Estos podrían ser los primeros microbios descubiertos en Marte



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El descubrimiento de diferentes tipos de microbios en las capas poco profundas de arcilla del desierto de Atacama en Chile, uno de los lugares más secos del mundo, sugiere que suelos similares justo debajo de la superficie de Marte incluso podría contener microorganismos. Si es así, podrían ser encontrados fácilmente por las próximas misiones robóticas y tripuladas, poniendo fin a la larga búsqueda de vida en el planeta rojo.

El descubrimiento, liderado por Armando Azua-Bustos, del Centro de Astrobiología (CSIC-INTA) e investigadores de la Universidad de Cornell, acaba de ser publicado en Informes científicos de la naturaleza y es un «cebador planetario» completo para identificar marcadores microbianos en excavaciones de rover poco profundas. En Atacama, los científicos se enteraron capas de arcilla húmeda a menos de 30 cm de la superficie. Y en él todo un hábitat de vida microbiana hasta ahora desconocido, compuesto al menos treinta especies diferentes tipos de bacterias de diversos tipos.

«Las arcillas están habitadas por microorganismos», explica Alberto Fairén, de la Universidad de Cornell y coautor de la investigación. «Nuestro descubrimiento sugiere que algo similar podría haber sucedido hace miles de millones de años, o aún podría suceder en Marte».

Biomarcadores

Para el investigador, si los microbios marcianos existieron en el pasado, es probable que sus biomarcadores todavía estén almacenados allí: «Y si los microbios aún existen hoy, la última vida marciana posible aún podría prosperar allí».

En los próximos años, y en preparación para la primera misión tripulada a principios de la década de 1930, el planeta rojo será visitado por varios rovers. los Perseverancia, NASA, aterrizará en Marte en febrero de 2021 y en el rover europeo Rosalind Franklin lo hará un poco más tarde, en 2023. Ambas misiones buscarán biomarcadores microbianos en la capa de arcilla debajo de la superficie del planeta.

“Este estudio – continúa Fairén – ayudará a orientar esa investigación, nos informará dónde buscar y qué herramientas utilizar para encontrar la vida”. Las arcillas son importantes, dijo, «porque almacenan muy bien compuestos orgánicos y biomarcadores. Y son muy abundantes en Marte».

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