En busca de fuego: observan, por primera vez, un tipo de llama hasta ahora desconocido



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Llamada ‘llamas esféricas de difusión fría‘, y constituyen una clase de fuego completamente nueva, descubierta a bordo de la Estación Espacial Internacional (ISS). El descubrimiento y la posterior investigación de estas llamas débiles y silenciosas fue dirigido por Peter Sunderland, ingeniero de incendios de la Universidad de Maryland, y podría liderar el desarrollo de una nueva generación de motores de combustión.

«Este descubrimiento», dice Sunderland, «transforma nuestra comprensión de lo que es el fuego y lo que puede hacer. El objetivo de nuestra investigación es comprender los procesos particulares que tienen lugar en las llamas esféricas de difusión fría. Si podemos comprender y modelar su funcionamiento , entonces podríamos aprovecharlos para diseñar una nueva clase de motores de accionamiento. combustión limpia«.

Las llamas frías ciertamente hacen honor a su nombre. De hecho, arden a temperaturas extremadamente bajas y emiten un tenue resplandor azulado que es casi invisible. A modo de comparación, el gas natural en una estufa ordinaria puede arder a alrededor de 1.700 grados Celsius, mientras que un la llama fría lo hace «sólo» a unos 526 grados.

De la teoría a la realidad

Hasta hace apenas una década, la existencia de estas frías llamas era puramente teórica. La primera vez que se observaron fue durante un experimento de 2012 a bordo del ISS, cuando aparecieron brevemente justo antes de que se agotara el combustible líquido. Ese breve avistamiento, sin embargo, sirvió para inaugurar un campo completamente nuevo y floreciente en la investigación de los procesos que gobiernan la combustión.

«Se sabe muy poco sobre la química de la combustión a estas temperaturas», reconoce Sunderland. Y parte de lo que estamos aprendiendo ahora es cuánto no sabemos todavía.

Para tratar de comprender la naturaleza fundamental de estas extrañas llamas, Sunderland y su equipo lanzaron un nuevo experimento a bordo de la Estación Espacial a fines de 2020 para generar llamas frías de manera controlada, que esta vez se quemó de manera constante durante unos dos minutos. Con la ayuda de los astronautas de la ISS, los científicos pudieron crear estas llamas después de probar varios tipos de combustibles gaseosos. El 23 de junio de 2021 fue la primera vez que se observaron llamas esféricas de difusión fría.

Ya están previstas nuevas obras para intentar extraer del incendio las respuestas que aún nos faltan.

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