Ha llegado la nueva era de la exploración espacial



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Si en estos días todo el mundo habla de la «misión histórica de la NASA y SpaceX» no es tanto por la misión científica en sí, sino por las circunstancias geopolíticas en las que despegó. Hace 64 días, los astronautas estadounidenses Robert Behnken y Douglas Hurley despegaron hacia la Estación Espacial Internacional a bordo de un icónico cohete Falcon 9, diseñado por Space X, convirtiéndolo en el primera misión espacial desde suelo estadounidense desde 2011. Tras dos meses de gravedad cero, este domingo los astronautas regresaron a la Tierra gracias a una cápsula Crew Dragon, también de Space X, que aterrizó con éxito en el Golfo de México, muy cerca de Pensacola (Florida). La tarea no tendría nada de especial si no fuera porque, según los analistas, «Esta misión abre la puerta para que más personas vayan al espacio, incluso con fines turísticos.«.

La explicación es sencilla. La colaboración entre agencias espaciales y empresas comienza para marcar un punto de inflexión en la exploración espacial. El hito que se está celebrando en estos días, de hecho, puede leerse como el preludio del ambicioso proyecto de «democratizar el espacio«; eso significa, abrirlo a empresas y particulares. Hace apenas un año, la NASA anunció que abriría la Estación Espacial Internacional a misiones privadas por hasta 30 días, a costa de $ 58 millones por viaje, operado por SpaceX, y $ 35,000 por noche en condiciones de microgravedad. El primero en hacerlo, anunció Elon Musk, será Yusaku Maezawa, el decimoctavo hombre más rico de Japón. La misión que aterrizó este domingo, de hecho, concluyó su emisión con un «Gracias por elegir SpaceX«, en alusión al mensaje de cortesía que se escucha después de un vuelo (en la Tierra, claro).

Viajes privados y turismo espacial

Pero eso no es todo. El éxito de una misión concebida, despegada y aterrizada en Estados Unidos restablece el equilibrio en el despegue de una nueva etapa de la carrera espacial; el mismo en el que hace cincuenta años, en plena Guerra Fría, compitió con Rusia por la «conquista de la Luna». La NASA está reclamando su icónica plataforma de lanzamiento en Cabo Cañaveral en Florida en este momento las misiones a Marte comienzan a despegar. Durante la última década, las misiones estadounidenses comenzaron desde suelo ruso. En 2011 se rumoreaba que era el la única forma de reducir costos, ya que los $ 40 millones por viaje a bordo de la Soyuz no tenían nada que ver con los $ 1,500 millones por boleto que la NASA había gastado hasta ahora.

Y otro tema. Otro de los grandes «éxitos» que tiene la futura exploración espacial es «el era de cohetes reutilizables ‘. Hasta ahora, los viajes espaciales se han autodestruido en el camino hacia su destino. Era como si el avión se cayera a pedazos sobre la marcha, haciendo imposible reutilizar la infraestructura para otros vuelos. En 2017, Falcon 9 de Space X revolucionó la industria al alcanzar, por primera vez en la historia, rrecuperar (y reutilizar) un cohete después del despegue. En 2018, las imágenes del despegue y aterrizaje sincronizados de los cohetes Falcon Heavy marcaron otro hito en la historia de la exploración espacial; legando un Tesla, un maniquí y un disco de David Bowie flotando (todavía hoy) en el espacio. Estos avances podrían costos drásticamente más bajos de misiones alienígenas.

Luces, cámaras y acción

Si las misiones espaciales siempre despegan con cierto entusiasmo, destacan las de Space X y NASA elevar cualquier evento al nivel de un espectáculo. La última misión conjunta se lanzó a finales de mayo, después de un lanzamiento retrasado, se transmitió en un programa especial de más de nueve horas, seguido, solo en YouTube, por más de 18 millones de espectadores en todo el mundo. El evento, que cayó en medio de la pandemia, también logró reunir a cientos de personas a las puertas del Centro Espacial Kennedy. Incluido el presidente Donald Trump, quien señaló que la colaboración público-privada de la NASA con Space X «abre la puerta a una nueva era de la carrera espacial».

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