El investigador español que sigue la marcha de los elefantes errantes en China



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Son las nuevas estrellas de los medios en China y el resto del planeta. Un grupo de 14 elefantes errantes, que han recorrido más de 500 kilómetros por la provincia de Yunnan en el suroeste del país desde que dejaron su reserva en esta zona tropical hace más de un año. Ellos peregrinan sin destino aparente, se alimentan de cultivos humanos, se deleitan con maíz, su nueva comida favorita, se acuestan para una siesta o cruzan una calle como Pedro cerca de su casa. Su paso por las afueras de Kunming, la capital provincial, movilizó a cientos de policías y decenas de drones para evitar que ingresaran en un núcleo urbano de nueve millones de habitantes. Tras un breve descanso, retomaron la marcha, con un integrante menos, un varón que se separó del grupo. Su viaje ha fascinado a miles de millones de personas en todo el mundo. Pero aunque su recorrido es inusual, no son los únicos paquidermos que marchan en busca de nuevos horizontes en esta zona fronteriza de China.

La ecologista española Ahimsa Campos-Arceiz lo sabe muy bien. Como uno de los principales expertos en el comportamiento de los elefantes del mundo, las últimas dos semanas no le han dado tregua. Este profesor e investigador principal del Grupo de Conservación y Ecología de la Megafauna del Jardín Botánico de la ciudad de Yunnan de Xishuangbanna, en la frontera con Laos, no solo ha seguido el camino del rebaño en Kunming; otro rebaño errante entró en su casa: un grupo de 17 ejemplares se refugió en el bosque de su jardín botánico.

“Llegaron en febrero, se quedaron una noche, se fueron y continuaron caminando hacia el sureste. Y luego, a finales de mayo, regresaron. Pensamos que se irían pronto, pero no. Encontraron que había mucha comida, mucho maíz y un lugar muy cómodo, y se quedaron ”, explica en una conversación telefónica desde Xishuangbanna esta investigadora de origen zaragozano y criada en Galicia. Este segundo grupo recorrió unos 70 kilómetros, una distancia en la norma.

El éxodo de la otra manada más al norte es mucho más singular. Sus movimientos son muy erráticos y los expertos no están seguros de por qué han viajado tan lejos, cinco veces el máximo normal. Campos-Arzeiz explica que “se fueron a zonas que no conocían, donde no habían estado antes y que son muy diferentes desde el punto de vista bioclimático. Salieron del bosque tropical húmedo de Xishuangbanna y se adentraron en los bosques más secos y cálidos del centro de Yunnan, donde les resultó más difícil encontrar un entorno que pudieran reconocer como favorable. En aquellas áreas con mayor densidad humana han tendido a generar más atención y consumir más cultivos de los agricultores de la zona.

“Cuanta más gente y más atención, más presión sobre ellos. Entonces entraron en una especie de espiral, donde con más presión comían más cosechas. Caminaron más rápido y eligieron áreas como carreteras o donde era muy fácil moverse. Y al final terminaron en una ciudad de nueve millones de habitantes ”, dice el científico, que se ha especializado en elefantes desde hace 15 años y llegó a China el año pasado. Previamente ha estudiado estos mamíferos en Malasia y Sri Lanka.

Por ahora, la posición de los funcionarios chinos es esperar y ver, atrayendo a los animales con comida y recompensas para mantenerlos alejados de los centros urbanos. La idea es vigilarlos de cerca e intentar llevarlos a algún lugar donde puedan asentarse. Si la situación se complica y los elefantes causan daños graves, se deben considerar opciones más drásticas, como el transporte bajo anestesia preventiva. «Pero sería muy complicado, y estas son medidas que pueden salir mal de muchas formas», explica el experto.

El movimiento de elefantes, seres sociales agrupados en familias, no es infrecuente en sí mismo. Los machos abandonan la manada cuando llegan a la adolescencia, en busca de su territorio. También puede ocurrir cuando un grupo siente que necesita más espacio. Pero en Yunnan este comportamiento, conocido como dispersión, ha aumentado. En parte, debido a la reducción del hábitat natural de los animales. En los últimos 40 años, los cultivos de caucho o palma han ganado terreno a los bosques húmedos donde se refugian estos animales. En parte, paradójicamente, por el éxito de los programas de conservación. En la década de 1990, la población de elefantes en esta provincia estaba al borde de la extinción con unas pocas docenas de individuos, y su supervivencia pendía de un hilo. Hoy, aunque sigue en peligro, ronda las 300 cabezas.

Los paquidermos deambulan por las tierras de cultivo del municipio de Shuanghe, en una imagen tomada el 4 de junio.
Los paquidermos deambulan por las tierras de cultivo del municipio de Shuanghe, en una imagen tomada el 4 de junio.AP

A diferencia de otros países de Asia, la tolerancia de los habitantes de las zonas pobladas por elefantes hacia estos animales es grande. Por motivos culturales entre las minorías indígenas, pero también por leyes que condenan a 10 años de prisión a quien mate un espécimen. “También ha habido otros cambios sociales en la forma en que las personas obtienen sus ingresos. La gente depende menos de los cultivos, sus economías dependen más de los servicios ”.

Esto hace que los rebaños se arriesguen más para dejar sus reservas, en busca de más espacio … o alimentos cultivados por humanos. Saben que no les harán daño y cultivos como el maíz o el arroz, las suculentas, parecen más apetitosos que los alimentos que pueden encontrar en su hábitat natural. “Pasaron de evitar el contacto con la gente a ser muy despreocupados”, dice el científico, miembro de la Red de Investigación España-China (RICE).

La estrategia de China hacia los elefantes es muy diferente a la de otros países asiáticos. Mientras que en Sri Lanka o Malasia intentan asustar a los animales si se acercan a zonas pobladas, en China «cuentan con un excelente sistema de seguimiento, con cámaras trampa». Como detalla Campos-Arzeiz, también utilizan drones que les permiten localizarlos. «Y luego advierten a la población circundante a través de WeChat (la red social omnipresente en este país) u otros canales …, bloquean las calles, no permiten que la gente se acerque a donde está».

Por eso, explica, los elefantes, «máquinas para tragar comida», son muy cómodos. «Descubrieron que puedes salir de tu parque y hacer banquetes de comida, hasta el punto en que algunos deciden no regresar».

El problema es que esta situación aumenta el riesgo de conflicto entre elefantes y humanos. El trabajo de Campos-Arzeiz consiste en gran parte, precisamente, en diseñar estrategias a largo plazo para prevenirlo y generar tolerancia hacia estos gigantes de la naturaleza.

«Aunque la tolerancia en esta zona es muy alta en comparación con otros lugares de Asia, existen problemas reales», explica. Los agricultores pierden sus cosechas, devorados por los paquidermos. Los animales pueden abrumar y matar a las personas: «ha habido mucha mortalidad en los últimos 10 años», reconoce el experto.

Trabaja a largo plazo, en proyectos durante cinco a ocho años. “Lo que estamos tratando de hacer es comprender los elementos ecológicos que están impulsando la expansión de la población animal. Queremos poder predecir cómo seguirá creciendo la población y entender qué factores influyen en el riesgo de conflicto, qué tipo de situaciones se pueden cambiar para que la mortalidad disminuya ”. Además, busca reducir las pérdidas económicas que puede ocasionar la proximidad de los elefantes en zonas habitadas. Y ampliar el hábitat de estos animales. “El precio del caucho ha bajado mucho. Podría ser un buen momento para considerar comprar tierras y convertirlas en bosques de elefantes «.

“Necesitamos saber que la conservación tendrá problemas. Son problemas deseables, que queremos tener, porque son la consecuencia del éxito. Pero tenemos que gestionarlo. No podemos ser simplistas. Debemos entender que hay intereses que no son compatibles: no podemos tener todo el desarrollo que queremos y al mismo tiempo tener naturaleza y animales. Necesitamos ver cómo lograr lo máximo posible en ambos campos… y esto requiere un poco de compromiso ”, concluye.

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