Eliminado por la extinción de los gigantes de América:



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Madrid

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América del Norte estuvo poblada una vez por seres colosales. Mamuts extraordinarios, perezosos gigantes de tamaño útil, castores de 45 kilos con una envergadura similar a la de los humanos o armarios terroríficos conocidos como gliptodontes vagaban por las praderas vírgenes del Cuaternario. Sin embargo, hace 10.000 años sucedió algo que acabó con todas esas impresionantes criaturas conocidas como megafauna. La causa del desastre se ha debatido intensamente durante décadas. Algunos investigadores creen que fueron los excesos de humanos recién llegados al continente los que provocaron la extinción: encontraron presas fáciles y no dudaron en exterminarlas. Otros culpan al severo cambio climático y otros apuntan a la combinación de los dos.

Ahora, un equipo de investigación sobre los eventos extremos de Max Planck en Jena, Alemania, ha utilizado un nuevo enfoque estadístico para tratar de arrojar luz sobre este acertijo científico. Sus resultados, publicados en la revista «Comunicaciones sobre la naturaleza», nos absuelven, al menos de la principal mierda. Como explican, un caída drástica de las temperaturas Hace 13.000 años fue el principal motor de la extinción de los grandes mamíferos.

Nuevo depredador

Desde la década de 1960, se ha especulado que la llegada de cazadores especializados en «caza mayor» a las Américas hace unos 14.000 años condujo rápidamente a la extinción de muchos mamíferos gigantes. Los animales grandes carecían de los comportamientos adecuados para lidiar con un depredador nuevo, altamente social e impulsado por herramientas, lo que los hacía particularmente fáciles de cazar. Según los defensores de esta idea, los humanos se han aprovechado al máximo de estas presas fáciles, devastando poblaciones de animales y llevando descuidadamente a las criaturas gigantes a la extinción.

Sin embargo, no todo el mundo está de acuerdo con esta hipótesis. Muchos científicos han argumentado que hay muy poca evidencia arqueológica para pensar que la caza de megafauna fue lo suficientemente persistente o generalizada como para causar extinciones. En cambio, los principales cambios climáticos y ecológicos podrían haber sido los culpables.

Frío glacial

Alrededor de la época de las extinciones (hace entre 15.000 y 12.000 años), hubo dos cambios climáticos drásticos. El primero fue un período de calentamiento repentino que comenzó hace unos 14.700 años, y el segundo fue una ola de frío hace unos 12.900 años, durante el cual el hemisferio norte volvió a condiciones casi glaciales. Uno o ambos de estos importantes cambios de temperatura y sus ramificaciones ecológicas se han visto implicados en las extinciones de la megafauna.

«Un enfoque común ha sido tratar de determinar el momento de las extinciones de la megafauna y ver cómo se alinean con la llegada humana a las Américas o con algún evento climático», dice Mathew Stewart, coautor principal del estudio. “Sin embargo, la extinción es un proceso, lo que significa que se desarrolla durante un período de tiempo, por lo que para comprender qué causó la desaparición de la megafauna norteamericana, es crucial comprender cómo fluctuaron sus poblaciones en el período anterior a la extinción. Sin estos patrones a largo plazo, todo lo que podemos ver son partidos difíciles «, señala.

Enfoque estadístico

Para probar estas hipótesis contradictorias, los autores utilizaron un nuevo enfoque estadístico que puede analizar las tendencias en las poblaciones humanas y animales a lo largo del tiempo, lo que dicen que no es posible utilizando solo el registro de radiocarbono.

A diferencia de estudios anteriores, los nuevos resultados muestran que las poblaciones de megafauna han fluctuado en respuesta al cambio climático. «Las poblaciones de megafauna parecen haber aumentado cuando América del Norte comenzó a calentarse hace unos 14.700 años», dice Stewart. «Pero luego vemos un cambio en esta tendencia hace unos 12.900 años, cuando América del Norte comenzó a enfriarse drásticamente, y poco después comenzamos a ver extinciones de megafauna», señala.

Intervención humana

Aunque estos hallazgos sugieren que el regreso a condiciones casi glaciales hace unos 12.900 años fue la causa inmediata de las extinciones, la historia es posiblemente más complicada que esto. «Necesitamos considerar los cambios ecológicos asociados con estos cambios climáticos a escala continental y regional si queremos tener una comprensión correcta de lo que provocó estas extinciones», explica el líder del grupo Huw Groucutt, autor principal del estudio. «Los humanos tampoco son completamente inocentes, ya que pueden haber desempeñado un papel más matizado en las extinciones de la megafauna de lo que sugieren los patrones simples de destrucción excesiva», aclara.

Muchos investigadores han argumentado que es una coincidencia imposible que las extinciones de megafauna en todo el mundo hayan ocurrido a menudo cuando llegaron los humanos. Sin embargo, es importante demostrar científicamente que hubo una relación, e incluso si la hubiera, las causas pueden haber sido mucho más indirectas (por ejemplo, a través de la modificación del hábitat) que un frenesí asesino cuando los humanos llegaron a una región.

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