Descubren que un meteorito que cayó en Sudán era parte de un gigantesco asteroide desconocido



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El 7 de octubre de 2008, un asteroide de unos cuatro metros de diámetro entró en la atmósfera terrestre. Unos segundos más tarde, explotó a 37 kilómetros sobre nuestras cabezas y se desintegró en más de 600 meteoritos que cayeron en el desierto de Nubia, en Sudán. Muchos restos del meteorito bautizado como «Almahata Sitta«(O» Estación Seis «, por la parada del tren cerca de donde aparecieron) porque los astrónomos pudieron, por primera vez en la historia, detectar de antemano la trayectoria de un asteroide con un camino directo a la Tierra. Desde entonces se ha especulado sobre su origen, y hoy, más de una década después, los científicos creen haber encontrado la respuesta: de un enorme y extraño asteroide no identificado que podría contener los secretos de la Tierra. origen del sistema solar.

Un equipo de científicos dirigido por el Southwest Research Institute (SwRI) en los Estados Unidos tuvo la tarea de analizar un pequeño fragmento de los recuperados hace doce años. Después de estudiar su composición, los investigadores determinaron que el meteorito Almahata Sitta provenía de un asteroide desconocido aproximadamente de Tamaño de Ceres, el objeto más grande en cinturón de asteróides considerado un planeta enano. Además, como se detalla en su estudio, publicado en « Astronomía de la naturaleza», Este asteroide tenía mucha agua y se formó a temperaturas y presiones intermedias en los primeros momentos del recién nacido Sistema Solar.

«Los meteoritos de condrita carbonosa registrar la actividad geológica durante las primeras etapas del Sistema Solar y proporcionar información sobre las historias de los cuerpos de sus ‘padres’ ”, explica en un publicación Vicky Hamilton, científico del personal de SwRI y primer autor del estudio. “Algunas son ricas en minerales que evidencian su exposición al agua a bajas temperaturas y presiones; pero nunca ha habido evidencia de meteoritos formados en presencia de agua en condiciones intermedias hasta ahora. ‘

Asteroides o cápsulas de espacio-tiempo

Los asteroides son testigos excepcionales de la formación de los nuestros Sistema solar hace 4.600 millones de años. Algo así como «cápsulas del tiempo» de los primeros momentos de nuestro vecindario cósmico para los que el tiempo a menudo se ha detenido. La mayoría reside en el cinturón de asteroides entre las órbitas de Marte y Júpiter, pero las colisiones y otros fenómenos a menudo los desgarran y los arrojan al Sistema Solar. Este es el caso de Almahata Sitta.

«Se nos ha asignado un Muestra de 50 miligramos por Almahata Sitta para que podamos estudiarlo «, dice Hamilton.» Ensamblamos y pulimos el fragmento diminuto y usamos un microscopio infrarrojo para examinar su composición. El análisis espectral ha identificado una variedad de minerales hidratados, sobre todo anfíbol, que temperaturas y presiones intermedias objetivo y un período prolongado de alteración acuosa en un asteroide padre que mediría entre 600 y 1.700 kilómetros de diámetro«. El planeta enano Ceres mide aproximadamente poco más de 900 kilómetros, por lo que sería un cuerpo dentro de este rango.

Los anfíboles son raros de encontrar en meteoritos de condrita carbonácea. De hecho, solo se han identificado los restos de otro meteorito, el de Allende, que cayó sobre la ciudad mexicana que le da nombre el 8 de febrero de 1969. «Almahata Sitta fue un golpe de suerte, ya que revela nueva información sobre los primeros materiales en el Sistema Solar que no se puede ver en ninguna colección de meteoritos de condrita carbonosa ”, dice Hamilton.

Los científicos de SwRI estudiaron la composición de un pequeño fragmento de un meteoroide para determinar que probablemente provenía de un asteroide padre previamente desconocido.  Esta micrografía en falso color de la muestra de meteoroide muestra los cristales anfíboles inesperados identificados en naranja.
Los científicos de SwRI estudiaron la composición de un pequeño fragmento de un meteoroide para determinar que probablemente provenía de un asteroide padre previamente desconocido. Esta micrografía en falso color de la muestra de meteoroide muestra los cristales anfíboles inesperados identificados en naranja. – NASA / USRA / Instituto Lunar y Planetario

Enfrentamiento con Ryugu y Bennu

Los resultados se pueden comparar con las muestras obtenidas de las misiones. Hayabusa 2 (que recogió rocas del asteroide Ryugu que ya están en la Tierra) y OSIRIS-REx (que recogió escombros del asteroide Bennu, aunque se espera su regreso a nuestro planeta en septiembre de 2023), ya que los cuerpos de los que tomaron muestras podrían compartir esta rara composición y formación más acuosa a temperaturas promedio.

« Si las composiciones de las muestras de Hayabusa 2 y OSIRIS-REx difieren de las que tenemos en nuestras colecciones de meteoritos, podría significar que sus propiedades físicas significan que no sobreviven a los procesos de expulsión, tránsito y entrada a través de la atmósfera de la Tierra, al menos en su contexto geológico original ”, explica Hamilton, que también forma parte del equipo científico de OSIRIS-REx.

Es decir, si la composición entre las muestras de Ryugu y Bennu (más este nuevo análisis de Almahata Sitta) difiere de los meteoritos de condrita carbonosa que tenemos en la Tierra, quizás pueda indicar que este tipo de asteroides generalmente no sobreviven a su salida del cinturón o su camino a nuestro planeta los cambia su composición, eliminando todo rastro de este mineral. «Sin embargo, creemos que hay más materiales de condrita carbonosa en el Sistema Solar que los que tenemos en nuestras colecciones de meteoritos», señalan los investigadores.

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