez. ¿Cómo los vamos a predecir con las herramientas que tenemos ahora?

-La verdad, creo que no lo estamos haciendo particularmente bien en este momento. Quizás el Océano Atlántico, pero solo alrededor del 12% de los huracanes del mundo ocurren allí. Nos interesa porque es una zona de alto tráfico aéreo, pero ¿qué pasa con el 88% restante? En esos lugares, solo se realiza el seguimiento por satélite y el problema es que solo tenemos datos de la década de 1980, por lo que no podemos encontrar ninguna tendencia con esa información. Debemos aplicarnos más y hacerlo mejor, en diferentes contextos y tecnologías. Por ejemplo, con drones alimentados por paneles solares que miden diferentes aspectos que nos ayudan a resolver muchas de las preguntas que aún hoy nos hacemos. Y no serían equipos costosos.

‘Medicanes’, los huracanes del Mediterráneo

En septiembre de 1996, estalló un ciclón tropical mediterráneo sobre las Islas Baleares. Aunque se trataba de un fenómeno más o menos habitual, durante su formación se unieron un poderoso frente frío atlántico y un segundo frente cálido asociado a un punto bajo de gran escala. Esta «tormenta perfecta» produjo vientos del noreste que azotaron la Península Ibérica y se extendieron hacia el este hasta el Mediterráneo. Paralelamente, se encontró en las islas una abundante acumulación de humedad en la troposfera inferior. El 12 de septiembre comenzó a llover en la costa valenciana, y un ojo de huracán, aunque en menor escala que los que ocurren en el Caribe, se apoderó de las islas. En la noche del 13 de septiembre, el ‘extraño huracán’ azotó las costas del sur de Italia. No era la primera vez que los nativos veían algo así: diez años antes, un fenómeno similar con vientos de hasta 100 kilómetros por hora barrió el Salón Náutico de Palma. Se les conoce como huracanes «medicinales» o mediterráneos y los expertos los han seguido desde hace apenas una década.

¿Cómo se interesó por el fenómeno de las medicinas?

-En 2005 me tomé un año sabático y me fui a Mallorca. Trabajando con la Universidad de las Islas Baleares, con el profesor Romualdo Romero, comenzamos a investigar este tema en particular. Allí desarrollamos un método para poder predecir estos fármacos, mientras creamos modelos matemáticos para ver su evolución.

-¿Y qué se ha descubierto hasta ahora?

-En el Mediterráneo hay zonas donde hemos observado que este fenómeno ha disminuido en frecuencia, como en el oeste, mientras que en la parte oriental del Mar Negro parecen estar creciendo. Sí, es cierto que parece que hay más tormentas, más lluvias … Se trata, por tanto, de fenómenos de riesgo para las Islas Baleares, la costa este de España y otras zonas más meridionales. Sin embargo, cabe señalar que los medicamentos no son tan fuertes como los huracanes tropicales, aunque también son peligrosos.

-¿Podemos decir que son básicamente una especie de ‘mini-huracanes’?

-En un ambiente tropical existen todas las condiciones para que ocurran huracanes. Por el contrario, en el Mediterráneo, es raro que todos estos «ingredientes» se combinen para formar un huracán, por lo que son más pequeños. Pero, en realidad, responden a la misma física.

Cambio climático por optimismo

-Muchos informes indican que el cambio climático se encuentra en un punto irreversible. ¿Qué podemos hacer? ¿Estamos realmente enfrentando el fin del mundo tal como lo conocemos?

-Me gusta hacer esta pregunta de una manera diferente a la que lo haces habitualmente. Me refiero más a «tirar» que a «empujar»; Con esto quiero decir que si tenemos las tecnologías apropiadas que obtienen energía sin producir gases de efecto invernadero o equipos para reducir el carbono en la atmósfera, el resto vendrá. Debe recordarse que la quema de combustibles fósiles mata alrededor de nueve millones de personas al año en todo el mundo por inhalación de partículas únicamente, no por el cambio climático. Si comparamos estas muertes con las de la energía nuclear, por ejemplo, son tres veces las de los combustibles fósiles. Pero aquí no prestamos mucha atención porque no es como cuando un avión se estrella: estas personas mueren una a una, poco a poco. Además, nos estamos quedando sin combustibles fósiles. Por eso es necesario reemplazarlos. Y lo mejor es hacerlo lo antes posible buscando energías limpias. Sin embargo, todavía nos queda un largo camino por recorrer: gestionamos bien la energía eólica, pero solo aporta el 40% porque todavía no tenemos formas efectivas de almacenar energía y enviarla a la red. Existen limitaciones de ingeniería, por lo que las agencias deben alentar no solo a la ciencia sino también a la industria para generar las innovaciones necesarias. No es que tenga que decirle a alguien «tienes que dejar de comer esto o aquello» o «deja de hacer esto o aquello», sino que tienes que buscar soluciones técnicas óptimas.

-Esta visión optimista no se escucha mucho hoy.

-Es cierto que estamos tomando riesgos, pero cuando ocurre una catástrofe es fácil culpar al cambio climático. Hay quienes se muestran escépticos sobre este tema, como se ha demostrado, pero también quienes lo utilizan como palanca. Creo que se necesitan cambios que todos podamos hacer. Por ejemplo, no sé si alguna vez condujo un automóvil eléctrico. Pero te digo, si haces eso, nunca volverás a la gasolina: es silenciosa, limpia, tiene una aceleración rápida… Son fantásticos. Y esa conversión sucederá, independientemente del cambio climático. Hay muchas razones para ser optimistas por las que, cualesquiera que sean las políticas, se debe realizar una transición adecuada para mejorar el mundo.

-Tenemos coches eléctricos, pero también parece que está aterrizando el turismo espacial, que muchos expertos señalan como altamente contaminante. ¿Nunca aprenderemos?

-Es una cuestión de cultura. Depende de si vivimos en una sociedad que respeta y ama el medio ambiente o que lo ve solo como un recurso a explotar. Tengo esperanza en los jóvenes, a quienes veo cada vez más atentos a las cuestiones ambientales. Mucho más que nuestra generación.

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