Dinamarca matará a 17 millones de visones para detener una nueva variante del coronavirus que ha pasado a los humanos



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Un trabajador traslada el visón sacrificado a la granja de Hans Henrik Jeppesen cerca de Soroe después de la decisión del gobierno danés de eliminar toda su manada.
Un trabajador traslada el visón sacrificado a la granja de Hans Henrik Jeppesen cerca de Soroe después de la decisión del gobierno danés de eliminar toda su manada.Jacob Gronholt-Pedersen

El gobierno danés ha ordenado la matanza de millones de visones tras la detección de una nueva variante del coronavirus SARS-CoV-2 que se propagó entre granjas y luego saltó a los humanos. Hay al menos 12 personas infectadas con esta nueva variante del virus en la península de Jutlandia, el continente del país que limita con Alemania. Según las autoridades danesas, esta versión del virus supone un grave riesgo para la salud pública, ya que podría extenderse por Europa y poner en peligro la eficacia de futuras vacunas contra el coronavirus.

El gobierno del país escandinavo anunció este jueves el estricto aislamiento de siete municipios del norte de la península de Jutlandia debido a casos de infección por esta variante del virus. Las medidas afectan a 280.000 habitantes. Durante al menos cuatro semanas, los restaurantes y bares, los centros e institutos culturales y deportivos cerrarán, mientras que las guarderías permanecerán abiertas.

Esta nueva variante del virus «podría tener consecuencias devastadoras para la pandemia en todo el mundo», dijo la primera ministra danesa Mette Frederiksen en una aparición virtual. “Un virus mutado corre el riesgo de propagarse a otros países. La situación es muy grave ”, agregó. La Organización Mundial de la Salud confirmó en Twitter que está al tanto de la información sobre la mutación del virus en el visón de Dinamarca y que está en constante comunicación con las autoridades del país.

El gobierno ha lanzado un programa para que los criadores de visones maten a sus animales con la ayuda, si es necesario, de la policía y el ejército. En total, se estima que se deben eliminar 17 millones de especímenes, todos criados cada año para abastecer a la industria peletera del país, el mayor productor del mundo. Más de mil rebaños se encuentran repartidos por todo el país, y al menos 207 de ellos han detectado la transmisión del coronavirus entre visones.

Hace unos meses los Países Bajos detectaron que el nuevo coronavirus podría pasar de los criadores de visones a los animales y luego a los humanos, lo que provocaría la matanza masiva de especímenes. En España, un brote de coronavirus obligó a la destrucción de cerca de 100.000 de estos animales de una granja en La Puebla de Valverde, Teruel, por los mismos motivos.

Una de las cosas que pueden hacer que un virus sea más peligroso es que pasa de una especie a otra. Un solo virus que ingresa a una célula es capaz de producir decenas de miles de copias de sí mismo. El virus necesita el mecanismo biológico de su nuevo huésped para leer y copiar su secuencia genética, en este caso compuesta por cerca de 30.000 letras de ARN. En este proceso se producen errores de copia y mutaciones que pueden cambiar la apariencia del virus. Si estas nuevas variantes revierten a otra especie, es posible que el sistema inmunológico no sepa cómo identificarlas y combatirlas de manera eficaz, incluso si alguien ha sido vacunado previamente contra una versión anterior del mismo virus. Esto es lo que podría pasar en Dinamarca, según las autoridades del país.

Las autoridades danesas creen que este brote comenzó antes del verano, probablemente cuando un criador de visones infectó a un animal.

El gobierno cree que esta nueva variante del virus continúa propagándose entre las personas y que aproximadamente la mitad de todos los infectados en el norte de Jutlandia ya son portadores de esta nueva variante del patógeno, según un informe del Instituto Serológico Danés. El mismo trabajo explica que el nuevo virus del visón tiene hasta siete nuevas mutaciones. Todo el mundo está en el pico, una proteína con forma de oreja que sobresale del virus y es realmente una llave con la que puede abrir la cerradura de las células humanas y entrar en ellas para infectarlas. Hasta el momento, se han identificado al menos 12 personas infectadas con una variante del virus del visón que tiene cuatro nuevas mutaciones en esta proteína. Cuatro de estas personas están relacionadas con al menos tres granjas de visones, según informó el instituto serológico. Este organismo cita «estudios de laboratorio» en los que se ha demostrado que las personas infectadas por este virus desarrollarían anticuerpos menos efectivos contra esta nueva variante del virus. «Esto es preocupante, ya que podría afectar potencialmente la efectividad de una futura vacuna COVID-19», advierte el documento. Muchas de las vacunas actualmente en desarrollo dependen de que el sistema inmunológico aprenda a reconocer la nueva proteína S del coronavirus, por lo que existe la posibilidad de que un nuevo virus con una proteína S ligeramente diferente también pueda infectar a las personas que han sido vacunadas.

Las autoridades danesas creen que este brote comenzó antes del verano, probablemente cuando un animal se infectó con un criador de visones. La infección se extendió rápidamente por las granjas de Jutlandia y afectó a casi 200 granjas. También en junio, el virus volvió a pasar del visón a los humanos, provocando varios brotes en la población local, incluido uno en un hogar de ancianos. El Instituto Serológico considera que seguir explotando estas granjas supone un grave riesgo para la salud pública, por lo que recomienda la eliminación de todos los animales.

El Ministerio de Agricultura ha publicado un mapa con todas las granjas afectadas y ha puesto en marcha un plan para ayudar a los agricultores que tienen que exterminar a sus animales. El sacrificio costará al erario público unos 700 millones de euros, informa Reuters.

El país escandinavo no ha publicado detalles sobre las mutaciones del virus y si tienen algún efecto, como aumento de virulencia o propagación. «Las implicaciones de estos cambios en las proteínas de las espículas no han sido evaluadas por la comunidad científica internacional y aún es muy pronto para decir que podrían hacer que fallen las vacunas o la inmunidad natural», advierte James Wood, jefe del departamento de Il. Veterinario de la Universidad de Cambridge en declaraciones al Science Media Center. El ministro de Salud danés dijo que la mitad de los 783 casos de covid detectados en el norte del país «están relacionados» con el visón, informa AP. Si es así, «es probable que la variante se haya transmitido de persona a persona en lugar de visón a la gente, por lo que matar visones no hará que la variante desaparezca», advirtió Wood.

Emma Hodcroft, genetista de la Universidad de Berna (Suiza), es una de las líderes del proyecto NextStrain que analiza y rastrea el genoma completo de las diferentes variantes del SARS-CoV-2 que se están extendiendo por el mundo. Fue una de las científicas que ayudó a identificar la nueva variante del coronavirus que surgió en España durante el verano de la semana pasada, que desde entonces se ha extendido a varios países europeos hasta convertirse en una de las más frecuentes. Es un virus mutado que ha surgido gracias a epidemias masivas entre los trabajadores agrícolas de Huesca y Lleida. Como ocurre con la variante danesa, actualmente no hay evidencia de que sea más virulenta o transmisible. «La decisión de matar visones puede ser válida para contener el virus en Dinamarca, pero argumentar que esto puede afectar a la mayoría de las vacunas causa mucha alarma sin que los científicos tengan los datos para evaluarlas adecuadamente», escribió el investigador en Twitter. Según un análisis preliminar, dos de las mutaciones observadas en Dinamarca ya se habían producido en otros países europeos, tanto entre personas como entre visones holandeses. Los otros dos permanecerían completamente desconocidos hasta ahora.

Aunque no lo sabremos hasta que tengamos todos los datos y se hagan los estudios necesarios, lo más probable es que estas cuatro mutaciones no afecten el funcionamiento de las vacunas y lo cierto es que no las afectarán a todas ”, explica Fernando González Candelas, catedrático de la Universidad de Valencia y coautor del estudio sobre la nueva variante encontrada en España. Averiguar si las cuatro mutaciones danesas confieren más virulencia o tienen algún otro efecto es laborioso y requiere mucho tiempo, explica el científico. Para ello, es necesario crear una nueva variante del coronavirus con estas mutaciones y probar su capacidad infecciosa, su cantidad de replicación y el resto de sus capacidades, explica. “Es una decisión muy conservadora en lo que a salud pública se refiere, pero afecta muy seriamente a un sector”, subraya sobre la situación en Dinamarca. “Es una decisión política, pero científicamente me gustaría ver los datos para evaluar el posible riesgo y saber si este movimiento ha evitado tomar decisiones mucho más serias más adelante”, concluye.

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