Descubren que la Vía Láctea está envuelta en una «bruma» de rayos gamma



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Algo extremadamente poderoso permanece escondido en nuestra galaxia. Algo tan poderoso que toda la galaxia de la Vía Láctea brilla con algún tipo de neblina rayos gamma, con energías que superan con creces cualquier cosa que los físicos puedan producir en la Tierra.

Esto es lo que acaba de descubrir un equipo de investigadores del experimento Tibet AS-Gamma, en China, cuyo trabajo acaba de ser aceptado para su publicación en Cartas de revisión física. Los rayos gamma detectados parecen provenir de todo el disco galáctico, alcanzando una energía de casi un petaelectronvoltio (PeV), es decir, mil billones de electronvoltios, cientos de veces más de lo que se puede lograr con el más poderoso de nuestros aceleradores, el Gran Colisionador de Hadrones (LHC).

La mera existencia de estos rayos gamma difusos indica directamente la existencia de aceleradores naturales extremadamente poderosos de partículas cósmicas dentro de nuestra galaxia. Los físicos creen que estos aceleradores, cuya naturaleza se desconoce actualmente, son el origen de los misteriosos y muy energéticos rayos cósmicos que atraviesan el planeta. vía Láctea y que a veces aterrizan en el Tierra.

Cuando esos rayos cósmicos, compuestos principalmente de protones, chocan con los desechos interestelares en el espacio, pueden, según los investigadores, producir rayos gamma, la forma de luz más energética del Universo.

En su estudio, los científicos avanzaron la idea de que algunos entornos galácticos tendrían la capacidad de acelerar las partículas de rayos cósmicos a incluso más de un PeV. Pero hasta ahora no ha sido posible identificar ningún acelerador cósmico natural capaz de alcanzar esos enormes niveles de energía. Sin embargo, una posibilidad sería que las ondas de choque de las supernovas, es decir, de las estrellas que explotaron violentamente, fueran lo suficientemente poderosas como para acelerar los rayos cósmicos a esos niveles de energía. Pero nada es seguro todavía.

El estudio muestra que si estos aceleradores naturales, conocidos como PeVatrons, realmente existieran, los rayos cósmicos que emiten penetrarían el galaxia, produciendo un resplandor difuso de rayos gamma de energía extrema, que es precisamente lo que descubrieron los investigadores en el experimento Tíbet AS-gamma. Aparentemente, entonces, las cosas encajan.

Los autores del estudio también creen que, después de ser lanzados desde sus lugares de origen, los rayos cósmicos deambulan libremente por la galaxia, curvándose y girando a medida que atraviesan sus campos magnéticos. Los rayos gamma, sin embargo, no son desviados por campos magnéticos, por lo que apuntan directamente a sus fuentes, revelando así el paradero de los rayos cósmicos extraviados.

Además de estos rayos gamma ultraenergéticos, la Vía Láctea también está impregnada de otros con energías más bajas. De hecho, los investigadores observaron rayos gamma en el disco galáctico con energías que van desde cien billones a mil billones de electronvoltios. La búsqueda de puntos origen de los 38 rayos gamma de mayor energía, todo por encima de 398 billones de electronvoltios, sin éxito, lo que confirma que estos rayos gamma fueron generados por rayos cósmicos que habían viajado de una parte de la galaxia a la otra. El rayo gamma más enérgico que vieron los investigadores fue exactamente 957 billones de electronvoltios.

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