El meteorito que extinguió a los dinosaurios dio origen a los bosques tropicales modernos



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Los bosques tropicales de América Latina que conocemos hoy, incluida la selva amazónica y el bosque atlántico, nacieron gracias al impacto del meteorito que extinguió a los dinosaurios, como lo revela un artículo publicado la semana pasada en la Revista Ciencia. La gran roca celeste de 10 kilómetros de diámetro, que cayó hace 66 millones de años en la Península de Yucatán en México, arrasó con el 75% de las especies de flora y fauna de la época, pero al mismo tiempo fertilizó la tierra para que con sobre Con los años, crecerán nuevos y variados ecosistemas.

Paleobotánica colombiana Monica Carvalho, el primer autor de la investigación, recuerda que cuando cayó el asteroide se desató una catástrofe global que despejó por completo los bosques de la región. “El impacto fue algo así como miles de millones de bombas nucleares explotando simultáneamente. Se desataron terremotos y olas de más de 1.000 metros de altura. Todo el planeta se vio afectado, pero nuestro estudio confirma que las selvas se vieron impactadas de una manera especial, nunca volvieron a ser las mismas y fueron reemplazadas por un nuevo tipo de bosque que se veía y funcionaba de manera muy diferente ”.

Este descubrimiento, que fue posible al estudiar y comparar al menos 50,000 granos de polen fosilizados y más de 7,000 hojas, flores y semillas fósiles encontradas en rocas en más de 50 minas, ríos y caminos en Colombia, refuta la idea anterior de que los bosques de dinosaurios eran el mismo en estructura y composición que los bosques tropicales de hoy. El análisis de los granos de polen sirvió para hacer una secuencia detallada de las especies presentes en cada período de tiempo y los demás fósiles ayudaron a comprender cómo era la ecología y el funcionamiento de los bosques antes y después del meteorito.

El fósil de una hoja se conserva en las piedras de las minas de Colombia.
El fósil de una hoja se conserva en las piedras de las minas de Colombia. Monica Carvalho

Carvalho explica por teléfono cómo las selvas del Cretácico, que comenzaron hace 145 millones de años y culminaron hace 66 millones con la caída del meteorito, eran selvas mixtas en las que había igual cantidad de helechos, plantas con flores y coníferas (que tienen semilla pero no flor). ), especialmente araucaria. “Después de la extinción masiva, la familia de las araucarias desapareció, la cantidad de helechos se redujo y las leguminosas comenzaron a crecer junto con las plantas con flores restantes, ahora muy abundantes en los bosques tropicales”.

El paleontólogo colombiano Carlos Jaramillo, El coautor del artículo y científico del Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales en Panamá dice que este estudio, resultado de más de 14 años de trabajo, muestra con observaciones empíricas y análisis estadísticos que luego del impacto, los trópicos se transformaron para siempre. «Si hubieras ido en la mañana antes de que cayera el meteorito en un bosque en Colombia o Latinoamérica, y lo digo literalmente, habrías visto un bosque con muchas coníferas, separadas unas de otras, esto dejaba entrar mucha luz hasta el suelo «.

Por otro lado, los bosques que surgieron tras el impacto y que son los mismos que se han conservado hasta hoy tienen una capa superior mucho más gruesa, las copas de los árboles están pegadas entre sí y esto los hace muy oscuros por dentro. “En nuestra selva la mayor parte de la luz está atrapada en los primeros metros de las copas de los árboles, que es donde se fotosintetizan, pero en la época de los dinosaurios era diferente, el bosque era muy abierto”, explica Jaramillo.

Según los investigadores, una posible razón de este cambio de luz que ha impactado en especies que crecen o no crecen dentro de los bosques podría ser la extinción de grandes dinosaurios. “Debido a su tamaño, cuando los dinosaurios caminaban o comían, hacían agujeros en el bosque, rompían árboles. Algo parecido a lo que ocurre ahora con los bosques de África donde hay muchos elefantes ”, dice Jaramillo. Y agrega: “Esta extinción hizo posible el bosque que tenemos hoy. El declive de los helechos probablemente se deba a que necesitaban más luz de la que había para crecer ”.

En este gráfico los autores muestran la composición del bosque tropical antes y después de la caída del asteroide.
En este gráfico los autores muestran la composición del bosque tropical antes y después de la caída del asteroide. Imagen: Carlos Jaramillo, ilustraciones Samuel Castaño

Otra diferencia entre los bosques antes del meteorito y los de hoy es la calidad del suelo. Los suelos del Cretácico eran muy pobres en nutrientes, principalmente porque no había leguminosas. “Esta especie a la que pertenece la planta de frijol tiene la particularidad de fijar nitrógeno en el suelo y fertilizarlo. No existía antes del meteorito «, dice Jaramillo. Los investigadores coinciden en que con el impacto, las cenizas dispersaron fósforo en el suelo de gran parte del planeta.

Jaramillo, que ha pasado muchos años estudiando fósiles de plantas para comprender cómo ha cambiado el paisaje a lo largo del tiempo geológico, explica: “Es como si tuvieras tu jardín listo para plantar y agregar nitrógeno de leguminosas y fósforo del meteorito. la tierra. Esos dos componentes son los que vienen en los fertilizantes industriales ”. Según el investigador, esta combinación permitió que los árboles en flor comenzaran a dominar las alturas de los bosques y desplazaran a las coníferas.

La cantidad de vapor de agua liberada por los bosques tropicales también ha cambiado. En las selvas actuales es mucho más grande que lo que se generó antes del asteroide. El investigador Carvalho dice que si miras en línea recta dentro del bosque, puedes encontrar seis o siete hojas de varios árboles que se superponen a diferentes alturas, muchas más de las que podrían haber sido en el Cretácico. «Los bosques tropicales de hoy liberan mucho más vapor, que se convierte en nubes y agua».

Mónica Carvalho y Fabiany Herrera recolectan fósiles de hojas después del impacto del asteroide.
Mónica Carvalho y Fabiany Herrera recolectan fósiles de hojas después del impacto del asteroide.Monica Carvalho

Camila Martínez, otra de las autoras del trabajo, explica que su contribución a la investigación se ha centrado en el estudio y clasificación de miles de hojas fósiles. “Después de que varios colegas recolectaron las muestras, el siguiente paso fue encargarse de la recolección. Los fósiles debían separarse por forma y tamaño, describirse, fotografiarse. “El trabajo de identificación es muy largo. Se empieza con las hojas más fáciles, con las hojas de formas más raras, con caracteres más singulares, un ejemplo son las hojas de palmera, muy distintas a las demás ”, dice Martínez.

Según el investigador colombiano también asociado con el Smithsonian, algo curioso fue que cuando examinaron la flora del período post-meteorito, la reconocieron con mucha más facilidad. “Encontramos especies de plantas que solíamos ver. Por otro lado, cuando miramos las del Cretácico, no sabíamos qué eran ”, explica Martínez. Y concluye: «De esas primeras observaciones ya estaba claro que habría dos bosques completamente diferentes»

Carvalho insiste en la importancia de reconocer que, a pesar del clima, los bosques de hoy dependen de lo que sucedió ese día en particular hace 66 millones de años. “Las primeras selvas tropicales desaparecieron en medio de una catástrofe ecológica muy similar a la que están creando los humanos como especie. No digo que seamos como un asteroide, pero el efecto de la deforestación y el cambio climático es muy similar ”.

El investigador explica que el riesgo es que los bosques tropicales son sistemas muy «vulnerables» que estamos destruyendo a una velocidad «impactante». “En muy poco tiempo estos bosques dejarán de existir, nunca volverán a ser los mismos y nunca podremos volver a verlos. Generamos el impacto en unos segundos geológicos, pero la recuperación lleva millones de años ”, concluye Carvalho.

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