El enigma de las personas inmunes al coronavirus que no desarrollan anticuerpos



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Un investigador de la Universidad de Chulalongkorn (Tailandia) realiza una prueba para que la vacuna contra el coronavirus se pruebe en monos.
Un investigador de la Universidad de Chulalongkorn (Tailandia) realiza una prueba para que la vacuna contra el coronavirus se pruebe en monos.MLADEN ANTONOV / AFP

Seis meses después de la llegada de la peor pandemia del siglo XXI, persisten importantes dudas sobre el nivel de protección de las personas una vez superada la infección por coronavirus. La mayor parte de la atención en esta área se centra en la generación de anticuerpos. Estas proteínas son una de las armas que usa el sistema inmunológico para evitar que el virus ingrese a las células del cuerpo. Pero los anticuerpos son solo una de las muchas formas en que el sistema inmunológico humano puede vencer al virus, y puede haber otras que sean mucho más importantes para responder a las preguntas que continúan atormentando a médicos y científicos: ¿el paso del COVID nos hace inmunes? al virus? ¿Cuánto tiempo? ¿Hay personas que tengan más inmunidad? Y si hay dudas sobre la inmunidad, ¿cómo puede afectar a las vacunas? Varios estudios publicados recientemente están comenzando a ofrecer respuestas a estas preguntas.

Uno de ellos envía un mensaje preocupante. El trabajo analizó a cerca de 40 personas que se ofrecieron como voluntarias en un hospital de China para cumplir con el llamado de las autoridades sanitarias, que buscaban nuevas cadenas de contagio. No tenían síntomas, pero las pruebas mostraron que estaban infectados. Este estudio muestra que las personas que no mostraron síntomas propagan virus potencialmente contagiosos durante más días que los pacientes que se enfermaron. Lo más inquietante del trabajo, Publicado en Medicina de la naturaleza, es que los niveles de anticuerpos contra el virus en estos pacientes fueron más bajos, disminuyeron rápidamente con el tiempo y ya no eran detectables después de dos meses. Si volvieran a estar en contacto con el virus, ya no tendrían los anticuerpos para bloquearlo.

«Este trabajo es el primero publicado y revisado por pares que demuestra este hecho abrumador», explica Marcos López Hoyos, presidente de la Sociedad Española de Inmunología. «Debe confirmarse en una serie más amplia de pacientes y un seguimiento más prolongado», advierte.

Pero esta noticia no es tan mala como parece. “Los estudios realizados hasta ahora se han centrado en una sola parte de la inmunidad, la dependiente de anticuerpos”, recuerda López, y existe otra gran clase de inmunidad que podría ser más eficaz y de la que hasta ahora hemos sabido mucho menos: basado en varios tipos de células del sistema inmunológico conocidas como linfocitos. Entre ellos, hay dos de especial importancia: los linfocitos CD8 + capaces de matar las células infectadas y los linfocitos CD4 +, que son esenciales para producir nuevos anticuerpos en caso de que el virus regrese semanas o meses después de superada la primera infección. .

Uno de los estudios más grandes y completos realizados sobre este tema ofrece resultados muy alentadores: el 100% de los infectados desarrollan una respuesta inmune celular basada en linfocitos. La obra Aún es preliminar, pero fue realizado por médicos del Hospital Universitario de Tübingen (Alemania) con 180 personas infectadas y 185 personas sanas no expuestas al virus. Estos hallazgos se suman a estudios previos que han demostrado que prácticamente todos los infectados desarrollan anticuerpos contra el virus después de una infección. Lo más interesante es que en algunos de los infectados no se detectaron rastros de anticuerpos. Esto significa que si se hubiera hecho una prueba convencional se habrían contado como no infectados, pero en realidad son personas que han tenido la enfermedad y que también tienen linfocitos de memoria que se supone que los protegen de nuevas infecciones.

Uno de los hallazgos más interesantes del estudio alemán proviene de personas no infectadas. Hasta el 80% tenía linfocitos de memoria capaces de identificar el nuevo coronavirus SARS-CoV-2. ¿Como es posible? Los científicos creen que es un caso de inmunidad cruzada. Estas personas probablemente estaban infectadas con otros cuatro coronavirus humanos: HCoV-229E, HCoV-NL63, HCoV-OC43, que solo producen síntomas de resfriado. Estos coronavirus comparten ciertas proteínas con el temible SARS-CoV-2 para que los linfocitos de memoria generados contra los coronavirus menos virulentos puedan unirse al nuevo virus. Esto es algo que también demostró otro estudio reciente. Ahora la pregunta es si estos linfocitos pueden neutralizar el virus. Si lo fueran, el nuevo coronavirus tendría menos posibilidades de expansión poblacional.

«Estas personas no expuestas al virus tienen linfocitos CD4 que pueden reconocer varios antígenos del SARS-CoV-2, incluida la proteína S [con la que penetra en las células humanas], que es muy importante para el desarrollo de vacunas «, explica Sydney Ramírez, investigadora del Instituto de Inmunología La Joya (California) y coautora del estudio que identificó por primera vez este fenómeno. Su equipo ahora está analizando si esta inmunidad cruzada protege contra una infección por SARS-CoV-2, pero sospecha que la protección sería solo parcial: no evitaría el contagio, pero quizás evitaría síntomas de covid más severos.

Otros dos estudios italianos han demostrado que no se necesitan anticuerpos para derrotar al virus. Los datos provienen de personas con agammaglobulinemia, un trastorno genético que les impide generar anticuerpos. Varios estudios han demostrado que varios infectados padecían este trastorno. ganaron el covidalgunos incluso sin síntomas graves– lo que probablemente implica que generaron células inmunes, probablemente linfocitos capaces de localizar y matar células infectadas, explica Ramírez.

Cuando un virus ingresa al cuerpo, se activa un mecanismo en el que las moléculas de histocompatibilidad identifican diferentes fragmentos del patógeno, los antígenos, y los presentan a los linfocitos. Se pueden generar cientos de antígenos diferentes en cada infección viral y para cada uno habrá un linfocito que llevará consigo ese retrato de robot para identificar y destruir el virus si se encuentra. Los linfocitos también tienen memoria, por lo que si el patógeno reaparece semanas o meses después, incluso de por vida en algunas enfermedades, lo recordarán y podrán eliminarlo.

«El sistema nervioso y el sistema inmunológico son los dos únicos que tienen capacidad de memoria, para recordar exposiciones previas a patógenos», subraya África González, inmunóloga de la Universidad de Vigo. El estudio alemán demuestra que la respuesta del sistema inmunológico de pacientes contra el nuevo virus es muy diverso. Los pacientes produjeron muchos antígenos diferentes. Algunos identifican la proteína S con la que el virus se une a las células humanas para ingresar y secuestrar su maquinaria biológica, otros identifican la membrana protectora que lo recubre, otros se enfocan en otras proteínas y juntos dibujan un retrato completo del patógeno y un ejército de células asesinas capaces de eliminarlo. Esta respuesta inmune celular probablemente ayuda a que la neutralización de patógenos sea completa y duradera.

Esta última información es muy importante para el desarrollo de vacunas, dice González. “La mayoría de las vacunas desarrolladas se centran en la respuesta humoral, en la producción de anticuerpos neutralizantes que pueden bloquear la entrada del virus. Quizás una vacuna combinada que mejore ambos brazos, celular y humoral, podría ser la más efectiva «, dice.

En este sentido, algunas de las vacunas más avanzadas, como Moderna en EE. UU., Se centran en un solo antígeno, la proteína S, por lo que podrían generar una respuesta inmune menos completa que otras basadas en virus completamente atenuados, como dos de los cuales China se está desarrollando o, en una etapa anterior, España.

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