El campo egipcio teme a la enorme represa etíope en el Nilo



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Cuando el reloj marca las seis cada día, Ramazan El Asiuti se acerca a dos bombas que abastecen de agua a su finca. Su trabajo es limpiar los filtros de las máquinas para asegurarse de que el agua del Nilo esté limpia cuando riegue sus mangos y frutas cítricas. En ese momento, a un kilómetro de distancia, en la localidad de Nubaria, en el extremo occidental del fértil delta del río, la principal estación de bombeo abastecerá de agua al territorio al que pertenece su terreno, ya 150 kilómetros de El Cairo. Asiuti siempre hace su trabajo a la misma hora porque a las tres de la tarde se corta el agua.

Cuando el agricultor llega a Nubaria hace veinte años, asegura que el agua fluye por la tubería principal todos los días de la semana excepto los lunes y se detiene a las cinco de la tarde o más tarde, según las necesidades. Ahora, en cambio, el agua se corta a las tres de la tarde los martes y viernes y religiosamente todos los días. «Se acerca la hambruna», advierte con insistencia. Temor de que la mega represa de Etiopía en el Nilo reduzca drásticamente el flujo en el campo egipcio.

El futuro del país ha estado estrechamente vinculado durante miles de años con el agua del Nilo Azul, que fluye desde las tierras altas de Etiopía hasta la capital de Sudán, Jartum, cruzando la carretera con el Nilo Blanco y continuando juntos su viaje hacia el Mediterráneo. Los egipcios desarrollaron un sistema de riego hace 8000 años, aprovechando la temporada anual de inundaciones que le dio al país una experiencia privilegiada, ya que era el único recurso que podía permitir que una de las zonas más secas del planeta prosperara.

Hassan Husseiny, experto en gestión de agua y riego que conoce bien a Nubaria, añade que «la mayor parte del mundo no riega, Dios hace riego por lluvia para ellos», pero no estamos aquí, pero gestionamos el agua que nos llega del sur. Esta amplia experiencia permitió a Egipto tejer un sistema de riego altamente desarrollado, especialmente desde su fundación moderna en el siglo XIX. Integra presas y embalses en una vasta red de decenas de miles de kilómetros, capaz de contener miles de millones de metros cúbicos de agua y permitir que el agua del Nilo sea controlada, desviada y distribuida.

Aprovechando esto, los sucesivos regímenes que gobernaron Egipto iniciaron una guerra continua contra el desierto para expandir el área cultivable y asentar una nueva población. Y lanzaron planes megalómanos para expandir las tierras cultivables y asentar una nueva población. Sin embargo, después de décadas de gestión cuestionable del Nilo por parte de una Administración que descuidó enormes canales públicos, hoy el sistema tiene fugas por todas partes, lo que permite que el río se convierta en un vertedero, y uno de los más importantes. Contaminó partes del mundo y promovió proyectos faraónicos que consumían mucha agua, como la nueva capital del presidente Abdelfatá al Sisi. Además, Egipto tiene un crecimiento demográfico vertiginoso de un millón en seis meses, con una población de más de 100 millones. Y ahora, la presa gigante que Etiopía está a punto de terminar río arriba enfrenta a Addis Abeba y El Cairo por la regulación del caudal hasta ahora sin acuerdo.

Construida sobre el Nilo Azul, el principal afluente del río, la presa Renaissance promete ser la presa hidroeléctrica más grande de África. Para Etiopía, que estima que el estudio aumentará su capacidad de generación eléctrica en un 115%, la instalación es muy importante para su desarrollo. Pero Egipto, que depende en un 98% del agua del Nilo, teme que sea el último toque del frágil equilibrio de la infraestructura, y las que vendrán. El país destina el 86% de su agua a la agricultura; 3,8 millones de hectáreas de tierra cultivada representan alrededor del 12% del PIB y emplean directamente a una cuarta parte de la población.

“Hay un viejo refrán en árabe: ‘El agua no pasa a través de una persona sedienta’. Si tienes sed, no dejarás pasar el agua, la cortarás. [los que están más cerca del Nilo] No dejan pasar el agua hasta que la riegan. Y si insisten en regar su tierra cuando lo necesitan, eso significa que no saldrá agua ”, advierte el experto egipcio.

En este contexto, los efectos del cambio climático amenazan con afectar el sistema hídrico. Si bien el debate permanece abierto sobre qué efecto tendrá en la cantidad de agua que fluye desde el Nilo, ya están ocurriendo fenómenos como el aumento del nivel del mar y las condiciones climáticas cada vez más volátiles que amenazan directamente al fértil delta.

Agua subterránea

«Es cierto que el sistema de riego de Egipto es único, pero también es antiguo», dice Hani Sewilam, profesor de la Universidad Americana de El Cairo y director del Centro de Investigación Aplicada sobre Medio Ambiente y Sostenibilidad. El miembro del equipo egipcio, que también participó en las negociaciones de la represa en Etiopía, cree que «el mayor desafío ha sido la acumulación de problemas durante 200 años desde el establecimiento de esta red», pero dice que «el sistema de agua de Egipto nunca ha recibido agua. Nivel [por parte del Gobierno] desde su creación ”.

Los agricultores actúan por su cuenta, como los de Nubaria. Parece que se están extendiendo buenas excavaciones, además de hacer malabares con el agua para compensar los días en que el canal no fluye. Asiuti explica que en su caso, en primer lugar, están pensando en hacer el trabajo para tener la garantía de poder regar y enfriar la tierra en sus picos calientes y calentarla en la más fría. Pero son conscientes de que los pozos no son una fórmula mágica, sino otro remedio a corto plazo. Nubaria, como la mayor parte del delta, está cerca del mar, donde el agua subterránea alcanzará rápidamente niveles altos de salinidad, por lo que la pregunta aquí es a qué profundidad se puede excavar y, sobre todo, cuánta agua se puede extraer.

Si los planes de contención continúan estancados y las hambrunas se intensifican, El Asiuti espera un panorama sombrío para la región. «Si el agua se agota, la gente empezará a cavar el pozo, pero será poco profundo y no sobrevivirá más de cinco o seis años antes de parar», advierte el agricultor: «Si no hay agua, o el agua es salada y no hay remedio, todo se secará y la gente se irá».

Restricciones de cultivos

El gobierno egipcio también ha comenzado a mostrar claros signos de preocupación. Como tal, está ansioso por aumentar las importaciones de alimentos que requieren mucha agua para crecer, mejorando la calidad de lo que utiliza y su red de canales, como el trigo, para el cual Egipto es actualmente el mayor importador mundial. para reducir los residuos y construir plantas desaladoras y de tratamiento de aguas residuales.

Además, se propone modernizar parte del sistema de riego del país y prohibir algunos cultivos, en particular el arroz, que el gobierno está tratando de regular con relativo éxito. Las medidas fueron criticadas por la falta de alternativas que afectan a muchas familias en el delta si se prohíbe el cultivo de arroz, y es bastante mitigante y de corto plazo. El Departamento de Agua se negó a hablar con EL PAÍS sobre su estrategia.