El bombardeo de un asteroide similar a un dinosaurio golpeó la Tierra primitiva



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El asteroide que provocó la extinción de los dinosaurios hace unos 66 millones de años es probablemente el más popular de los que impactaron en la Tierra. La roca, de unos 12 kilómetros de diámetro, dejó una profunda herida, el cráter Chicxulub, en la actual provincia mexicana de Yucatán, mientras que los efectos del cataclismo cambiaron la historia del planeta. Los científicos saben que nuestro mundo había sido golpeado anteriormente en sus primeros años por rocas de tamaño similar, pero un nuevo análisis sugiere que el número de esos impactos puede haber sido diez veces mayor de lo que se pensaba. Esto da como resultado una ráfaga de colisiones comparable en escala a la de los dinosaurios cada 15 millones de años entre hace 2,5 y 3,5 mil millones de años.

Los primeros años de la Tierra fueron extraordinariamente violentos en comparación con los de hoy. Los científicos creen que nuestro planeta ha sido golpeado por una cantidad significativa de grandes asteroides (más de 10 km de diámetro), y esto habría tenido un efecto significativo en la química cercana a la superficie y la capacidad de sustentar la vida.

Se pueden ver cráteres de impacto de colisión similares en la Luna y otros planetas rocosos, pero la descomposición de minerales y rocas de la atmósfera y la tectónica de placas tendían a enmascarar cualquier evidencia directa de cráteres de impacto antiguos en la Tierra. Sin embargo, sus ‘ecos’ se pueden ver en presencia de ‘esférulas’ encontradas en rocas antiguas; los enormes impactos arrojaron partículas fundidas y vapores que luego se enfriaron y cayeron al suelo para ser incorporados a la roca como pequeñas partículas esféricas vidriosas. Cuanto mayor sea el impacto, más se habrían extendido estas partículas desde la «zona cero», por lo que la distribución global de una capa de esférulas gruesas muestra un gran impacto.

Los investigadores ejecutaron un nuevo modelo de flujo de impacto y lo compararon con un análisis estadístico de datos de la antigua capa esférica. «Usando este enfoque, encontraron que los modelos actuales de bombardeos tempranos de la Tierra subestiman severamente el número de impactos conocidos registrados por las capas esféricas», explica Simone Marchi del Southwest Research Institute en Boulder, Estados Unidos. “El flujo de impacto podría haber sido hasta un factor 10 veces mayor de lo que se pensaba anteriormente durante el período de 3,5 a 2,5 mil millones de años. Esto significa que en ese período temprano probablemente fuimos golpeados por un impacto del tamaño de Chicxulub en promedio cada 15 millones de años. ¡Un espectáculo! «, el reclama.

“A medida que profundizamos en nuestra comprensión de la Tierra primitiva, descubrimos que las colisiones cósmicas son como el proverbial elefante en la habitación. A menudo se pasan por alto porque no tenemos un conocimiento detallado de su número y magnitud, pero es probable que estos eventos energéticos alteren radicalmente la superficie de la Tierra y la evolución atmosférica «, dice.

Evolución del oxígeno

Por ejemplo, un resultado que los investigadores están probando es tratar de comprender si estos impactos pueden haber influido en la evolución del oxígeno atmosférico. “Descubrimos que los niveles de oxígeno fluctuarían dramáticamente durante el período de impactos intensos. Dada la importancia del oxígeno para el desarrollo de la Tierra y, de hecho, para el desarrollo de la vida, su posible conexión con las colisiones es intrigante y merece una mayor investigación. Esta es la siguiente etapa de nuestro trabajo ”, dice el investigador.

Según Rosalie Tostevin de la Universidad de Ciudad del Cabo, que no participó en el estudio, “estos grandes impactos sin duda habrían causado alguna perturbación. Desafortunadamente, pocas rocas de hace tanto tiempo sobreviven, por lo que la evidencia directa de los impactos y sus consecuencias ecológicas es irregular. El modelo presentado por el Dr. Marchi nos ayuda a comprender mejor el número y el tamaño de las colisiones en la Tierra primitiva.

«Algunos marcadores químicos sugieren que hubo» bocanadas «de oxígeno en la atmósfera primitiva, antes de un aumento permanente hace unos 2.500 millones de años. Pero existe un debate considerable sobre la importancia de estas» bocanadas «, o incluso sobre si Tendemos a centrarnos en el interior de la Tierra y la evolución de la vida como controles para el equilibrio de oxígeno de la Tierra, pero el bombardeo de rocas desde el espacio ofrece una alternativa interesante ”.

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