El enigma de la nueva variante del coronavirus detectado en Inglaterra



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El enigma de la nueva variante del coronavirus detectado en

El primer ministro británico Boris Johnson decidió este sábado endurecer las restricciones navideñas en Londres debido a una nueva cepa del coronavirus detectada en la capital de Reino Unido y zonas del sur y sureste de Inglaterra. Según el equipo científico que asesora al gobierno británico, esta nueva cepa tiene una mayor capacidad de transmisión (hasta un 70% más que la anterior) y esto hace que las infecciones se produzcan con mayor rapidez, aunque los datos para los que están disponibles hoy no llevan a la conclusión de que la variante produzca síntomas más graves de la enfermedad o mayor mortalidad. Según el gobierno británico, hasta un 62% de las nuevas infecciones registradas en la capital británica responden a la nueva variante, que se ha convertido en la dominante.

Esta no es la primera cepa nueva que genera preocupación para el SARS-CoV-2 detectada. El gobierno danés en noviembre ordenó la eutanasia de millones de visones tras detectar una variante del coronavirus que se propagó entre granjas y posteriormente saltó a los humanos. Esta variante del coronavirus presentaba cuatro nuevas mutaciones, algunas de ellas en la parte más importante del patógeno: la proteína S que es esencial para infectar el SARS-CoV-2 y que es el objetivo de muchas de las vacunas en desarrollo. Aún no se ha podido demostrar que estas nuevas cepas sean más contagiosas o infecciosas que las ya detectadas.

«No es sorprendente que los virus muten para volverse más infecciosos y que esto podría suceder con virus nuevos y emergentes se sabe desde hace mucho tiempo», dijo Paul Hunter, profesor de la Facultad de Medicina de Norwich, Universidad de East Anglia, Servicio de noticias científicas de SMC. «Para mí, estos informes sobre la transmisibilidad de la nueva variante son incluso más preocupantes de lo que esperaba», añade. El experto cree que es sólo «cuestión de tiempo» que esta variante del virus se convierta en dominante en el Reino Unido y aparezca en otros países. “Esta nueva variante es muy preocupante y no se parece a nada que hayamos visto en la pandemia hasta ahora. Las nuevas restricciones anunciadas hoy son una respuesta totalmente justificada a la situación en rápido desarrollo «, dijo Jeffrey Barrett, director de la iniciativa Covid Genomics en el Instituto Wellcome Sanger, al mismo medio.

Los virus están en constante mutación. Los científicos del gobierno británico han identificado que hay 17 mutaciones vinculadas en el código genético del virus que parecen hacer que esta cepa recientemente descubierta sea más infecciosa. Según los investigadores, los cambios en la superficie del virus podrían permitir que se adhiera más fácilmente a las células. “Sin embargo, todavía no hay evidencia de que el nuevo virus sea más o menos peligroso en términos de su capacidad para causar enfermedades. Desafortunadamente, tendremos que esperar y ver si las hospitalizaciones y las muertes aumentan o disminuyen para averiguarlo «, dijo Simon Clarke, profesor asociado de microbiología celular en la Universidad de Reading.

«Solo la mitad de las 17 mutaciones detectadas están en la proteína S [la que el virus usa para entrar en células humanas]»

«Esta variante ciertamente se ha vuelto más frecuente en el sureste de Inglaterra», dijo Daniel Altmann, inmunólogo del Imperial College de Londres. «Esta situación aumenta la urgencia de que todos se vacunen lo antes posible», agregó. A la espera de nuevas pruebas, el equipo científico que asesora al gobierno del Reino Unido sigue confiando en que las vacunas serán efectivas con esta nueva forma del virus. «Esta variante tiene algunas mutaciones preocupantes que nos obligan a reducir la transmisión imponiendo restricciones sociales», dijo Ravindra Gupta, microbiólogo de la Universidad de Cambridge. «Todavía tenemos que comprender el impacto real de estas mutaciones sobre cómo se comporta el virus», agregó.

Es importante señalar que aún se desconoce el verdadero impacto de estas nuevas cepas. «Solo la mitad de las 17 mutaciones detectadas están en la proteína S [la que el virus usa para entrar en células humanas]“Explica Fernando González Candelas, investigador de la Fundación Valenciana Fisabio. En cualquier caso parece lo suficientemente grave como para no dejarlo sin mirar profunda y urgentemente”, añade.

Una mutación es un error de imprenta en el libro de instrucciones del virus, su genoma, que contiene una secuencia de 30.000 letras genéticas cuyo orden es fundamental. Siempre que el virus hace una copia de sí mismo, y es capaz de hacer decenas de miles infectando una sola célula, pueden producirse errores de copia en su genoma. La gran mayoría de estos errores no tienen ningún efecto, pero algunos de ellos pueden dar al virus una mayor capacidad infecciosa o de propagación, especialmente si se encuentran en la proteína S.

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