El cáncer ya ha diezmado a los humanos en la Edad Media



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La investigación analizó los restos de seis cementerios ingleses, como los del antiguo Hospital de Cambridge de St. John the Evangelist que se muestra en la imagen.
La investigación analizó los restos de seis cementerios ingleses, como los del antiguo Hospital de Cambridge de St. John the Evangelist que se muestra en la imagen.Unidad Arqueológica de Cambridge / St John’s College

Muchos de los que vivieron en la Edad Media tenían cáncer. En un trabajo que utiliza técnicas de imagen modernas, investigadores británicos encontraron varios casos de metástasis en los huesos enterrados en varios cementerios medievales. Extrapolando su hallazgo, estiman que hasta el 14% de la población puede haber tenido cáncer. El porcentaje es mucho más alto de lo que se creía anteriormente, pero aún está lejos de la prevalencia actual, que es hasta cuatro veces mayor. Por lo tanto, la investigación confirma que el cáncer siempre ha estado ahí, pero son los aspectos de la sociedad moderna los que lo han hecho tan omnipresente.

El antropólogo de la Universidad de Cambridge (Reino Unido) Piers Mitchell estudia el pasado a través de la enfermedad (paleopatología). También cuestiona la gravedad de la escoliosis del rey inglés Ricardo III mientras desmantela la imagen saludable de la Roma imperial al estudiar sus letrinas. Ahora, acompañado de arqueólogos y radiólogos, ha estudiado la relevancia del cáncer en la Inglaterra medieval. «Diseñamos este estudio para investigar los días en que los carcinógenos modernos (como el tabaco y la contaminación industrial) aún no existían», dice.

Los autores de la investigación, publicada en la revista científica Cáncer, estudió los restos óseos de 146 personas enterradas en seis cementerios en el área de Cambridge. Estaban particularmente interesados ​​en la columna vertebral, los fémures y la pelvis. «La mayoría de los cánceres se forman en tejidos de órganos blandos que se degradaron hace mucho tiempo en restos medievales», recuerda Mitchell. Además, «solo algunos tumores se diseminan a los huesos y, de estos, solo unos pocos son visibles en su superficie, por lo que buscamos signos de malignidad dentro del hueso», agrega.

«Sólo unos pocos tumores se diseminan al hueso, y de estos sólo unos pocos son visibles en su superficie, por lo que buscamos signos de malignidad dentro del hueso».

Piers Mitchell, paleopatólogo de la Universidad de Cambridge

Utilizaron radiografías y tomografía computarizada (TC) para detectar signos de metástasis óseas. «Esta técnica de imagen nos permite ver el crecimiento del cáncer dentro de la médula espinal, a la que se extiende la metástasis desde tumores de tejidos blandos, como pulmón, mama, próstata, etc.», señala el paleopatólogo británico. Encontraron rastros de cáncer en cinco de los analizados, principalmente en la pelvis. Podría estar sufriendo algún tipo de linfoma, ya que tenía pequeñas lesiones en todo el esqueleto. Esto representa el 3,5% de la muestra.

El 3,5% de los cánceres no parece tan grande, de hecho, está en línea con lo que se creía sobre la incidencia de cánceres antes de la era contemporánea. Pero los autores del trabajo aplican una serie de cálculos basados ​​en la situación actual y aumentan enormemente la incidencia real. Por tanto, la TC solo detecta el 75% de las metástasis óseas, por lo que el porcentaje real de personas afectadas debería rondar el 4,7%. Además, solo entre un tercio y la mitad de los cánceres terminan propagándose a los huesos, por lo que dependiendo del primer o segundo dígito, la prevalencia del cáncer en la Edad Media estaría entre el 9% y el 14%. Por otro lado, la ausencia de niños en la muestra y de mujeres entre los restos con tumores detectados indicaría que el porcentaje podría ser mayor.

Hasta ahora, las principales causas de mortalidad de los humanos medievales eran la guerra, la desnutrición y, entre las enfermedades, la disentería o la peste. Jenna Dittmar, coautora del estudio, dice en un comunicado que ahora «el cáncer debe agregarse como una de las principales enfermedades que plagaban a los pueblos medievales».

La imagen muestra una de las vértebras recuperadas de cementerios medievales con una metástasis lítica indicada por una flecha.
La imagen muestra una de las vértebras recuperadas de cementerios medievales con una metástasis lítica indicada por una flecha.Jenna dittmar

El paleopatólogo de la Universidad de Flinders (Australia) Francesco Galassi recuerda que el cáncer ha acompañado al ser humano en su evolución, como lo confirman los recientes descubrimientos. «Pero no era tan común como lo es hoy porque es una enfermedad típicamente anciana y la gente moría antes». Sobre su tratamiento, Galassi comenta que «los casos superficiales y benignos fueron tratados con cauterización y escisión, pero los casos graves, ulcerados y masivos fueron considerados incurables», dice esta investigadora ajena a este estudio.

Más allá de una lección de historia, Mitchell y sus colegas querían subrayar la importancia de los carcinógenos modernos por el enorme peso que tiene el cáncer en la sociedad actual. En Reino Unido, como en España, la prevalencia de cáncer varía entre el 40% y el 50%, lo que cuadruplica y más la incidencia en la Edad Media.

Para el presidente de la Sociedad Española de Oncología Médica, Álvaro Rodríguez-Lescure, está claro que el aumento de la esperanza de vida respecto a la Edad Media explica gran parte del aumento del cáncer. Otros factores, como la genética o la mala suerte durante la replicación celular, siempre han estado presentes. «Pero hay otros socioculturales, como el tabaquismo, la contaminación, la obesidad …» que ya estaban en el pasado. Y, sobre lo que añade: «podemos influir, son modificables».

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