El Niño de Turkana, nuestro antepasado mejor conservado con 1,6 millones de años



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El Nino de Turkana nuestro antepasado mejor conservado con 16

La dificultad, y también la satisfacción, de hacer un árbol genealógico y rastrear siglos hasta nuestros antepasados ​​puede dar una idea de la magnitud de lo que supuso el descubrimiento, hace 17 años, de nuestro antepasado mejor conservado: un fósil casi completo. esqueleto. de un niño de 12 años que vivió hace 1,6 millones de años y que está dentro del género homo y luego Homo habilis y antes Homo erectuspredecesor.

Conocido por los apodos locales de Niño de Nariokotome o Niño de Turkana por el nombre del sitio y el lago en Kenia, respectivamente, donde fue encontrado, el nombre científico del fósil es KNM-WT 15000 (figura de referencia del Museo Nacional de Kenia-West Turkana). Es un esqueleto casi completo, ya que solo faltan las manos y los pies, correspondientes a un joven que murió alrededor de los 12 años hace unos 1,6 millones de años, a principios del Pleistoceno.

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Los restos fueron encontrados en la zona occidental de lo que ahora era un desierto del lago Turkana, al norte de Kenia y cerca de la frontera con Sudán y Etiopía. Dentro del árbol filogenético humano, en el género homo, pertenece a Homo ergaster (trabajador) y estoy tras Homo habilis y antes Homo erectuspredecesor.

El bebé Turkana representa el fósil más completo de los primeros seres humanos jamás descubierto, pero el lago en Kenia contiene restos que abarcan cuatro millones de evolución humana. Hoy el lago Turkana se encuentra en medio de un ambiente desértico, pero hace dos millones de años era una gran extensión rodeada de vegetación y era un lugar ideal para la vida humana.

El lago, ubicado en una zona volcánica, también fue el lugar perfecto para fosilizar sus restos cuando murió, ya que la actividad tectónica desplazó la corteza terrestre y creó nuevas capas. Por tanto, los descubrimientos de huesos y herramientas pertenecen a diferentes periodos de la evolución humana que, casi de forma natural y debido a la erosión de las fuertes lluvias, dejaron al descubierto los fósiles.

El esqueleto del Niño Turkana bautizado fue descubierto por el experto cazador y coleccionista de fósiles de Kenia Kamoya Kimeu, miembro del equipo de paleoantropólogos dirigido por Richard Leakey, director del Museo Nacional de Kenia, y Alan Walker, de la Universidad John Hopkins en Washington. .

La forma de la pelvis pronto reveló que el hallazgo era un hombre, y el análisis posterior de los huesos, particularmente los fémures alargados, arrojó una altura de 160 centímetros. Estudios posteriores han ofrecido el resultado de que Homo ergaster, la especie a la que pertenece el Niño Turkana, tuvo un desarrollo ontogenético más rápido que el Homo sapiensPor tanto, a los 11-12 años habría terminado su crecimiento y su estatura adulta no habría superado esa altura de 160 centímetros.

Por otro lado, el estudio de los dientes sigue siendo la forma más fiable de abordar el ciclo de vida de estas especies extintas. Sin embargo, en este caso, la formación de las coronas dentales del fósil KNM-WT 15000, teóricamente perteneciente a un joven inmaduro, nos ofrece datos distintos a su estudio de los huesos. Tomando como referencia las poblaciones humanas actuales, la altura y desarrollo de algunas partes esqueléticas sugieren una muerte en torno a los 12 años; pero sus datos de histología dental indican que este individuo murió antes de cumplir los ocho años.

Estos datos nos permiten concluir que la duración del ciclo de vida del Homo ergaster todavía está muy lejos del nuestro. El niño Turkana había alcanzado una altura considerable y la osificación de las articulaciones estaba mucho más avanzada que en el caso de un niño o niña de ocho años actual.

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Los descubridores del esqueleto fósil también establecieron que los huesos son prácticamente los mismos que los del hombre moderno, con la excepción del cráneo y la mandíbula, que tienen un aspecto más primitivo. Algunos paleoantropólogos también sostienen que la evolución es diferente según las partes del cuerpo analizadas, pero todos coinciden en que la mandíbula del Niño Turkana fue, junto con el lugar de descubrimiento y sedimentos, uno de los elementos decisivos para determinar su edad. tenía leche molar.

Las costillas también son sorprendentemente muy similares a las del hombre moderno, incluso la configuración espinal, aunque el niño Turkana padecía escoliosis producida, quizás, por accidente. Otra peculiaridad y elemento distintivo de este descubrimiento es la capacidad neurocraneal, que era de solo 880 cm³ cuando la media del ser humano actual es de 1.350 cm³; es decir, correspondía a la capacidad neurocraneal de un niño de un año en la actualidad.

El estudio de la morfología interna del neurocráneo también nos permite observar una concavidad bien desarrollada para el área de Broca, dedicada al lenguaje articulado; pero la pequeña brecha de las vértebras en comparación con la del humano moderno también indica con alta probabilidad que no podría tener un lenguaje oral con un desarrollo ni siquiera cercano al moderno.

Los descubridores del fósil del esqueleto del bebé Turkana también revelaron que cuando introdujeron la mandíbula del bebé en el cráneo sentían como si estuvieran frente a los restos de un hombre de Neandertal, lo cual es mucho más tarde, lo cual se explica por un proceso llamado neotenia, según el cual los adultos de la última especie se asemejan a los juveniles de la especie anterior.

Junto al esqueleto del Niño Turkana, también se encontraron algunas hachas de doble cara, por lo que se cree que fueron de los primeros homínidos en utilizar herramientas ya elaboradas. Su dieta también se volvió más carnívora debido a la falta de fruta en el continente africano en este momento y este cambio en la dieta provocó una reducción en el tamaño de los molares.

Las causas de la muerte del joven Turkana no están del todo claras y también se están evaluando varias hipótesis. Se dice que no muestra signos de enfermedad grave u otros daños distintos de los huesos rotos después de la muerte, lo que podría explicarse por el paso de los hipopótamos y lo aprisionó en el barro, gracias a lo cual se ha conservado. La otra hipótesis revela una septicemia generalizada por infección molar como posible causa de muerte.

Un estudio más reciente de un grupo de investigadores españoles ha sacado a la luz nuevos datos sobre el desarrollo del bebé Turkana y la especie. Homo ergaster dentro de la evolución humana. La principal conclusión es que la forma estilizada del hombre moderno, de pecho y pelvis estrechos, apareció más recientemente de lo que se pensaba, como el primer antepasado humano que se extendió por el Viejo Mundo, desde África hasta el sudeste asiático, y hasta ahora considerado esbelto y esbelto, en realidad era compacto, robusto y fornido.

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El trabajo, publicado en la revista Naturaleza, ecología y evolución por paleoantropólogos españoles, reconstruyó la forma de la caja torácica del espécimen en 3D Homo ergaster del Niño Turkana, y tenía un pecho más profundo, más ancho y más corto que el de los humanos modernos. Esto sugiere que tenía una construcción corporal más robusta de lo que se pensaba, ya que hasta ahora la forma del cuerpo de esta especie se consideraba esbelta o estilizada, lo que se asociaba con su capacidad para viajar largas distancias. Sin embargo, parece que la forma esbelta del cuerpo humano moderno, con su pecho y pelvis estrechos, ha evolucionado más recientemente de lo que se pensaba anteriormente, y en lugar de aparecer tan temprano habría evolucionado con nuestra especie, el Homo sapiens.

Los estudios sobre cómo caminaba y corría el bebé Turkana se han limitado en gran medida a las piernas y la pelvis. Sin embargo, para la carrera de resistencia, sus capacidades respiratorias también habrían sido relevantes, lo que supone una gran adaptación al entorno.

Gracias al Niño Turkana sabemos un poco mejor de dónde venimos y cómo evolucionamos, pero sin duda la historia que depositas como la de Nariokotome que sigues desvelando, en el extinto lago Turkana en Kenia, seguirá ayudándonos a comprender mejor nuestra evolución en la tierra.