El «doctor de cobre» brilla como nunca antes



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Un empleado lleva una bobina de alambre de cobre a la provincia china de Jiangsu.
Un empleado lleva una bobina de alambre de cobre a la provincia china de Jiangsu.Fang Dongxu

El mundo se inundó de cobre. Está en nuestros hogares (tuberías, utensilios de cocina y electrodomésticos), en nuestros lugares de trabajo (computadoras, teléfonos celulares y su silla de oficina contienen este material). Pero también está en nuestros bolsillos (en algunas monedas) y en el transporte: un automóvil tiene hasta un kilómetro de cables de este material, y un avión tiene hasta 100 kilómetros. La vida hoy sería muy diferente sin este metal resistente, duradero, reciclable y de alta conductividad térmica y eléctrica, que reacciona como un termómetro de la economía. Porque cuando el mundo devora mucho más cobre, significa que la actividad industrial va por buen camino y, por tanto, el PIB se está expandiendo, como ahora. Esto repercute en el precio del metal, que ha subido a máximos históricos y se espera que siga subiendo en los próximos años gracias al impulso de las energías renovables y el coche eléctrico.

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Goldman Sachs ha pronosticado que este metal se convertirá en el nuevo petróleo del mundo verde. «Sin cobre no habrá descarbonización», dijo el banco de inversión en un análisis. Una turbina eólica de tres megavatios, por ejemplo, utiliza hasta 4,7 toneladas de metal. Un vehículo eléctrico, por su parte, requiere unos 89 kilogramos, que es casi cuatro veces el tamaño de un vehículo de combustión interna, según la consultora Global X. “Las tecnologías limpias serán el impulsor de la demanda más importante hasta al menos la mitad del año. siglo. ”Dice Carsten Menke, experto en materias primas de Julius Baer, ​​un banco suizo. Este apetito tendrá su impacto en el mercado.

Hoy en la Bolsa de Metales de Londres (LME) el precio de los futuros del cobre ronda los $ 9.900 (unos 8.100 euros) por tonelada, un 70% más que en la misma fecha de 2020. Pero fue en mayo de este año cuando tocó un tiempo máximo de $ 10,700 por tonelada. La razón principal del aumento es que la demanda de China y los países de la OCDE se ha recuperado fuertemente con el levantamiento de las restricciones de movilidad derivadas de la pandemia, dice Dan Smith, analista de materias primas de Oxford Economics. «Los precios han aumentado a medida que la industria global se recupera, ya que el 45% del cobre se usa en la construcción y otro 20% en la electrónica», dice Ben Laidler, estratega de mercados globales de eToro. A esto se suma una debilidad en la oferta. Los mayores productores del mundo (Chile y Perú, con el 40% del mercado) tuvieron una reducción el año pasado debido al covid-19.

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Cuando la crisis sanitaria afectó a China y luego se extendió por todo el mundo, los precios de los metales cayeron un 25,8% (entre enero y marzo de 2020). La cuarentena ha obligado a las minas de cobre de todo el mundo a suspender la producción. «Chile y Perú se convirtieron en un motivo de preocupación en 2020», dice Rohan Reddy, analista de Global X. A mediados de año, hubo un desequilibrio de mercado cuando algunas economías (principalmente asiáticas) iniciaron el proceso de reapertura, dejando atrás la oferta. A partir de entonces, los precios de los metales despegaron. Ahora mismo el precio está bajando y, según una encuesta de Reuters, se espera que siga perdiendo terreno en la segunda mitad del año después de que China, responsable del 50% de la demanda mundial, frene los planes de estímulo económico.

un respiro

Para algunas casas de análisis, el precio del metal se está tomando un respiro para pasar al siguiente escalón. «Creemos que las predicciones de precios más bajos son demasiado cautelosas», dice Laidler. Los signos son claros: la recuperación del PIB mundial, más fuerte de lo esperado (la OCDE acaba de subir la previsión para 2021 al 5,8%, frente al 4,2% de diciembre), la demanda verde y la larga historia de decepciones por el lado de la oferta, cifras el experto. Por ejemplo, Commodities World Capital LLP, un fondo de cobertura con sede en Londres, espera que los precios suban a 12.000 dólares en los próximos meses. Bank of America estima que ascienden a 13.000 dólares. Se agregan dos variables a esta ecuación. El primero: el riesgo de un aumento de la inflación, que empujará a algunos inversores a comprar materias primas, especialmente como activos reales, y utilizarlas como coberturas. El segundo: la debilidad del dólar estadounidense. El cobre, al igual que otras materias primas, está denominado en esa moneda y tiende a subir a medida que el dólar se deprecia. Este efecto mejora el poder adquisitivo de algunos mercados como China, lo que puede incrementar la demanda.

Lo cierto es que el hambre por el material no dejará de crecer. Goldman Sachs estima que la demanda de cobre se disparará casi un 600% a 5,4 millones de toneladas para 2030 debido a la transición verde. Sin embargo, el mercado puede enfrentar una brecha de oferta. «No se ha prestado suficiente atención para asegurar los recursos necesarios para construir una infraestructura energética nueva y sostenible», dice el banco. Durante la última década, el desarrollo de nuevas minas ha sido limitado y las empresas mineras siguen siendo cautelosas a la hora de duplicar los nuevos desarrollos debido al aumento de los costos. «El gasto de capital de las principales empresas alcanzó su punto máximo entre 2012 y 2013 y, como resultado, la producción minera se desaceleró», dice Michael Widmer, estratega de materias primas de Bank of America Global Research.

Esto llevó a una oferta global plana entre 2017 y 2019. Covid-19, dice Smith de Oxford Economics, ha retrasado nuevas inversiones en los principales países productores. Esto se entremezcla con propuestas de Chile -donde la minería, principalmente el cobre, representa alrededor del 10% del PIB y el 50% de sus exportaciones- de poner nuevos impuestos a las ventas de este material. Y Perú, donde el virtual ganador de las últimas elecciones, Pedro Castillo, quiere aplicar una medida similar. Esto se completa con huelgas en la mina más grande del mundo, Escondida de BHP. Hacer un seguimiento del cobre significa mirar la economía global. «Es el barómetro global», dice Laidler. No en vano se dice en la jerga comercial que es el único producto básico con un doctorado. Por esto se llama doctor de cobre (Dr. Copper), que hoy brilla como nunca.