¿Es COVID-19 una enfermedad estacional?



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Madrid

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Durante los primeros meses de la pandemia COVID-19, una de las esperanzas de la sociedad y las administraciones era que la transmisión del virus SARS-CoV-2 fuera estacional, como es el caso de la gripe estacional. Esto reduciría la incidencia del virus en el verano debido a las altas temperaturas.

Numerosos estudios científicos han analizado la relación entre las condiciones ambientales (principalmente temperatura y humedad relativa) y el número de casos o mortalidad de COVID-19 en diferentes países o regiones, antes de que existieran restricciones a la movilidad o confinamiento.

En general, los estudios, en muchos casos publicados sin revisión por pares, sugieren que el número de infecciones era mayor si el ambiente era frío y seco (baja temperatura y humedad relativa). Esta relación parecía existir de forma global, en las distintas comunidades autónomas o en Barcelona, ​​por ejemplo.

Desafortunadamente, muchos de estos estudios tuvieron algunos errores metodológicos:

Estadísticamente, no consideraron otras variables que también pudieran influir en la transmisión.

No tuvieron en cuenta el lapso de tiempo en los primeros meses de la pandemia entre el día de la infección y el día de la notificación oficial del caso luego de realizada la prueba de PCR (entre 5 y 10 días según el país).

Olvidaron que la temperatura y la humedad relativa no son variables independientes y, en general, confundieron correlación con causalidad.

Si la posible relación entre temperatura / humedad (representada por la temperatura del punto de rocío) y la incidencia considerando las provincias (o entidades administrativas similares) en España, Italia, Suecia y Alemania En las semanas previas a las limitaciones de movilidad, y teniendo en cuenta el retraso entre la infección y la comunicación oficial del resultado positivo de PCR, se observa que, si existe relación, no es del todo evidente (ver gráfico).

Además, la influencia de los factores ambientales en la transmisión es menor que el efecto de las restricciones a la movilidad o la disminución de las relaciones sociales.

El papel de la temperatura y la humedad en la evolución temprana del SARS CoV-2 / UPC
El papel de la temperatura y la humedad en la evolución temprana del SARS CoV-2 / UPC

Incidencia IA14 (casos / 100.000 habitantes en los últimos 14 días) e IA14 normalizada por área de la provincia de cada país 10 días después del inicio de la epidemia. En cualquier caso, basado en la temperatura media de la provincia y la temperatura del punto de rocío entre el 14 de febrero y el 15 de marzo de 2020. El asterisco azul es Lombardia (IT) que está claramente fuera de la curva de ajuste para Italia. si se tiene en cuenta su área.

Las infecciones no disminuyeron durante el verano en el hemisferio norte. Esto ha ocurrido especialmente en aquellas regiones con poca o ninguna promoción de medidas de higiene para contener el virus, como los estados del sur de Estados Unidos. Además, ha habido y hay una incidencia muy alta de la enfermedad en las regiones tropicales. En el caso de España, la segunda ola se produjo en pleno verano.

Para responder a esta pregunta es necesario tener en cuenta que las condiciones ambientales influyen en la transmisión de la enfermedad, y muchas otras, según tres aspectos diferentes.

Entonces, ¿cuál es la influencia de la temperatura, la humedad y la radiación solar en la transmisión del SARS-CoV-2?

Las condiciones ambientales cambian nuestros hábitos de vida. En el verano generalmente pase menos tiempo en interiores. Se suponía que esto ayudaría a reducir la transmisión, ya que se ha demostrado que el riesgo de infección por COVID-19 es hasta 20 veces mayor en interiores.

Esto puede deberse a que se produce la transmisión, no solo a través de gotas balísticas que caen rápidamente al suelo, pero también a través de partículas líquidas más pequeñas llamadas aerosoles que exhalamos al respirar, hablar, toser o cantar, y que pueden contener virus activos.

Los aerosoles pueden permanecer suspendidos en el aire durante varios minutos según su tamaño y las condiciones ambientales (movimientos de aire). Esto implica que COVID-19 también se puede transmitir a distancias superiores a 2 m, especialmente en interiores mal ventilados con mucha gente sin máscaras, si habla en voz alta, canta o respira intensamente.

Las condiciones ambientales también afectan el tiempo que el virus permanece activo en el aire o en la superficie, aunque la última vía de infección (a través de fómites) parece ser menos importante de lo que se creía anteriormente.

En un entorno hospitalario, el SARS-CoV-2 se ha encontrado en el aire hasta a 4 m de distancia del paciente y en varias superficies, donde puede permanecer activo desde unas pocas horas hasta más de un día, dependiendo de la superficie. Sin embargo, otro estudio encontró el virus en el aire y en varias superficies de las salas técnicas, pero no en las tres salas de cuidados intensivos analizadas.

En un entorno hospitalario, el SARS-CoV-2 se ha encontrado en el aire hasta a 4 m de distancia del paciente y en varias superficies, donde puede permanecer activo desde unas pocas horas hasta más de un día, dependiendo de la superficie.

Es importante señalar que no es suficiente que el virus esté presente en el aire o en una superficie para que se produzca la infección; también debe estar activo. Después de un tiempo, que depende de la superficie, el virus se vuelve inactivo, es decir, no causa enfermedad.

De manera similar, una persona, a pesar de tener todavía un PCR + (virus o fragmentos de virus se detectan en una muestra), si no presenta síntomas, puede salir del aislamiento 10-14 días después del inicio de los síntomas o del resultado de la prueba porque COVID-19 no se puede transmitir.

Se ha demostrado que la radiación ultravioleta del sol inactiva el virus después de unos minutos. Dependiendo de la intensidad solar, a 21% y 40% de humedad relativa, el virus en el aire puede pasar de 1 hora a 2 minutos.

Debido a estos factores, los parques son entornos de bajo riesgo durante el día. Su cierre, una medida que hasta ahora carece de apoyo científico, puede incluso resultar contraproducente: las interacciones sociales entre los niños serán, por tanto, en interiores, donde no hay radiación solar y la ventilación es menor.

Los parques durante el día son entornos de bajo riesgo. Su cierre, una medida que hasta ahora carece de apoyo científico, también puede ser contraproducente: las interacciones sociales entre los niños serán, por tanto, en el interior.

Por otro lado, la radiación ultravioleta (UV) C, que no está presente en la luz solar que llega a la superficie de la tierra, también inactiva el SARS-CoV-2. Por eso se ha propuesto como método para reducir la concentración del virus en interiores con mucha gente y sin ventilación eficaz. Sin embargo, es necesario verificar que este tipo de radiación no ocasiona lesiones cutáneas.

La temperatura y la humedad relativa también influyen en el tiempo de inactivación de los virus presentes en el aire.

En el caso del SARS-CoV-2 tenemos estimaciones de duración tanto en superficies internas como en el aire, aunque su efecto es menor que el de la radiación solar.

En general, la vida media del virus es más larga en ambientes fríos, especialmente cuando la humedad relativa es baja. Esto, sumado a una mala ventilación, probablemente explica algunos brotes registrados en las industrias de procesamiento de alimentos, principalmente cárnicos.

El fenómeno también podría explicar por qué la incidencia ha aumentado en regiones, como el sur de Estados Unidos, con altas temperaturas, donde el aire acondicionado (que también reduce la humedad relativa) es común y la vida es mayoritariamente en el interior. En este sentido es recomendable mantener la humedad relativa en valores elevados, pero siempre dentro de los rangos de confort.

En cualquier caso, si no se respeta la distancia interior, se reduce el efecto de la temperatura o la humedad sobre la vida media del virus y, por tanto, sobre la transmisión del COVID-19.

Factores fisiológicos

Finalmente, aunque prácticamente no existen estudios específicos sobre COVID-19, se ha demostrado que la temperatura, la humedad y la radiación solar modifican nuestra susceptibilidad a las enfermedades respiratorias infecciosas.

Estas variables cambian nuestra capacidad para evitar que los virus entren en las vías respiratorias o para mejorar nuestro sistema inmunológico. Este es un factor clave para explicar la estacionalidad de algunas infecciones respiratorias debidas a virus, como la gripe.

La radiación solar, a través de UVB, promueve la generación de vitamina D en la piel. La vitamina D mejora la respuesta inmunitaria y ayuda a reducir el riesgo de contraer o morir a causa de una enfermedad infecciosa.

Por su parte, respirar aire a bajas temperaturas bajaría la temperatura del epitelio nasal, reduciendo la efectividad de las defensas respiratorias locales. Esto provocaría parcialmente que las fosas nasales pierdan la capacidad de evitar que las partículas portadoras de virus entren en las vías respiratorias.

¿Qué pasará en los próximos meses?

En resumen, el efecto de la radiación, la temperatura y la humedad sobre el SARS-CoV-2 y nuestro cuerpo, así como el cambio de hábitos cuando llega el frío, pueden facilitar la transmisión del virus en otoño e invierno. Esto puede explicar en parte el aumento de casos en Europa en la actualidad y lo que está sucediendo con muchas otras enfermedades infecciosas respiratorias (incluida la pandemia de gripe de 1918). Es por eso que algunos científicos predicen que la segunda ola de COVID-19 caerá en el hemisferio norte.

Sin embargo, existen muchos otros factores, como las medidas preventivas, la realización de las pruebas de PCR y el posterior estudio de los contactos y, sobre todo, la falta de inmunidad de la población, que muy probablemente influyen más en la transmisión de la enfermedad. COVID-19, como lamentablemente pudimos comprobar en España este verano.

El autor agradece al Dr. PJ Cardona (IGTP, @pjcardona) por su inestimable ayuda para comprender cómo la temperatura y la humedad afectan las condiciones de las vías respiratorias superiores.

Artículo publicado originalmente en THE CONVERSATION.es.

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