El genoma europeo más antiguo revela que el sexo continuó con los neandertales



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El cráneo de una mujer que vivió hace unos 45.000 años en la República Checa, uno de los restos analizados.
El cráneo de una mujer que vivió hace unos 45.000 años en la República Checa, uno de los restos analizados.

Los huesos de cuatro personas que vivieron en Europa hace 45.000 años acaban de arrojar luz sobre uno de los capítulos más oscuros y emocionantes de la historia de nuestra especie.

Entre ellos se encuentra el cráneo sin rostro de una mujer que vivía en la actual República Checa Los restos de los otros tres individuos, todos varones, fueron encontrados en una cueva en Bulgaria junto con collares y sellos típicos de los primeros grupos humanos modernos. Dos equipos de paleoantropólogos han logrado extraer suficiente ADN de estos fósiles, el más antiguo conocido de nuestra especie, para reconstruir todo su genoma.

Los resultados muestran que uno de los hombres búlgaros tenía un pariente neandertal hace menos de 180 años. Los otros tres individuos también tenían parientes de esa especie. Todos descendían de híbridos resultantes del sexo entre neandertales y sapiens. El genoma de la mujer checa también contiene un 3% de ADN neandertal. Antes de este estudio, solo se conocían los genomas de dos Homo sapiens de tiempo, uno que vivió en Siberia hace unos 45.000 años y otro que vivió en Rumanía hace unos 40.000 años. Ambos tenían ADN neandertal, de hecho el segundo era un bisnieto neandertal.

Toda esta evidencia, dicen los autores del estudio, muestra que los cruces entre neandertales y humanos modernos fueron mucho más frecuentes y recientes de lo que se pensaba anteriormente. De hecho, sus hallazgos apoyan la teoría de que los neandertales nunca se extinguieron, sino que fueron absorbidos por grupos de sapiens, que los aceptaron en su propio seno.

Estos nuevos datos completan una historia de sexo entre especies que se ha extendido por decenas de miles de años.

«La interacción con los neandertales debe haber sido extremadamente frecuente», explica Svante Pääbo, el genetista sueco que revolucionó la investigación de la evolución humana al analizar el ADN antiguo y obtuvo el primer genoma completo de un neandertal. “Lo más sorprendente es que las tres personas de Bulgaria [y la de la República Checa] tenían antepasados ​​neandertales en su historia reciente «, señala Pääbo, quien es el autor principal del análisis de fósiles búlgaros, publicado hoy en Naturaleza. «Esto nos dice que los primeros humanos modernos se cruzaron con frecuencia con los neandertales cuando los encontraron. Es posible que parte de la explicación de la desaparición de los neandertales sea simplemente que fueron absorbidos por grupos más grandes de nuestra especie», señala.

Estos nuevos datos completan una historia de sexo entre especies que se ha extendido por decenas de miles de años. La primera evidencia de un cruce se encontró en el genoma de un hombre de Neandertal que vivió hace 100.000 años en las montañas de Altai de Siberia y portaba una fracción significativa de ADN sapiens. Luego, hace unos 60.000 años, grupos de sapiens que habían abandonado África en busca de nuevos territorios se encontraron con los neandertales y volvieron a cruzar. El último capítulo ocurrió ya en Europa hace unos 45.000 años y, a juzgar por la evidencia, fue muy extendido. Como resultado de este mestizaje de razas, todos los seres humanos de hoy fuera de África llevan un 2% de ADN neandertal.

En un artículo complementario a los estudios, el genetista Carles Lalueza-Fox plantea una audaz hipótesis. Hay pruebas suficientes de que los sapiens tuvieron hijos con neandertales, los cuidaron y los tomaron como propios, pero hay poco en contra, explica.

“Es posible que los humanos modernos toleraran los híbridos y los neandertales no. O podría ser que los neandertales rechazaron a su descendencia híbrida una vez que nacieron «, escribe Lalueza-Fox. El genetista explica que los grupos neandertales eran muy pequeños e innatos, cerrados y aislados unos de otros. Mientras tanto, los neandertales eran muy pequeños e innatos. sapiens podrían ser más grandes y más sociales, abiertos al contacto y colaboración con otros. En cualquier caso, «la asimilación de los neandertales es un escenario muy posible, por lo que los únicos que sobreviven al final son los que acaban en grupos de sapiens. Posteriormente, su señal genética se diluye con el paso del tiempo ”, señala.

Esto es exactamente lo que se puede ver en los cuatro humanos analizados: tenían al menos un 3% de ADN neandertal y secuencias genéticas mucho más largas que los humanos de hoy. Pääbo ofrece una explicación: “Estudios anteriores han demostrado que después del cruzamiento, partes del ADN neandertal se perdían muy rápidamente. Una interpretación podría ser que en ese ADN había secuencias que no nos permitían ser un ser humano moderno, aunque no sepamos qué secuencias son ”.

La paleoantropóloga María Martinón-Torres cree que estos trabajos «nos dicen que solo los humanos modernos que han tenido contacto íntimo con los neandertales han entrado en Europa, es decir, que el Homo sapienLo que finalmente logró entrar en Europa fue gracias a una estrecha relación con los neandertales ”. Sin embargo, advierte de una limitación. “No podemos generalizar demasiado a partir de estudios que se basan en unos pocos individuos. ¿Podemos imaginar lo controvertido que sería si inferiéramos el origen de una cultura o población actual a partir del estudio genético de solo cuatro personas? «, Señala.

El análisis genético de estos restos revela migraciones y extinciones de grupos humanos hasta ahora desconocidos. Los humanos de hoy en Asia y América todavía llevan algo del ADN del grupo humano que vivió en Bulgaria hace 45.000 años, lo que implica que este grupo emigró al este y logró sobrevivir. Por el contrario, el grupo de mujeres de la República Checa, cuyo análisis se publica en Ecología y evolución de la naturaleza, desapareció para siempre sin dejar rastro en las poblaciones actuales. En la misma cueva de Bulgaria se analizaron los restos de una mujer que vivió hace 38.000 años y de la que los europeos modernos portan algo de ADN.

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