«En 10 o 20 años moriremos por infecciones de bacterias resistentes a los antibióticos»



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En 10 o 20 anos moriremos por infecciones de bacterias

Edith escuchóA los 56 años, se ríe cuando recuerda su juventud. Nació y creció en Londres, pero cuando empezó la escuela a los cinco años no podía hablar «ni una palabra de inglés» porque hasta entonces había aprendido griego, el idioma de su madre. Asombrada por la enormidad del cosmos y decidida a convertirse en astrónoma, llegó a la Universidad de Cambridge a la edad de 18 años sin haber recibido nunca una clase de biología en toda su vida. Allí compró un libro para recuperar y cuando lo abrió se asombró: “Descubrí todo por primera vez. He visto increíbles imágenes de células. Allí tuve mi momento eureka y me di cuenta de que no quería estudiar Física, sino Biología. Tomé la decisión en 30 segundos, literalmente ”. La vocación de toda una vida puede desaparecer en medio minuto.

Aquella británica que no hablaba inglés a los cinco, ni había visto un celular a los 18, es hoy la directora general de la principal institución europea dedicada a desentrañar los secretos de la vida: el Laboratorio Europeo de Biología Molecular (EMBL). La organización, con 1.800 empleados y oficinas en Alemania, Francia, Italia y Reino Unido, inauguró en 2017 una nueva instalación en Barcelona, ​​centrada en estudiar el desarrollo y funcionamiento de los órganos de los seres vivos.

La especialidad de Heard es la epigenética. Si el ADN se imaginara como una secuencia de letras con instrucciones para el funcionamiento de un ser vivo, los cambios epigenéticos serían como acentos, con la capacidad de modificar el mensaje y provocar dolencias, como el cáncer. El gran objetivo, dice Heard, es aprender a manejar estos acentos con medicamentos para revertir enfermedades. La genetista, que acaba de obtener la nacionalidad francesa tras vivir media vida en París, visitó Madrid este martes para conocerse. con el Ministro de Ciencia, Pedro Duque, y estudia futuras colaboraciones.

Pregunta. Dijo que su intención es que EMBL cause un «¡guau!» a los ciudadanos, de la misma forma que lo hace la Organización Europea para la Investigación Nuclear (CERN) con descubrimientos como el bosón de Higgs.

Respuesta. Esto es lo que quiero. Y creo que ya pasa con algunas cosas. EMBL participó en el proyecto Tara Oceans, una expedición para descubrir la biodiversidad en el océano. Esto provoca un «¡guau!» Hace dos años publicaron el descubrimiento de 200.000 nuevos virus en el océano del Polo Norte. ¿Por qué el Polo Norte es un semillero de diversidad viral? No lo sé. ¡Esto para mí es genial!

pag. Ha estado liderando el EMBL desde 2019. Antes de la pandemia, dijo que quería intercambiar ideas con sus principales científicos para identificar las grandes preguntas a responder. ¿Ya sabes cuáles son las grandes preguntas?

r. Organice la lluvia de ideas tan pronto como llegué. Es muy irónico, porque hice una presentación con una diapositiva que hablaba de pandemias emergentes. Dije que a menudo ocurren en áreas donde la acción humana destruye ecosistemas.

pag. ¿Justo antes de la pandemia?

r. Hace dos años, antes de la pandemia. Ya sabíamos que existía un riesgo, porque conocíamos otros virus como el SARS. Necesitamos herramientas moleculares para comprender lo que está sucediendo. Sabíamos que estos asuntos eran muy urgentes. Y luego vino la pandemia. Te prometo que no soy cassandra [una figura de la mitología griega con el don de la profecía]. Este es el tipo de gran pregunta que queremos entender: cómo surgen las pandemias. Otra pregunta, por ejemplo, es por qué la resistencia a los antibióticos está creciendo tan rápidamente. No es solo en los hospitales, puedes ver resistencia a los antibióticos en las bacterias del océano oceánico. Queremos entender por qué sucede esto.

«Muchas empresas han dejado de desarrollar antibióticos, por lo que ahora hay pocos medicamentos».

pag. ¿Cuál podría ser la razón?

r. No lo sabemos, esa es la gran pregunta. Si pudiéramos entender lo que sucede, podríamos prevenirlo. Muchas empresas han dejado de desarrollar antibióticos, por lo que ahora hay pocos medicamentos. Este es el próximo asesino. En 10 o 20 años moriremos por infecciones de bacterias resistentes a los antibióticos, que ya no podemos curar. Durante los últimos 100 años, hemos duplicado nuestra esperanza de vida gracias a cosas como los antibióticos y las vacunas. Si no hacemos algo, dentro de 20 años los antibióticos que existen hoy no podrán curar las infecciones que tendremos. Será la próxima pandemia. El nuevo programa EMBL cubre estos problemas.

pag. En la foto de perfil de su laboratorio tiene un gato en tres colores: blanco, negro y naranja. ¿Qué tiene esto que ver con tu especialidad? [Heard ha descubierto mecanismos epigenéticos gracias al estudio de uno de los dos cromosomas sexuales, el X, del que las hembras tienen dos copias (XX), mientras los machos tienen solo una (XY)]

r. Durante siglos, la gente del campo ha sabido que los gatos tricolores son normalmente hembras. La razón es que tienen dos cromosomas X, porque son mujeres, y hay un gen en el cromosoma X que puede producir el color negro o naranja. Si tiene la versión negra del gen en un cromosoma X y tiene la versión naranja en el otro cromosoma X, el color del pelaje dependerá de qué cromosoma se exprese. Normalmente, en el resto de cromosomas las dos copias [la del padre y la de la madre] se expresan, pero esto no sucede con los dos cromosomas X en las mujeres: uno está apagado y el otro está activo. A veces es el cromosoma X de su madre y otras veces es el cromosoma X de su padre, por lo que cada célula expresa un cromosoma X diferente durante el desarrollo embrionario. A veces es naranja y otras es negro. Tienes un mosaico, que es lo que vemos en las mujeres. En los hombres nunca lo verá, porque solo tienen un cromosoma X, que es naranja o negro. El blanco es otra cosa, es por falta de melanocitos.

pag. Cuando ganaste el año pasado el premio L’Oréal-UNESCOdijo que hay esperanza de obtener drogas epigenéticas para tratar algunos cánceres y otras enfermedades. ¿Qué es un fármaco epigenético y cuándo estará disponible?

r. El genoma está hecho de ADN. En el cáncer, si tiene una mutación que afecta el ADN, ya está presente, no puede deshacerla. Pero ahora sabemos que algunos cambios no son a nivel del ADN, sino a nivel epigenético: modificaciones químicas del ADN. [las tildes sobre las letras]. Ahora sabemos que hay cambios epigenéticos importantes en el cáncer, no solo los genéticos. Y estos cambios epigenéticos son muy interesantes, porque puedes deshacerlos. Un fármaco epigenético es un fármaco que modifica estas modificaciones epigenéticas. Algunos ya existen, como decitabina, que se utiliza para la leucemia mieloide aguda y el síndrome mielodisplásico. Un gen puede causar cáncer si se silencia o se sobreactiva. A veces está encendido cuando debería estar apagado, o viceversa. Este interruptor puede ser epigenético y puede intentar activarlo con un fármaco epigenético. El problema es que existen algunos fármacos para estas formas de leucemia, pero se ha avanzado menos en el campo de los tumores sólidos, como el cáncer de pulmón. Las drogas epigenéticas ya están en uso, pero hace unos años pensé que todo iría más rápido.

«La ciencia es sexista. Ni siquiera es una crítica, es una realidad»

pag. A menudo ha dicho que la ciencia es sexista, pero también ha declarado en una entrevista que no eres feminista. ¿Qué significa?

r. Una feminista con carnet participa en las movilizaciones y yo nunca lo he hecho. Sin embargo, cuando miro hacia atrás en mi vida, siempre he defendido a las mujeres. Cuando estaba en la universidad y comenzamos las clases de física, yo era una de las dos únicas mujeres en la clase. Entiendo que la ciencia es sexista. Ni siquiera es una crítica, es una realidad. Así funciona y está cambiando la sociedad. Pero la física, por ejemplo, está dominada por los hombres. Biología, menos. No soy un cardenal feminista, pero me preocupan los derechos humanos, la igualdad y la diversidad. Y la posición de la mujer en la ciencia es algo que me preocupa profundamente. Esa es una de las razones por las que acepté el trabajo. Pensé que aceptar ser la primera mujer en dirigir EMBL era importante para mostrar a otras mujeres que es posible. No quiero ser modelo, solo ser un ejemplo de que es posible. No soy una feminista autorizada, pero defiendo la igualdad de derechos.

pag. La palabra feminismo significa que en español. La viróloga francesa Françoise Barré-Sinoussi también afirmó en una entrevista con Alicantur en 2017 que no es feminista. Quizás en Francia el concepto de feminismo sea más político.

r. Puede que haya algo cultural, sí. Creo que lo que me molesta un poco es que tengo una hija y un hijo y veo que las mujeres pueden tener mucho éxito y, al mismo tiempo, la vida también puede ser dura para los chicos. Soy feminista, pero me preocupa que los chicos también tengan éxito. La mayoría de los hombres que conozco también son feministas.

pag. Lo fundaste con otros compañeros el Programa Nacional de acogida urgente de científicos en el exilio, una organización francesa para ayudar a investigadores de países en crisis o en guerra.

r. Sí, se lanzó hace unos años cuando hubo muchos desplazados por la guerra en Siria. Estamos hablando de personas como yo, pero que de un día para otro tienen que hacer las maletas, pierden décadas de ciencia porque sus instituciones han sido bombardeadas y se van con sus familias sin saber dónde van a parar. Mi hija estudió Relaciones Internacionales y estaba aprendiendo árabe. Los fines de semana tenía intercambios con refugiados que venían a Francia y querían aprender francés. Los estudiantes estaban enseñando francés a refugiados y necesitaban más personas, así que me inscribí. Conocí a algunos de estos jóvenes y personas de mi edad. Esto me hizo realmente consciente de que estas personas habían perdido todo y necesitaban ayuda.

pag. ¿Qué has hecho?

r. Con mis compañeros del Collège de France [una institución en la que Heard era profesora] Fuimos al gobierno francés y acogieron muy bien la idea. En unos meses teníamos el financiamiento y los Ministerios de Relaciones Exteriores e Interior estaban listos para lanzar el programa. Al principio, los investigadores procedían no solo de Siria, sino también de otros países, como Turquía y Libia. En algunos casos, los científicos simplemente firmaron un manifiesto y les dijeron que abandonaran el país. Recibimos los archivos de estas personas y tuvimos que evaluarlos no solo por la ciencia, sino realmente por el grado de emergencia. Leyó su currículum y se dio cuenta de que toda su vida estaba a punto de ser destruida. Son personas con historias increíbles. Una mujer era decana de una universidad en un país norteafricano, pero la nueva presidenta era una extremista religiosa y decidió que las mujeres no debían trabajar en estos puestos, por lo que denunció la situación y tuvo que huir durante la noche. Es muy emocionante ser parte de esto. Te hace comprender lo importante y frágil que son la democracia y la libertad: podemos perderlo todo de la noche a la mañana.

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