Dicen que vieron, por primera vez, el nacimiento de un agujero negro



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Hasta ahora, nadie ha visto una estrella explotar como una supernova, dando lugar a un agujero negro. Aunque sabemos que estos tremendos estallidos estelares pueden generar tanto agujeros negros como densos restos en forma de estrellas de neutrones, nadie ha podido presenciar este proceso. Sin embargo, un equipo de astrónomos internacionales de prestigiosas instituciones como el MIT (Massachusetts Institute of Technology), la Agencia Espacial Europea, la NASA, el Laboratorio Nacional de Los Alamos o las universidades de Cambridge, Columbia o Southampton, entre otras, asegura haber visto uno bien. en el centro de una rara explosión estelar fallida.

El trabajo, que aún no ha sido revisado por pares, acaba de aparecer en el servidor de preparación.
«Plaza de la Investigación».
Y si eso resulta ser correcto, sería la primera vez que tenemos evidencia directa de una estrella colapsando, explotando y dando lugar a un nuevo agujero negro.

En el centro de ‘la Vaca’

En 2018, los astrónomos detectaron un nuevo tipo de explosión estelar en una galaxia relativamente cercana, a 200 millones de años luz de distancia. Oficialmente bautizado AT2018cow, pero conocido informalmente como «La Vaca», el evento fue mucho más brillante y rápido que una supernova normal. De hecho, alcanzó su punto máximo a los pocos días antes de disminuir tres semanas después, en un proceso que desafió toda explicación.

La mejor suposición de los científicos sobre la causa de esa intensa señal de luz fue que el interior de una estrella colapsó para convertirse en una estrella de neutrones o un agujero negro antes de que se pudiera formar una verdadera supernova. El resultado fue lo que llamaron un «motor central», un objeto que gira rápidamente dentro de las capas externas de la estrella que podría ser un agujero negro o una estrella de neutrones. Los científicos creen que los poderosos chorros de materia de ese objeto penetran a través de las capas externas de material, haciendo que la «vaca» parezca extremadamente brillante.

Ahora, en su artículo, los investigadores afirman que han detectado precisamente eso: un objeto de este tipo (estrella de neutrones o agujero negro) justo en el centro de la «vaca». Para ello, observaron la luz en forma de rayos X emitida durante los 60 días posteriores a la explosión. Y después de cronometrar con precisión la llegada de fotones desde allí a la Tierra, calcularon que el objeto que producía la luz giraba una vez cada 4,4 milisegundos.

«Esta rápida periodicidad», dice Brian Metzger, astrofísico de la Universidad de Columbia y coautor del estudio, «sugiere que la fuente de rayos X es compacta y pequeña». Y dado que la rotación se mantuvo estable y constante en 4,4 milisegundos, incluso después de observar miles de millones de giros, la explicación más probable es que se trata de un agujero negro y no de una estrella de neutrones. De neutrones es disminuir con el tiempo.

Lo que parece seguro es que lo que sea que esté produciendo estos rayos X dentro de «La Vaca» debe ser algo extremadamente compacto, solo unos pocos kilómetros de largo, apuntando directamente hacia un agujero negro de masa estelar.

Desde 2018, otros investigadores han podido ver hasta tres eventos similares a «La Vaca», pero ninguno de ellos es tan cercano y brillante, lo que dificulta la comparación. Según Metzger, «la vaca» es una especie de «piedra estelar de Rosetta», que podría ser muy útil para interpretar estas supernovas fallidas. «Es un evento cercano que podemos esperar entender», dice el investigador. «Y si al final resulta que es un agujero negro, entonces cada vez que veamos algo similar en el universo distante sabremos que se ha formado un nuevo agujero allí».

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