Encuentran un misterioso grupo de planetas errantes flotando libremente en el espacio



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Un equipo de investigadores británicos ha descubierto un misterioso grupo de planetas que «Vuela libremente» a través del espacio profundo, sin estar conectado a ninguna estrella. Entre ellos, cuatro que son consistentes con mundos de masas similares a la Tierra. El hallazgo se publica en
«Avisos mensuales de la Royal Astronomical Society».

El estudio, dirigido por Iain McDonald de la Universidad de Manchester, utilizó datos obtenidos en 2016 durante la fase K2 del Telescopio Espacial Kepler de la NASA. Durante esta campaña de dos meses, Kepler monitoreó un campo desordenado de millones de estrellas cerca del centro de nuestra galaxia cada 30 minutos en busca de eventos raros de microlentes gravitacionales.

Predecida por Albert Einstein hace 85 años como consecuencia de su Teoría General de la Relatividad, la microlente describe cómo la luz de una estrella en el fondo puede magnificarse temporalmente por la presencia de otras estrellas en primer plano. Esto produce una breve explosión de brillo que puede durar desde horas hasta algunos días. Aproximadamente una de cada millón de estrellas en nuestra galaxia se ve visiblemente afectada por microlentes en un momento dado, pero se predice que solo un pequeño porcentaje de estas son causadas por planetas.

El equipo del estudio encontró 27 señales candidatas de microlentes de corta duración que variaron en escalas de tiempo de una hora a 10 días. Muchos se habían visto previamente en los datos obtenidos simultáneamente desde el suelo. Sin embargo, los cuatro eventos más cortos son nuevos descubrimientos consistentes con planetas de masa similar a la de la Tierra.

Estos nuevos eventos ya no muestran una señal compañera de la que podría esperarse de una estrella anfitriona, lo que sugiere que podrían ser planetas vagabundos o solitarios y flotantes. Dichos planetas pueden haberse formado originalmente alrededor de una estrella antes de ser expulsados ​​por la atracción gravitacional de otros planetas más pesados ​​del sistema.

Como una luciérnaga en la carretera

Kepler no fue diseñado para encontrar planetas usando microlentes, ni para estudiar campos de estrellas extremadamente densos dentro de la galaxia. Esto significó que se tuvieron que desarrollar nuevas técnicas de reducción de datos para buscar señales dentro del conjunto de datos de Kepler.

Estos signos son extremadamente difíciles de encontrar. Nuestras observaciones han apuntado un viejo telescopio enfermo con visión borrosa a una de las partes más densamente pobladas del cielo, donde ya hay miles de estrellas brillantes que varían en brillo y miles de asteroides deslizándose por nuestro campo. De esa cacofonía, intentamos extraer pequeñas llamaradas características causadas por los planetas, y solo tenemos una oportunidad de ver una señal antes de que desaparezca. Es tan fácil como buscar una luciérnaga en medio de una autopista, usando solo un teléfono móvil ”, explica McDonald de manera muy descriptiva.

«Kepler ha logrado algo para lo que nunca fue diseñado al proporcionar evidencia más tentativa de la existencia de una población de planetas flotantes de masa terrestre. Estas son señales tan esquivas que el propio Einstein pensó que difícilmente serían observadas. La próxima misión Euclid de la ESA (Espacio Europeo Agency) puede unirse a este esfuerzo como una actividad científica adicional a su misión principal «, dice Eamonn Kerins, de la Universidad de Manchester, también coautor del estudio.

Confirmar la existencia y la naturaleza de los planetas solitarios será un objetivo importante para las próximas misiones, como el telescopio espacial Nancy Grace Roman de la NASA y posiblemente la misión Euclid de la ESA, ambas optimizadas para señales de microlentes.

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