Fósiles de las aves prehistóricas más grandes encontradas en la Antártida



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En la década de 1980, un grupo de paleontologos del Universidad de Riverside de California encontró una serie de fósiles en una expedición a la isla Seymour, en Antártida. Entre estos restos se encontraban el hueso del pie y parte de la mandíbula de dos aves prehistóricas. Tomó mucho tiempo, pero ahora finalmente podemos nombrar esas aves. Y es que un estudiante de posgrado logró identificar a las aves que poseen estos huesos como pellagornítidos.

Peter Kloess, el autor del descubrimiento, publicó sus hallazgos en la revista
Informes científicos.
Llevó cinco años de trabajo, pero ahora sabemos que los fósiles pertenecen a uno de los grupos de aves depredadoras que han vagado por los océanos australes del planeta durante al menos 60 millones de años.



Fragmento de hueso descubierto en la década de 1980

Fragmento de hueso descubierto en la década de 1980 (Peter Kloess / Peter Kloess)

los pellagornitidi también se les conoce como aves de «dientes huesudos«Debido a sus dientes afilados y picos largos. Las protuberancias óseas en el pico estaban cubiertas con un material córneo, queratina, que es como nuestras uñas. Llamados pseudo-dientes, los puntales ayudaron a las aves a atrapar calamares y peces del mar mientras volaron durante quizás semanas sobre la mayoría de los océanos de la Tierra.

Estas aves también fueron las más grandes de la historia. Una muestra podría medir hasta 6,4 metros. Los huesos encontrados en la Antártida coincidirían especímenes particularmente grandes.

Los investigadores se basaron en el tamaño y las medidas de los fósiles para estimar el tamaño del resto de los individuos. El espécimen patentado del hueso del pie es, en particular, el espécimen conocido más grande de todo el grupo extinto de pelagornitas. El pájaro mandibular probablemente era tan grande o más grande que otros especímenes del grupo de pájaros de dientes óseos cuyos esqueletos se conservan.



«Estos fósiles antárticos probablemente representan no solo las aves voladoras más grandes del Eoceno, sino también algunas de las aves voladoras más grandes que jamás hayan existido», dicen los autores del estudio.

Kloess y otros investigadores han determinado que el hueso del pie tiene 50 millones de años y la mandíbula tiene unos 40 millones de años, evidencia de que las aves nacieron en Fue cenozoico, después de que un asteroide golpeara la Tierra y acabara con casi todos los dinosaurios.

Los fósiles revelan que estas aves evolucionaron a tamaños verdaderamente gigantes con relativa rapidez después de la extinción de los dinosaurios y gobernaron los océanos durante millones de años.

«El tamaño gigantesco y extremo de estas aves extintas es insuperable en los hábitats oceánicos», explican los investigadores en un comunicado.

Como albatros, pellagornitidi han viajado mucho por todo el mundo y han podido volar durante semanas sobre el mar. «Las grandes pelagornitas son casi el doble del tamaño de los albatros, y estas aves con dientes óseos habrían sido depredadores formidables que evolucionaron para estar en la cima de su ecosistema», añaden.



El estudio también proporciona información sobre vida en la Antártida hace 50 millones de años. Se cree que es un lugar mucho más cálido, habitado por mamíferos terrestres como parientes lejanos de perezosos y osos hormigueros.

Las aves antárticas también habitaban el área, incluidas las primeras especies de pingüinos y parientes extintos de patos y avestruces. Los pelagornitas habrían existido en este ecosistema junto con otros, potencialmente compitiendo por los espacios de forrajeo y anidación.


Artículo de referencia científica

Los primeros fósiles de aves de dientes óseos de tamaño gigante (Aves: Pelagornithidae) del Eoceno de la isla Seymour, Antártida. Peter A. Kloess y col.
Informes científicos
, 26 de octubre de 2020.