‘El Accidente’, el extraño objeto espacial que no coincide con nada conocido



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Se trata 50 años luz de la Tierra, se mueve a más de 200 kilómetros por segundo y los astrónomos lo han llamado «El accidente‘. De hecho, todavía no saben qué podría ser, aunque algunos apuestan por uno ‘enana marrón‘. Uno, en cualquier caso, con características muy inusuales.

Ahora, una nueva búsqueda liderada por J. Davy Kirkpatrick, del Instituto de Tecnología de California (Caltech) y publicado en ‘
Las cartas del diario astrofísico
‘, acaba de presentar nuevas observaciones de El accidente, aunque eso solo aumentó la confusión de los investigadores, quienes admiten que no saben muy bien qué pensar.

Descubierto por accidente

El extraño objeto fue descubierto por casualidad en noviembre de 2018 por el astrónomo Dan caselden, quien también participó en el estudio, quien lo vio en las imágenes del telescopio Explorador de levantamientos de infrarrojos de campo amplio e intentó, sin éxito, clasificarlo. De hecho, El Accidente, cuyo nombre oficial es WISE 1534-1043, no encaja en ninguna de las categorías que los científicos han establecido para poner orden en las cosas que observan en el Universo.

Pero, ¿es realmente una enana marrón, una estrella fallida que nunca alcanzó la masa suficiente para iniciar su horno de fusión nuclear? En general, las enanas marrones constituyen una población intrigante. Demasiado grandes para ser planetas y demasiado pequeños para ser estrellas, ocupan un terreno medio incómodo que los científicos tratan de estudiar a fondo.

Las enanas marrones, en cambio, sobre todo las más frías, con apenas temperaturas 180 grados, son muy difíciles de estudiar, ya que la poca luz que emiten se concentra en las longitudes de onda del infrarrojo cercano. A pesar de ello, y en gran parte gracias a los telescopios espaciales, los científicos han conseguido descubrir algunos de ellos. 50 de estas fantásticas enanas marrones (categoría Y), suficiente para catalogar y comparar su brillo a diferentes longitudes de onda.

Pero ni siquiera WISE 1534-1043, The Accident, entra en este grupo. De hecho, las nuevas observaciones, realizadas con el telescopio espacial Hubble y el Observatorio Keck, en Hawai, muestran que el objeto ‘se sale’ de los diagramas de color y temperatura donde el resto de las enanas marrones de clase Y forman grupos apretados de puntos (como se puede ver en la imagen), de modo que aparece completamente solo y aislado de el resto de las enanas marrones conocidas.

Cuatro posibles identidades

Pero, ¿a qué podrían deberse estas extrañas propiedades? ¿Qué es realmente el accidente? Kirpatrick y su equipo no están muy seguros, pero idean cuatro posibles «identidades» para el extraño objeto. Por un lado, explican en su estudio, podría ser una enana marrón «vieja fría», con una metalicidad extremadamente baja. Aunque también podría ser una enana marrón muy joven con una masa y gravedad extremadamente bajas.

La tercera posibilidad es que al final no sea una enana marrón, sino un gran planeta «expulsado» de su sistema nativo por una fuerte interacción gravitacional. Y el cuarto considera la posibilidad de que sea un remanente estelar ultrafrío. Opciones, por tanto, para todos los gustos.

Los autores del artículo, sin embargo, creen que la primera opción es probablemente la más exitosa, ya que si WISE 1534-1043 es muy antiguo y tiene una metalicidad notablemente baja, entonces las capas externas de su atmósfera habrían disminuido su opacidad, lo que significa que para permitir (en el futuro) ver más profundamente y explicar sus inusuales propiedades fotométricas. Si es así, El Accidente se convertiría en el primer «subenano» de tipo Y conocido, una nueva categoría de estrella.

En palabras de Kirkpatrick, «Creemos que es una enana marrón muy antigua que nació antes de que la Vía Láctea tuviera todos los metales que tiene ahora». Probablemente fue una de las primeras enanas marrones que se formó en nuestra galaxia, nació en el halo galáctico exterior que rodea la Vía Láctea y luego migró a su centro.

Sin embargo, para estar completamente seguros, tendremos que esperar. Los investigadores creen que la «verificación, refutación o confusión creciente» podría resolverse con el nuevo telescopio espacial James Webb, el «heredero» del Hubble, que se lanzará a finales de este año. Hasta entonces, los astrónomos tendrán que conformarse con la idea de que El Accidente no encaja en ninguna de las categorías conocidas de objetos.

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