El misterio de la bacteria de una mujer enterrada con elogios hace 19.000 años



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En 2010, un grupo de arqueólogos encontró los restos de una mujer enterrada hace 19.000 años en la cueva de El Mirón (Cantabria). Este entierro llamó la atención de los expertos por su antigüedad, pero también porque los huesos estaban cubiertos de pintura roja y con grumos de polen que indicaban que la tumba había sido decorada con flores. Luego fue bautizada como la Dama Roja. Estos restos sirvieron como muestra para un nuevo estudio que tenía como objetivo analizar la evolución de las bacterias orales desde los primeros homínidos hasta los humanos modernos. El trabajo encontró que existe una diferencia importante entre el conjunto de microorganismos de los europeos del Paleolítico Superior (el grupo al que pertenece la Dama Roja) y los humanos que llegaron al continente hace 14.000 años. Las bacterias del primero son muy similares a las del hombre de Neandertal, mientras que las del segundo son más similares a las del hombre moderno.

El conjunto de bacterias que tenemos en nuestro cuerpo se conoce como microbioma. Además de la boca, están presentes en otros lugares, como la nariz, los pulmones, los intestinos o la piel. Aunque la mayoría de estos microbios son comunes a todos los seres humanos y se transmiten de generación en generación durante la infancia, con la lactancia materna y el contacto directo, hay una parte que varía de un individuo a otro. Manuel González Morales, Catedrático de la Universidad de Cantabria, investigador del Instituto de Investigaciones Prehistóricas de la misma comunidad y uno de los responsables de la excavación de los restos de la Dama Roja, lo define como «una huella personal». “Puede haber bacterias específicas que varían. Nunca somos exactamente idénticos «, explica. Según los cálculos de los expertos, en total estas bacterias suponen un kilo y medio de peso.

El microbioma es un conjunto de bacterias propias y personales, presentes en todo nuestro cuerpo y que inventamos en la infancia, a través de la lactancia materna o el contacto directo.

Para el estudio se utilizaron muestras de humanos, gorilas, chimpancés y neandertales actuales, así como otros datos publicados en informes anteriores. Para analizar al hombre del Paleolítico Superior, tomaron muestras de la Dama Roja y analizaron, encontraron que estas cepas de la boca eran mucho más similares a las muestras tomadas en los neandertales que a las de los hombres después de hace 14.000 años, antepasados ​​directos de los actuales. Se data una ruptura a esta fecha ya que, con el final de la última glaciación, se produce una migración masiva de individuos de Asia a Europa, que acabó sustituyendo a la población autóctona. Lo mismo sucedió con el microbioma de los antiguos europeos. “Las poblaciones que colonizaron Europa desde Oriente Medio hace unos 14.000 años tienen microbiomas diferentes a los de los antiguos europeos, a pesar de que ambos tienen la misma ascendencia neandertal”, explica González.

Los autores del estudio, publicado hoy en la revista PNAS, sugieren que el hecho de que los antiguos europeos y los neandertales compartan un microbioma muy similar se debe al hecho de que lo heredaron del mismo antepasado que existió hace 600.000 años. En este momento, los investigadores creen que los humanos incorporan almidón en su dieta, un compuesto que proporciona más energía que otros alimentos y puede haber contribuido al mayor desarrollo cerebral de la rama. Homo. “Hay una separación con el resto de primates que ocurre cuando aparecen bacterias relacionadas con el procesamiento del almidón. Es una cosa específicamente humana”, dice González.

Mandíbula de la Dama Roja encontrada en la cueva de El Mirón (Cantabria).
Mandíbula de la Dama Roja encontrada en la cueva de El Mirón (Cantabria).Manuel Morales González / otros

Pero esta similitud de microbioma ocurre solo en muestras de europeos del Paleolítico superior y no de individuos africanos. “Los microbiomas de los especímenes norteafricanos de ese período también eran diferentes. Fueron los microbiomas de los humanos modernos los que coexistieron con los microbiomas de los neandertales ”, dice González. Esto no significa que la población africana esté más evolucionada que las europeas o asiáticas, simplemente tienen“ diferentes historias evolutivas ”, según el investigador. «Las poblaciones africanas. Hoy en día prácticamente no tienen ascendencia neandertal. El resto de las poblaciones de Eurasia y América, que están colonizadas por Asia, tienen un pequeño porcentaje de linaje neandertal. Alrededor del 1-2%», explica.

Con el fin de Antonio Rosas, profesor investigador del CSIC, este estudio pertenece a una corriente de investigación cada vez más importante, que se centra en la influencia de los microbiomas en la vida y la biología. A nivel humano, Rosas cree que «conocer la evolución de este conjunto de microorganismos nos ayuda a entender mucho mejor las cosas desde un punto de vista evolutivo». Pero este conocimiento también se puede aplicar a otros animales y especies. “Es importante tener un criterio independiente para conocer la evolución de grupos de animales. Se trata de estudiar la composición de estos biomas y ver cómo cambia ”, asegura. González también se muestra optimista sobre las posibilidades del estudio, aunque cree que «será necesario ampliar la muestra para ver si este descubrimiento se da en otras poblaciones del Paleolítico».

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