David Barrado: «Encontraremos un análogo de la Tierra en esta década»



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El primer exoplaneta se descubrió en 1995 alrededor de una estrella similar al Sol. Desde entonces ya se han encontrado unos 4.000 y estamos buscando uno que se parezca a la Tierra. Los cálculos indican que en nuestra propia galaxia, solo la Vía Láctea, podría haber 300 millones de mundos habitables. En «Exoplanetas y astrobiología: plus ultra» (cataratas), David Barrado Navascués, profesor de investigación astrofísica del Centro de Astrobiología INTA-CSIC, aborda la exploración planetaria desde sus inicios hasta la posible colonización de otros mundos.

-¿Ya hemos construido el telescopio o la nave espacial que descubrirá un planeta habitable?

-Si tuviera que apostar, diría que la sonda de exploración planetaria o telescopio espacial que detecta vida está ahora mismo en los tableros de diseño de varios equipos interdisciplinarios, que incluyen ingenieros, biólogos, geólogos, químicos y astrofísicos, entre otros. Pero tendremos que esperar algunas décadas.

-¿Qué podemos esperar del telescopio espacial James Webb, cuyo lanzamiento está programado para el 18 de diciembre?

– No creo que encuentres la actividad biológica de forma indiscutible. Sin embargo, será un paso imprescindible y seguro que nos proporcionará muchos resultados que serán noticia pero que también aportarán más preguntas que respuestas. En cualquier caso, ampliará maravillosamente nuestro horizonte astrobiológico.

-¿Qué necesitamos para encontrarlo? ¿Qué tecnologías se necesitan?

-Las tecnologías siempre están mejorando constantemente. Incluso en este momento, podría estar en marcha un gran avance en un pequeño laboratorio que supondrá una revolución tecnológica inesperada. En cualquier caso, necesitamos mejoras sustanciales en técnicas que nos permitan eliminar o atenuar la luz proveniente de la estrella para examinar con detenimiento los datos provenientes de los exoplanetas más interesantes. Esto probablemente requerirá el diseño y envío de flotas complejas de telescopios que operen simultáneamente.

-¿Y cuándo sucederá, cuándo encontraremos al gemelo de la Tierra?

-Si hablamos de un análogo terrestre con vida posible, tanto la Agencia Espacial Europea como la NASA apuntan al 2050. Quizás se retrasará un poco, dada la complejidad técnica y la gran inversión económica que requiere. Pero los análogos terrestres se encuentran en esta década, aunque no tendremos la capacidad de determinar si contienen actividad biológica durante algunas décadas.

«No es factible ni inteligente enviar flotas de seres humanos a otros mundos»

¿Podremos expandirnos fuera de la Tierra y colonizar otros mundos?

-Dentro del Sistema Solar, por ejemplo a la Luna, Marte y asteroides, la respuesta es positiva, tendremos esa capacidad tecnológica. Sin embargo, la cuestión ética sigue siendo si debemos colonizar otros mundos, y cuál es el objetivo. Por otro lado, más allá del cinturón de Júpiter hay problemas aún más complejos. Finalmente, no creo que tengamos la tecnología o los recursos para expandirnos fuera del Sistema Solar en cientos de años o incluso milenios. Por otro lado, creo que no deberíamos proceder, al menos no de forma convencional, enviando flotas de seres humanos: no es practicable ni inteligente ni, sobre todo, solucionaría ningún problema.

– Muchos piensan, contra Stephen Hawking, que no existe el planeta B. ¿Qué opinas?

-No lo hay, creo que hay un consenso muy amplio en la comunidad científica de que este es nuestro único hogar, del que debemos cuidar. El resto son quimeras que solo podrían beneficiar a unos pocos.

-¿Tenemos un buen candidato?

-Hay un candidato para el planeta B: la Tierra. Un planeta mejor, en el que exista un equilibrio entre la actividad del ser humano, el derecho de todos a una vida de calidad y su sostenibilidad. La Tierra es nuestra cuna y nuestro destino. Y no puedo pensar en un lugar mejor y más agradable.

«Encontrar vida extraterrestre será humillante»

-¿Qué significará para la humanidad el descubrimiento de un rastro de vida, aunque pasada, fuera de la Tierra?

-Quizá sea uno de los hechos más relevantes de la historia de la humanidad. Varios factores clave han intervenido en la evolución del pensamiento y nuestra forma de entender la realidad. Uno de ellos es nuestra relación con la naturaleza, nuestra posición en el universo. Podríamos decir que Protágoras, un sabio del siglo V antes de nuestra era, en la antigua Grecia, inicia el antropocentrismo, colocando conscientemente al ser humano en el centro del universo, como medida de medida.

-Pero no somos tan especiales.

-La ciencia, en los últimos 2500 años, ha desmantelado esta interpretación: la Tierra no es el centro del Cosmos, ni el Sol ni nuestra galaxia son especiales. Tampoco encontramos nada único en la química de la vida, ni en nosotros mismos como especie, ya que podemos identificar fenómenos culturales en otros. Quizás el último paso sea verificar que hay o ha habido vida en otros lugares. Será humillante, pero también nos permitiría tener una visión más amplia y realista.

-¿Crees que lo encontraremos en Marte? Perseverance, el último rover de la NASA en llegar, ¿está listo?

La experiencia nos dice que las predicciones categóricas a menudo son incorrectas, tanto en la ciencia como en muchas otras áreas. Creo que en esta década no encontraremos evidencia de actividad biológica en Marte, ni restos de ella, fósiles del pasado lejano. Sin embargo, Perseverance está recolectando muestras que eventualmente serán transferidas a la Tierra en lo que podríamos llamar una mesa de billar planetaria: una nave espacial las recolectará para enviarlas a órbita alrededor del planeta rojo, mientras que otra sonda las transferirá a la Tierra, donde pueden estar. analizados en laboratorios complejos que no pueden enviarse a Marte. Esto no sucederá hasta al menos 2031. Sin embargo, como solo se tomarán algunas muestras de ciertos lugares en el cráter Jezero, creo que deberíamos tener mucha suerte de que alguien muestre signos de vida.

-Entonces, ¿cuándo lo sabremos?

-Creo que solo sabremos si hubo vida en Marte hace 3000 millones de años a finales de esa década o en la próxima, cuando un número importante de rovers hayan realizado un relevamiento sistemático de diferentes entornos, incluidos los polos. Pero sería feliz si me equivoco.

«No podemos reclamar el derecho a colonizar un mundo ya habitado»

«Aparte de Marte, ¿dónde crees que deberíamos buscar estos rastros de vida?»

-Dentro del Sistema Solar ya hay misiones en curso o previstas: Europa, Encelado o Titán, satélites de los gigantes gaseosos Júpiter y Saturno. Es probable que los dos primeros tengan vastos océanos debajo de una gran corteza de hielo, junto con mecanismos que generan energía en su interior. Es decir, algunos de los ingredientes básicos vitales. Este último cuenta con lagos de hidrocarburos que forman un entorno verdaderamente exótico que merece ser explorado en detalle. Debemos evitar repetir los errores del antropocentrismo y pensar que la vida debe ser completamente análoga a la que encontramos en la Tierra.

-¿Y cómo lo reconoceremos?

-Esta es una pregunta clave. No tenemos una definición clara y plenamente aceptada de lo que se puede clasificar como vida. Los virus proporcionan un ejemplo clásico. En cualquier caso, buscan una química compleja, un uso intensivo de energía y una propiedad física exótica, la entropía, que determina la capacidad de usar la energía y mide el orden de un sistema. Cualquier ser vivo genera un gran orden interno al usar un intercambio de energía y crear un poco de caos a su alrededor. Cómo medirlo y tener la certeza de que no se debe a un fenómeno complejo sino abiótico es uno de los grandes retos a los que se enfrentan los astrobiólogos.

¿Corresponderá necesariamente a nuestra propia química?

En los más de 25 años de caracterización de los planetas que hemos encontrado fuera del Sistema Solar, hemos encontrado miles de ellos con propiedades muy variadas, en sistemas muy diferentes al nuestro. Si hay una característica que los une, es la extraordinaria diversidad. Me atrevo a decir que si existe vida tanto en algún miembro del Sistema Solar como más allá, habrá más de una posibilidad. Probablemente los elementos químicos sean los mismos, idénticos a los que componen nuestro cuerpo; quizás los bloques de construcción básicos sean muy similares, si no los mismos. Pero los detalles serán tan diversos que tendremos problemas para detectar actividad biológica en muchos entornos si se reduce a seres muy simples.

– Imagínese colocando finalmente la vida, incluso esas criaturas extremadamente simples, en algún mundo accesible, ¿tenemos derecho a colonizarlo? ¿Podríamos contaminarlo irreparablemente y dañar su biodiversidad?

-Mi posición es clara en el libro: no podemos asumir que sea correcto, debemos dejar que evolucione por sí solo, darle la oportunidad que ha tenido nuestro planeta y la vida en él en estos casi 4.000 millones de años. Por un lado, debemos aprender de nuestra experiencia en nuestro planeta; por otro lado, hay que decirlo con claridad: ni los recursos naturales que pudiéramos explotar ni el supuesto nuevo espacio vital resolverían nuestros problemas actuales o futuros.

– Al abordar el problema del fosfano en Venus, ¿fue una noticia que recibió demasiada atención?

-La posible existencia de vida fuera de nuestro planeta es de tal importancia que todos debemos extremar las precauciones. Como los eruditos del siglo XVIII David Hume y Pierre-Simon Laplace afirmaron y popularizaron a Carl Sagan, una figura querida que creó tantas vocaciones científicas, «las afirmaciones extraordinarias requieren pruebas extraordinarias». Hay que repetir dos palabras como un mantra: prudencia y verificación.

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