¿Cuánto material extraterrestre en forma de micrometeoritos cae sobre la Tierra cada año?



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Madrid

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Cada año vienen a conocer nuestro planeta polvo de cometas y asteroides. Estas partículas atraviesan nuestra atmósfera y dan lugar a estrellas fugaces. Incluso algunas piezas más grandes logran sobrevivir a la fricción con nuestra capa protectora natural y llegan al suelo: los meteoritos más grandes se pueden recolectar y almacenar en colecciones. Aunque la mayoría son pequeños trozos de polvo, llamados micrometeoritos. Pero, ¿cuánto de este material termina en nuestro mundo? Un estudio realizado durante dos décadas por científicos del CNRS, la Université Paris-Saclay y el Museo Nacional de Historia Natural con el apoyo del Instituto Polar Francés, determinó el peso exacto: 5.200 toneladas por año. Los resultados se acaban de publicar en la revista ‘
Letras de ciencias terrestres y planetarias
‘.

Los micrometeoritos siempre han caído sobre nuestro planeta. Estas partículas de polvo interplanetario de cometas o asteroides son partículas de unas pocas décimas a centésimas de milímetro que han atravesado la atmósfera y han llegado a la superficie de la Tierra. Por tanto, para recopilarlos y analizarlos, seis expediciones lideradas por el investigador del CNRS Jean duprat tuvo lugar en las dos últimas décadas en la estación franco-italiana de Concordia (Domo C), ubicado a 1.100 kilómetros de la costa de Tierra de Adelia, en el corazón de Antártida. El domo C es un sitio de recolección de micrometeoritos ideal debido a la baja tasa de acumulación de nieve y la casi ausencia de polvo del suelo.

Colección de micrometeoritos en las regiones antárticas centrales, en el Domo C en 2002. Muestreo de nieve
Colección de micrometeoritos en las regiones de la Antártida central, en el Domo C en 2002. Muestreo de nieve – Jean Duprat / Cécile Engrand / CNRS Photothèque

Estas expediciones recolectaron suficientes partículas extraterrestres (que varían en tamaño de 30 a 200 micrómetros) para medir su flujo anual, que corresponde a la masa acumulada en la Tierra por metro cuadrado por año. Si estos resultados se extrapolan al resto del planeta, el flujo anual total de micrometeoritos representa 5.200 toneladas por año. Y estos fragmentos serían la principal fuente de material extraterrestre que recibe nuestro planeta, mucho antes que los meteoritos (que apenas llegan a las diez toneladas anuales, según algunos estudios previos).

En cuanto a su fuente, la evidencia sugiere que la mayoría de estos micrometeoritos provienen de cometas (alrededor del 80% del material total) y el resto de asteroides. Además, los investigadores señalan que tener esta información puede darnos pistas sobre los orígenes terrestres y las posibles interacciones de este polvo interplanetario con nuestro mundo. «Esta es una información valiosa para comprender mejor el papel que juegan estas partículas de polvo interplanetario en el suministro de agua y moléculas carbonosas a la Tierra joven», dicen los investigadores.

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