El patriarca de los vulcanólogos se reencuentra con su leviatán



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«¡Allí resopla!» Exclama el vulcanólogo de ochenta años Marcador de posición de Juan Carlos Carracedo contemplando la columna de ceniza del nuevo volcán de La Palma en el horizonte. Es el mismo grito de batalla que pronunció el legendario Capitán Ahab cuando vio el jet Moby Dick, en su obsesiva búsqueda de los océanos. El leviatán de Carracedo es Cumbre Vieja, una sierra monumental llena de puertas al infierno que se han abierto una tras otra durante los últimos milenios. Justo cuando Moby Dick le arrancó la pierna al capitán ballenero, Cumbre Vieja casi mata al vulcanólogo. «Estuvimos a punto de morir aquí hace 50 años», recuerda el investigador, de pie sobre lo que podría haber sido su tumba de lava.

Carracedo llegó por primera vez a Cumbre Vieja hace medio siglo, a fines de octubre de 1971. Una estación de espionaje estadounidense, ubicada en las Islas Canarias para Esté atento a los submarinos soviéticos, había detectado temblores que presagiaban una inminente erupción volcánica. De hecho, el 26 de octubre, en medio de estruendosas explosiones, nació un nuevo volcán: el Teneguía. A Documental NO-DO. Franquista Acompañó a un joven alto Juan Carlos Carracedo recogiendo lava en mangas de camisa y rodeado de nubes tóxicas sin máscara de gas. “Era una España del tercer mundo”, dice el investigador. Las imágenes muestran a vulcanólogos que huyen, bajo una lluvia de fragmentos de lava. «En ese momento todavía podía correr», bromea.

El vulcanólogo Juan Carlos Carracedo posa en el mismo lugar, en la erupción del volcán Teneguía, en 1971 y medio siglo después.
El vulcanólogo Juan Carlos Carracedo posa en el mismo lugar, en la erupción del volcán Teneguía, en 1971 y medio siglo después.Saúl Ruiz / Colección personal

El científico se ríe de una anécdota en medio de la erupción del Teneguía. Los periodistas del noticiero Franco se acercaron a los vulcanólogos con el micrófono. “Yo, que era un joven apasionado porque parecía saber mucho, publiqué un pergamino sobre basalitos, piroclastos, etc.”, dice el investigador. Los reporteros, abrumados por las tonterías, interrogaron al cura del pueblo, que estaba de pie junto a él. “El cura decía que Dios estaba en el cielo mirando para que no les pasara nada”, recuerda Carracedo. Finalmente, los informantes cedieron la palabra al agricultor que había visto estallar el primer chorro de lava. Luego de un momento de reflexión, el ciudadano proclamó: «Me parece que estos vulcanólogos saben lo que pasa allí tanto como el cura sabe lo que pasa allá arriba».

Carracedo sabe desde hace más de medio siglo lo que pasa ahí abajo. El científico, un riojano que acaba de cumplir 80 años, es uno de los principales expertos en este laberinto magmático. Dirigió la Estación Vulcanológica de Canarias entre 1987 y 2011 y continúa realizando investigaciones en la Universidad de Las Palmas de Gran Canaria. Cuando presentó uno de sus libros sobre geología de las islas en 2013, predicho que la próxima erupción ocurriría en Cumbre Vieja. «No soy un chamán, solo hice una predicción estadística», dice.

La cresta tiene 140.000 años de continuas erupciones volcánicas.

Juan Carlos Carracedo, vulcanólogo

El veterano vulcanólogo regresó con Alicantur al lugar donde estuvo a punto de morir hace medio siglo. Camina sobre lo que entonces eran los ríos de lava del Teneguía. «Si hubiéramos estado aquí hace 50 años, nos habría matado rápidamente una de las bombas incandescentes que caían», advierte. También hubo un asesino invisible. El dióxido de carbono, emitido por el volcán, se ha acumulado en algunas áreas, reemplazando al oxígeno. «Estuvimos a punto de morir asfixiados, como lamentablemente le sucedió a un fotógrafo y un pescador en esta misma zona de la isla», lamenta el científico. Los fallecidos en Teneguía fueron Heriberto Felipe Hernández, de 43 años, y Juan Acosta, de 37. El dios mencionado por el sacerdote no estaba allí para protegerlos.

Medio siglo después, Carracedo sigue investigando las puertas del infierno en la isla de La Palma. «Cumbre Vieja puede ser mi Moby Dick, pero no exactamente como el Capitán Ahab, quien tuvo un duelo desafiante a la muerte con el animal», dice el científico. «Para mí, Cumbre Vieja es un aspecto positivo en mi carrera, en mi vida, y creo que es positivo en resumen para todo el archipiélago, aunque ahora esté provocando verdaderas tragedias humanas», dice. El duelo contra la Cumbre Vieja se pierde temprano. «La cordillera tiene 140.000 años de continuas erupciones volcánicas», explica.

Carracedo defiende con entusiasmo los volcanes, a pesar de estar a punto de perecer en uno de ellos. “Le debemos muchas cosas a los volcanes. Les debemos la atmósfera de la tierra. Le debemos nuestra vida. El origen de la vida hubiera sido imposible sin los volcanes ”, enfatiza la investigadora. Hace unos 2.500 millones de años, erupciones cutáneas y bacterias productoras de oxígeno convirtieron un planeta hostil en lo que se ha convertido en el hogar de la humanidad. Carracedo señala que las propias Canarias no existirían sin los volcanes. El científico es uno de los padres de la teoría según la cual una especie de saco, un poche de magma, que emerge de un «punto caliente» en el manto terrestre a más de 2.000 kilómetros de profundidad, está formando islas de este a oeste, comenzando por Lanzarote. Hace 20 millones de años y termina con El Hierro y La Palma, donde ahora se concentra la actividad volcánica.

El origen de la vida hubiera sido imposible sin los volcanes

Juan Carlos Carracedo, vulcanólogo

Carracedo reconoce la «fascinación» que producen las erupciones, aunque asegura que los vulcanólogos las observan «como un médico mira la apendicitis». En este medio siglo, el experto ha explorado una veintena de volcanes activos, como el Kilauea hawaiano y el Eyjafjallajökull de Islandia. En 1985 participó en la misión de vigilancia tras la terrible erupción del Nevado del Ruiz, que sepultó a la población colombiana de Armero, dejando más de 22.000 muertos, incluida la niña Omayra Sánchez, símbolo de la tragedia. «Lo único que quedaba en la ciudad era la caja fuerte del banco», recuerda el científico.

El investigador advierte que los volcanes han hecho posible la vida humana, pero también pueden provocar una gran extinción. “Hay supervolcanes, como los de Yellowstone, en Estados Unidos, y Campi Flegrei, en Italia, que podrían provocar una catástrofe global, con hambruna y destrucción de tierras agrícolas. Producirían ese cambio climático que todos tememos, pero al contrario: sería un invierno que duraría muchos años ”, advierte. Algunos expertos han lanzado la controvertida teoría que una erupción en el Campi Flegrei, cerca de Nápoles, ayudó a los neandertales a extinguirse hace unos 40.000 años.

Carracedo recuerda el papel estelar, y muchas veces desconocido, que los volcanes han jugado en la historia de la humanidad. “El volcán islandés Laki, en 1783, emitió tanta ceniza que produjo un invierno que duró varios años y provocó una hambruna que se cree que fue el detonante de la Revolución Francesa ”, dice el vulcanólogo.

El investigador camina lentamente por la tranquila calle al sur de La Palma, una calle reconstruida tras la erupción del Teneguía. Aquí puedes sentir el pasado, pero también el futuro. Así será en unos años lo que hoy son los ríos de lava del nuevo volcán de la isla. El vulcanólogo entra en un invernadero con plataneros cubiertos por la ceniza volcánica de la erupción actual. “Lo crea o no, aquí estamos directamente en un lavado desde 1971, lo que pasa es que han traído tierra de otras partes de la isla, han creado suelo artificial y ahora tenemos una plantación de banano, que es una fruta tropical que representa casi el 50% del producto interno bruto de la isla ”, explica. «Los canarios pudieron aprovechar la actividad volcánica de las islas».

El científico de ochenta años muestra una fotografía suya exactamente en el mismo lugar, en 1971. “Yo era entonces un chico, de 30 años, lleno de ilusiones y con muy pocos conocimientos, que he adquirido en este medio siglo. Estoy muy contento de haber comenzado con la erupción del Teneguía y ahora terminar con una erupción en 2021 ”, dice. «Espero tener aún más tiempo para disfrutar de los volcanes», dice, mirando su leviatán. «Llegué 50 años antes», agrega con una sonrisa.

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