El helicóptero Ingenuity muestra un terreno intrigante en Marte



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El helicóptero ingenio de la NASA, que viajó a Marte a bordo del rover Perseverancia, fue concebido como un experimento tecnológico: la primera demostración de vuelo motorizado y controlado en otro mundo. El dron no solo ha logrado con creces su objetivo: se han programado cinco vuelos y el dispositivo ya ha realizado nueve con éxito, sino que en su
último despegue
, realizado el 5 de julio, demostró ser un excelente explorador aéreo. Sus imágenes dieron a los ingenieros y científicos de Perseverance una «oportunidad sin precedentes» para ver el camino a seguir.

Como explica el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL), Ingenuity ha proporcionado una nueva perspectiva sobre dónde comienzan y terminan las diferentes capas de roca, mostrando cómo cambiaron las condiciones en el clima antiguo en este lugar. El vuelo también reveló obstáculos que el rover podría tener que superar mientras explora el cráter Jezero. El ingenio ha surgido sobre un campo de dunas apodado Séítah, un área que Perseverance evitará ya que sus seis ruedas podrían quedar atrapadas.

Las imágenes en color del helicóptero, tomadas desde una altura de 10 metros, brindan al equipo muchos más detalles que las obtenidas por el orbitador Mars Reconnaissance, que a menudo utilizan para la planificación de rutas. Si bien la cámara HiRISE a bordo de la sonda puede resolver rocas de aproximadamente un metro de diámetro, las rocas más pequeñas o las características del terreno solo se pueden ver con las imágenes del rover.

El ingenio descubrió este lugar, apodado Raised Ridges, en su noveno vuelo
El ingenio descubrió este lugar, apodado Raised Ridges, en su noveno vuelo: NASA / JPL-Caltech

Rastros de vida

«Una vez que un rover se acerca lo suficiente a una ubicación, obtenemos imágenes a escala terrestre que podemos comparar con las orbitales», dice Ken Williford del JPL. «Con Ingenuity, ahora tenemos estas imágenes de escala media que cubren muy bien la brecha de resolución». Por ejemplo, el dron tomó imágenes de alta resolución de rocas llamadas Raised Ridges que pertenecen a un sistema de fracturas. En el cráter Jezero, existió un lago hace miles de millones de años. Al observar estas rocas en imágenes de orbitadores de Marte, los científicos se preguntaron si el agua podría haber pasado a través de estas fracturas en algún momento, disolviendo minerales que podrían ayudar a alimentar las antiguas colonias microbianas. Esto los convertiría en una ubicación privilegiada para buscar rastros de vida antigua y tal vez para perforar una muestra que podría enviarse a la Tierra en una misión futura para un análisis en profundidad.

«Nuestro plan actual es visitar Raised Ridges (con perseverancia) e investigar de cerca», dijo Williford. “Las imágenes de helicópteros tienen una resolución mucho mejor que las imágenes orbitales que estábamos usando. Estudiarlos nos permitirá asegurarnos de que visitar estas rocas es importante para el equipo ».

Además, dado que la Perseverancia de dos toneladas no puede atravesar las dunas de arena por temor a no volver a abandonarla, los científicos aún pueden aprender sobre esta región a partir de las imágenes de Ingenuity. “El helicóptero es un recurso extremadamente valioso para la planificación del rover porque proporciona imágenes de alta resolución del terreno por el que queremos conducir”, dice Olivier Toupet, uno de los conductores del rover en JPL. “Podemos evaluar mejor el tamaño de las dunas y dónde se destaca el lecho rocoso. Esta es una gran información para nosotros; ayuda a identificar qué áreas puede atravesar el rover y si se pueden lograr ciertos objetivos científicos de gran valor ”, señala.

El ingenio no lleva instrumentos científicos a bordo, pero de alguna manera ya ha comenzado a hacer ciencia.

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