¿Estamos preparados para aceptar cerebros creados en laboratorio?



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La investigación con células madre ha permitido que la medicina llegue a territorios que hasta hace poco eran prerrogativas exclusivas de la ciencia ficción. Gracias a ellos, de hecho, los científicos ya han logrado crear celdas de todo tipo, desde el corazón hasta el riñón o el hígado y, lo que es más preocupante, cerebral. Células que se están trasplantando a pacientes hoy en día en una amplia gama de terapias nuevas y revolucionarias. Y en un futuro no muy lejano, todo parece indicar que lo mismo será posible incluso con órganos completos, incluido el propio cerebro.

En un artículo recién publicado en
AJOB Neurociencia
y escrito por un grupo de investigadores internacionales dirigido por Tsutomu Sawai, profesor del Instituto Universitario de Kioto para el Estudio Avanzado de Biología Humana (ASHBi) y el Centro de Investigación y Aplicación Celular IPS (CiRA), explica las implicaciones éticas de esta investigación, centrándose en precisamente en el más problemático, el de los organoides cerebrales, estructuras fabricadas en el laboratorio y que están diseñadas para crecer y comportarse como un cerebro humano.

La revolución «organoide»

En poco más de una década, la palabra «organoide» ha entrado de lleno en el léxico de las ciencias que se basan en el uso de células madre de alguna manera. Los organoides son estructuras similares a órganos que se crean artificialmente pero imitan la forma en que los órganos se forman y crecen en el cuerpo. Por esta razón, los organoides han demostrado ser herramientas invaluables para comprender no solo cómo «funcionan» nuestros órganos, sino también cómo se desarrollan las enfermedades. Hasta ahora, los organoides se han desarrollado para una amplia variedad de órganos, incluidos el hígado, los riñones y, lo que es más controvertido, el cerebro, que se considera la fuente de nuestra conciencia.

Entonces, dicen los investigadores, si los organoides cerebrales realmente imitan al cerebro, incluso podrían desarrollar la conciencia. Y eso tiene todo tipo de implicaciones morales.

«La conciencia», dice Sawai, «es una propiedad muy difícil de definir. No tenemos muy buenas técnicas experimentales que confirmen la conciencia. Pero incluso si no podemos probarla, debemos establecer pautas, porque los avances científicos lo requieren». «

El punto es que los organoides cerebrales han dado lugar a profundas preguntas y debates sobre la naturaleza de la conciencia. Algunos, por ejemplo, visualizan un futuro en el que nuestros cerebros se «cargan» y se mantienen en la nube mucho después de que nuestros cuerpos estén muertos, dando a los organoides la capacidad de probar conceptos como la conciencia misma o la moralidad en entornos artificiales.

Conciencia del dolor

La ética ha dividido la conciencia en muchos tipos. Uno de ellos, por ejemplo, nos hace conscientes del dolor, el placer y la angustia. Sawai y sus colegas argumentan que si bien serían necesarias restricciones a los experimentos que utilizan organoides cerebrales, no prohibirían por completo estos experimentos, ya que los animales comúnmente utilizados por la ciencia, como los roedores y los monos, también muestran una conciencia que los hace sufrir o divertirse.

El gran problema

Pero, según Sawai, hay algo mucho más urgente. “Uno de los mayores problemas”, dice, “son los trasplantes. ¿Deberíamos poner organoides cerebrales en animales para ver cómo se comporta el cerebro a continuación? ‘

La investigación con células madre ofrece ahora la posibilidad de desarrollar xeno-órganos u órganos externos. Por ejemplo, los científicos han tenido un gran éxito en el crecimiento del páncreas de ratón en ratas y viceversa, y se espera que una investigación similar conduzca al desarrollo del páncreas humano en cerdos. En principio, de esta manera estos animales se convertirían en ‘granjas de órganos’ que se pueden recolectar, evitando los largos tiempos de espera asociados con la donación de órganos.

Pero el cerebro es otra cosa. El crecimiento de todo el cerebro humano dentro de los animales no se toma en serio hoy en día, pero sí el trasplante de organoides cerebrales, lo que podría proporcionar información vital sobre cómo se forman enfermedades como la demencia o la esquizofrenia y los tratamientos para curarlas.

«Se trata de algo que está estacionario demasiado futurista Sawai dice, pero eso no significa que debamos esperar para decidir sobre las pautas éticas. La preocupación no es tanto una humanización biológica del animal, que puede ocurrir con cualquier organoide, sino una humanización moral, que es exclusiva de nuestro cerebro ».

Habilidades avanzadas

Otras preocupaciones del artículo se relacionan, entre otras, con las «capacidades mejoradas». Algo parecido a lo que sucedió en la película «El planeta de los simios». Si los animales se desarrollan características humanizadas, por lo tanto, tratarlos como meros animales sería algo que violaría la dignidad humana, un principio fundamental de la ética.

El documento señala que algunos no ven estos resultados como inmorales. Las habilidades avanzadas sin un cambio real en la autoconciencia son el equivalente a usar un animal superior en experimentos, algo así como pasar de un ratón a un mono. Y un cambio de dignidad no significa necesariamente un cambio hacia la dignidad humana, sino más bien hacia una «nueva clase» de dignidad.

Sin embargo, la mayor preocupación con el trasplante de organoides cerebrales no son los animales. De hecho, hay buenas razones para creer que, dada la velocidad con la que avanza la investigación, el futuro traerá la posibilidad de trasplantar estas estructuras (los organoides cerebrales) a pacientes que hayan sufrido un traumatismo repentino, un ictus u otra lesión cerebral grave. .

Ya existen varios ensayos clínicos que incluyen el trasplante de células cerebrales como terapia celular en pacientes con tales lesiones o enfermedades neurodegenerativas. Sawai cree que la ética detrás de estas terapias también podría servir como paradigma para el uso futuro de organoides cerebrales.

«La trasplantes de células – dijo el investigador – cambian la forma en que funcionan las células cerebrales. Si algo sale mal, no podemos simplemente eliminarlos y empezar de nuevo. En este momento, sin embargo, el trasplante de células cerebrales generalmente se realiza en un lugar del cerebro. Pero en el futuro este no será el caso y se espera que los organoides cerebrales, cuando se utilicen, interactúen más profundamente con el cerebro, arriesgándose a cambios más inesperados.

A finales de 2018, el campo de células madre Estaba agitado cuando un científico anunció que había diseñado genéticamente un embrión humano a término. Las acciones del científico fueron una clara violación de los cuadros internacionales y llevaron a su sentencia de prisión.

Para evitar un disputa similar y una posible pérdida de confianza pública en la investigación de organoides cerebrales, el documento establece explícitamente que todas las partes interesadas, incluidos los expertos en ética, los responsables políticos y los científicos, deben mantenerse en comunicación constante sobre los avances en este campo.

«Debemos comunicarnos regularmente entre nosotros – concluye Sawai – sobre hechos científicos y sus implicaciones éticas, legales y sociales».

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