David Quammen: “Somos más abundantes que cualquier otro animal grande. En algún momento habrá una corrección «



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David Quammen Somos mas abundantes que cualquier otro animal grande

Son las cinco de la tarde en Bozeman, un pequeño pueblo de Montana (Estados Unidos), donde los espacios son vastos y las distancias sociales no necesitan imponerse por la fuerza, porque forman parte del paisaje desde tiempos inmemoriales.

David Quammen, de 72 años, cultiva su jardín cuando suena el teléfono. “Paseamos al perro por el barrio, saludo a los vecinos del otro lado de la calle y en tres semanas no he estado más cerca de cinco pies. [dos metros] de otra persona, además de mi esposa ”, relata a Alicantur este veterano periodista y escritor científico que años atrás viajó a los cuatro rincones del planeta en busca de virus zoonóticos, es decir, saltan de animales a humanos.

El resultado fue Derrame. Infecciones animales y la próxima pandemia humana (Infección, en la traducción al español publicada por la editorial Debate el 23 de abril en la dirección libro electronico y 14 de mayo en papel). El libro fascina y asusta. Por lo que importa: el mundo de las infecciones animales. Y por lo que predice: una pandemia humana muy similar a la del virus que causa el covid-19. Ahora es una de las obras de referencia para comprender la entidad microscópica que ha paralizado el mundo.

Pregunta. ¿Te sorprende lo que está pasando?

Responder. Absolutamente. Todo, el virus del murciélago que se transmite a los humanos, la conexión con un mercado en China, el hecho de que es un coronavirus, era predecible. Eso es lo que me dijeron los expertos que entrevisté para mi libro.

pags. ¿Nada te sorprende?

R. Sí, la falta de preparación de los gobiernos y los sistemas de salud pública para hacer frente a un virus como este. Me sorprende y me decepciona. La ciencia sabía que sucedería. Los gobiernos sabían que podía suceder, pero no se molestaron en prepararse.

pags. ¿Porque?

R. Las advertencias decían: podría suceder el próximo año, en tres años o en ocho. Los políticos se decían a sí mismos: No gastaré el dinero en algo que no suceda dentro de mi mandato. Es por eso que el dinero no se gastó en varias camas de hospital, unidades de cuidados intensivos, respiradores, mascarillas, guantes.

pags. Sin esta falta de preparación, ¿no estaríamos todos confinados?

R. En efecto. Existe la ciencia y la tecnología adecuadas para combatir el virus. Pero no había voluntad política y, por tanto, no había dinero ni coordinación entre los gobiernos locales y nacionales y entre los gobiernos del mundo. Tampoco hay voluntad de luchar contra el cambio climático. La diferencia entre esto y el cambio climático es que está matando más rápido.

pags. ¿Por qué el murciélago está relacionado con el origen de tantos virus, desde el SARS hasta el Ébola, e incluso el SARS-CoV-2?

R. Los murciélagos parecen estar sobrerrepresentados como huéspedes naturales de estos peligrosos virus. Por muchas razones. Primero, están sobrerrepresentados en la diversidad de mamíferos. Una de cada cuatro especies de mamíferos es una especie de murciélago.

pags. ¿Significa esto que hay muchos murciélagos?

R. No se trata simplemente de que haya muchos en número, sino de que hay una gran diversidad de murciélagos. Y es posible que cada especie de murciélago tenga su propio tipo de virus. Esta diversidad de especies ofrece un amplio margen para la diversidad de virus.

pags. ¿Qué otras razones explican por qué los murciélagos son la fuente de tantos virus?

R. Los murciélagos viven mucho tiempo. Uno del tamaño de un ratón puede vivir de 18 a 20 años. Un ratón vive uno o dos años. Los murciélagos anidan juntos en enormes colonias. Vi 60.000 de ellos en una cueva, todos apiñados. La longevidad y la masa son circunstancias óptimas para que los virus pasen incesantemente de un individuo a otro. Y una cosa más: ahora hay evidencia, aunque no es segura, de que los murciélagos tienen sistemas inmunológicos que han evolucionado para ser más hospitalarios con los cuerpos extraños.

pags. Y se están acercando a las zonas urbanas, ¿verdad?

R. Así es. En particular, los grandes murciélagos de los trópicos y subtrópicos. Estamos destruyendo sus hábitats y buscando alimento en áreas humanas donde hay huertos y árboles frutales en los parques. Todo esto los acerca a los humanos, los cuales, a través de sus heces y orina, aumentan las posibilidades de que los virus se propaguen directamente oa través de las mascotas.

pags. ¿Deberíamos tener miedo de los murciélagos?

R. Nerd. Son animales hermosos y magníficos, necesarios para la integridad de los ecosistemas. La solución no es deshacerse de los murciélagos sino dejarlos solos.

pags. ¿Como?

R. Esta pandemia es una terrible oportunidad para educar, para comprender nuestra relación con el mundo natural.

pags. ¿Somos los seres humanos responsables de lo que está sucediendo?

R. Seguro. Todos los seres humanos, todas nuestras decisiones: lo que comemos, la ropa que usamos, los productos electrónicos que poseemos, los hijos que queremos tener, cuánto viajamos, cuánta energía quemamos. Todas estas decisiones ejercen presión sobre el mundo natural. Y estas demandas sobre el mundo natural tienden a acercarnos a los virus que viven en animales salvajes.

pags. ¿Es la venganza de la naturaleza?

R. No lo diría, porque soy un materialista darwinista. No personalizo la naturaleza. No creo en una naturaleza con N mayúscula capaz de venganza o emoción. Los humanos son más abundantes que cualquier otro animal grande en la historia de la Tierra. Y esto representa una forma de desequilibrio ecológico que no puede continuar para siempre. En algún momento habrá una corrección natural. Le pasa a muchas especies: cuando son demasiado abundantes para los ecosistemas, les pasa algo. Se quedan sin comida, o nuevos depredadores evolucionan para devorarlos, o las pandemias virales los derriban. Las pandemias virales interrumpen, por ejemplo, los brotes de poblaciones de plagas de árboles. Existe una analogía con los humanos.

pags. ¿Somos como estos insectos?

R. No. Somos mucho más inteligentes que los insectos de la jungla. Necesitamos ser capaces de ver lo que se avecina y convertir el impacto en un reajuste de nuestra forma de vida en este planeta.

pags. «Ofrecemos más oportunidades que nunca para los virus», escribe.

R. Porque somos más y porque estamos más conectados entre nosotros. Cuando vamos a la selva y atrapamos un animal salvaje -un roedor, un murciélago, un pangolín, un chimpancé- y este animal tiene un virus, y este virus salta hacia nosotros y descubre que dentro de nosotros se puede replicar, y que se puede transmitir. de humano a humano … Cuando todo esto pasó, este virus era el gordo. Has entrado por una puerta que te ofrece una gran oportunidad. Porque somos 7.700 millones de huéspedes potenciales para ellos y porque estamos hiperconectados: la peste bubónica mató quizás a un tercio de la población europea, pero en el siglo XIV no pudo pasar a América del Norte o Australia. El virus que causa el covid-19 es uno de los virus más exitosos del planeta, junto con la cepa pandémica del VIH. Y te invitamos a tener tanto éxito.

pags. ¿Qué ha aprendido sobre los virus durante los últimos tres meses?

R. Algo que me sorprende es que, hasta ahora, este virus no está evolucionando demasiado rápido. Científicos, como Trevor Bedford en Seattle, han tomado muestras de varias personas en diferentes momentos y en diferentes partes del mundo y han elaborado un árbol genealógico del virus. Descubrieron que los genomas del virus no varían mucho en el espacio y el tiempo. El virus no cambia porque no es necesario. Está teniendo tanto éxito, pasando de un ser humano a otro, en todos los países del planeta, que, desde un punto de vista evolutivo, no está bajo presión para cambiar: ya lo está haciendo bien como está.

pags. ¿Cuánto tiempo puedes tener tanto éxito?

R. Hasta que tengamos una vacuna. En este momento, es posible que esté buscando evolucionar. No es que realmente lo esté intentando, porque no lo hará, es solo un virus. Pero por selección natural, accidentalmente puede encontrar formas de evitar la vacuna. Y luego comenzará la carrera para encontrar vacunas mejores y nuevas. Pero eso es lo que ya hacemos con la gripe: necesitamos una nueva vacuna cada año porque está en constante evolución.

pags. Mientras tanto, ¿el distanciamiento social y el encierro tienen algún efecto sobre el virus?

R. Sí. Al limitarnos a nosotros mismos, estamos quitando la oportunidad de llegar tan amplia e intensamente como sea posible hasta ahora. Una forma de pensar sobre las pandemias es la siguiente. En cada población de víctimas potenciales, hay personas que son susceptibles al virus. Hay personas infectadas con el virus. Hay gente muerta. Y hay gente que se ha recuperado. Y, una vez que se han recuperado, es más difícil que se vuelvan a infectar. Así que llega un punto en el que el número de muertos es alto, el número recuperado es alto y el número de infectados puede seguir siendo alto, pero el número de personas susceptibles puede ser relativamente bajo y disperso. En ese momento, el virus que se encuentra en el infectado no tiene oportunidad de contactar al sensible.

pags. ¿Es eso así?

R. En este punto, la pandemia tiende a terminar.

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