Gerald Holton, Premio Fronteras del Conocimiento por sus estudios sobre la dimensión social de la ciencia



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Gerald Holton Premio Fronteras del Conocimiento por sus estudios sobre

Gerald Holton (Berlín, 98), Catedrático Emérito de Física e Historia de la Ciencia de la Universidad de Harvard, fue galardonado con el Premio Fronteras del Conocimiento en la categoría Humanidades y Ciencias Sociales que otorga la Fundación BBVA, por su investigación sobre cómo el conocimiento científico influye en la construcción de la cultura y cómo, a su vez, condiciona la creación de teorías y modelos científicos. A lo largo de su carrera, el investigador alemán se ha acercado a varios campos de estudio. Comenzó su labor investigadora clasificando el legado documental de Albert Einstein, luchó contra la pseudociencia (o lo que él llama anti-ciencia), e incluso investigó el valor de la racionalidad y el conocimiento objetivo frente a la exaltación social que ha provocado el totalitarismo, la persecución de las minorías y exclusión. En los últimos años de su carrera, la investigadora se ha dedicado a ahondar en el papel de la mujer en la ciencia a través de la denominada Acceso al proyecto. El ganador anterior en esta categoría fue el lingüista estadounidense Noam Chomsky.

“La ciencia está completamente entrelazada con su contexto”, dijo el ganador, quien argumentó que la ciencia brinda racionalidad y herramientas para que cualquier sociedad resuelva sus problemas, además de generar crecimiento económico y mejorar la eficiencia tecnológica. «La ciencia debe atesorar la historia y el estudio de la historia debe atesorar la ciencia», señaló. Si bien Holton no minimiza el papel del arte y la literatura como elementos de una cultura, cree que el papel que desempeña la ciencia en la configuración de las formas de pensar y actuar, tanto individual como colectivamente, es esencial.

El papel que juega la ciencia es fundamental a la hora de dar forma a las formas de pensar y actuar, tanto a nivel individual como colectivo.

Entró en la obra de Albert Einstein poco después de su muerte en 1955, cuando un colega le sugirió que preparara una historia de los descubrimientos del físico para una ceremonia en su honor. Durante esta tarea, Holton percibió que los estudios de investigación de Einstein eran muy escasos, por lo que comenzó a clasificar y analizar los más de 40.000 documentos que se guardaban en el Instituto de Estudios Avanzados de Princeton, donde Einstein pasó la última fase de su carrera. «Pensé que era mi obligación moral poner todo esto en un archivo que los investigadores pudieran usar», comentó Holton en algunas ocasiones.

Así identificó Holton el archivo themata, una serie de ideas generales que se muestran en el pensamiento de los científicos más importantes de la historia y que muestran la impronta de la cultura en la ciencia. «Me di cuenta de que Einstein obedecía a un impulso epistemológico, como tantos otros científicos, de ver la ciencia como si estuvieran mirando a través de ciertos candados, ciertos lentes», explicó. «Los llamé themata – temas, es decir, ideas que están tan arraigadas en sus mentes que tal vez no eran plenamente conscientes de ellas. Estas ideas determinan la estructura básica que subyace a todo su trabajo ”, agregó.

En varios trabajos, el investigador ha insistido en que si bien la ciencia avanza y la sociedad obtiene mejores tecnologías, esto no garantiza que la cultura general se desarrolle en la misma dirección. Por ejemplo, Holton apunta al caso de la Alemania nazi, donde a pesar de los grandes avances científicos en muchos campos, valores e ideas contrarias a la razón científica brotaron en la sociedad, basados ​​en la exaltación y las emociones. En su trabajo Ciencia y anti-ciencia (1993), el autor señala que la irracionalidad, mezclada con el populismo y el nacionalismo, conduce normalmente a corrientes y regímenes totalitarios.

Todos los grandes científicos tenían una serie de ideas generales que mostraban la impronta de la cultura en la ciencia. Holton llamó a estas ideas «themata».

Durante la última fase de su carrera, Holton comenzó con el sociólogo de la ciencia Gerhard Sonnert el llamado Acceso al proyecto, que se reflejó en dos publicaciones. Una de las principales conclusiones de estos estudios es que los científicos solían elegir problemas más complicados, pero pasaban mucho tiempo estudiando, mientras que los hombres optaban por problemas más simples y rápidos para resolver y luego publicaban más. “Le pedimos a un grupo de científicos que presentaran lo que consideraran su mejor trabajo, quitando sus firmas, y le pedimos a un grupo de científicos distinguidos que calificaran su calidad. Descubrimos que, en promedio, los trabajos eran igualmente buenos. […] Para los hombres, era su carrera lo que era importante, mientras que para las mujeres su vocación por la ciencia era más importante ”, explicó Holton.

El propio Holton, hijo de un abogado y un fisioterapeuta, se vio obligado a huir de la Alemania nazi con su familia, lo que marcó su investigación. Fueron recibidos en Inglaterra y más tarde en Estados Unidos, donde se formó como físico e historiador en la Wesleyan University de Middletown (Connecticut). Durante la Segunda Guerra Mundial, Holton fue invitado a participar en el desarrollo del Proyecto Manhattan para la creación de la primera bomba atómica, a lo que se negó. Su participación en la guerra se limitó a enseñar a los oficiales de la Armada a usar el radar. Después de la guerra, obtuvo su doctorado en Harvard en 1947 gracias a su investigación sobre la estructura de la materia bajo alta presión. Incluso hoy, a los 98 años, Holton sigue vinculado a esta universidad.

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