¿Han cambiado la temperatura y la dirección de la Corriente del Golfo?



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¿Han cambiado la temperatura y la direccion de la Corriente

Sí, la temperatura y la velocidad están cambiando. Para entenderlo bien, es necesario contextualizar. La Corriente del Golfo es parte de un sistema de corrientes atlánticas llamado Revolución de la circulación del Atlántico Sur (AMOC) y que se compone de corrientes superficiales y profundas. Las aguas superficiales del hemisferio sur se transportan a través de los trópicos, donde se calientan, llegan al Caribe, salen de la costa este de los Estados Unidos, cruzan el Atlántico y se elevan hacia el Mar de Noruega. La Corriente del Golfo es solo una parte de este sistema, sale del Golfo de México, corre más o menos paralela a la costa de los Estados Unidos y luego se convierte en la Corriente del Atlántico Norte. Todo el sistema llega al Atlántico subpolar, allí se enfría y por ser aguas muy salinas se hunden y regresan como corrientes profundas hacia el sur. Por eso se llama vuelco de la circulación, porque es un arroyo que lleva agua desde el hemisferio sur hacia el norte y luego de regreso al sur.

La importancia de estas corrientes, además de transportar agua, es que también mueven mucha energía en forma de calor. Los últimos estudios muestran que todo este sistema de corrientes se ha ralentizado en un 15% desde mediados del siglo XX. La consecuencia de esta desaceleración es una acumulación de agua caliente en las latitudes medias / bajas y una disminución en la entrada de agua caliente en el norte. La Corriente del Golfo ha aumentado su temperatura, mientras que en el Atlántico subpolar hay una zona que se ha enfriado algo. La llaman la región fría del Atlántico Norte. Esa región recibe los icebergs y el agua de deshielo que proviene del Ártico y, a medida que aumenta el deshielo, esa área se vuelve cada vez más fría. Dado que el agua de deshielo tiene una salinidad más baja, hay menos hundimiento del agua, lo que resulta en aguas menos profundas en esa región y esta es la causa de la desaceleración de todo el sistema.

Cuando miramos hacia atrás, vemos que todos estos procesos ocurrieron antes y en una escala mucho mayor cuando ocurrieron las edades de hielo. Luego hubo la misma desaceleración que estamos viendo ahora, pero mucho más pronunciada. En ese momento, la formación de aguas profundas en el Atlántico subpolar era mucho menor de lo que es hoy, por lo que el movimiento de todo el sistema actual era mucho más lento.

Sabemos que hay zonas donde la salinidad está aumentando en el Atlántico

Para conocer todas estas cosas utilizamos varias herramientas. Utilizamos satélites y boyas para medir in situ cambios de temperatura, velocidad de la corriente e incluso salinidad. Gracias a estas mediciones sabemos que hay zonas donde la salinidad está aumentando en el Atlántico. Por ejemplo, en toda la región tropical y subtropical, es aquí donde se produce la mayor evaporación y a medida que el agua se mueve menos, adquiere salinidad.

Y para estudiar el pasado utilizamos núcleos de sedimentos que son muestras del fondo del mar. En ellos podemos analizar varios indicadores. Uno de los que se utilizan para evaluar la ralentización del AMOC es el análisis de la granulometría del sedimento. Con esto deducimos la velocidad de las corrientes profundas. Otra forma de ver cómo ha cambiado todo el sistema circulatorio es observar lo que estaba sucediendo en la superficie. Por ejemplo, en la región del Mar de Labrador, que es la más sensible a todos estos cambios, se han realizado muchos estudios sobre los foraminíferos y sobre las partículas transportadas por los icebergs que llegan a la zona.

La temperatura del agua es más alta cuando la corriente es más activa, cuando el agua está más fría, el AMOC es más débil

Los fósiles de foraminíferos son muy útiles porque además de indicar la temperatura del agua, también pueden indicar la salinidad. Los foraminíferos son microorganismos planctónicos con una capa de carbonato de calcio. Sus conchas estaban compuestas por diferentes concentraciones de elementos en función de la temperatura y la salinidad del agua en la que vivían. Comparando los datos que obtenemos del análisis de estos fósiles con lo que hemos visto ahora, podemos reconstruir épocas de mayor enfriamiento o épocas con agua más cálida y salina. La temperatura del agua es mayor cuando la corriente es más activa, cuando el agua está más fría, el AMOC es más débil.

Esta desaceleración actual tiene muchas consecuencias. Cambiar la temperatura del agua en algunos de los caladeros más importantes afectará nuestra economía y nuestra alimentación. Y otra consecuencia podría ser cambios en la atmósfera. Los estudios muestran algunos datos contradictorios, pero en general, todo este calentamiento en el área de la Corriente del Golfo parece estar produciendo huracanes más intensos debido al aumento de la evaporación. También afecta a las tormentas invernales, el hecho de que la Corriente del Golfo sea más cálida la hace mucho más nutritiva, por lo que también serán más fuertes. Y cuando esas tormentas chocan con las masas de aire helado del Ártico, ocurren nevadas muy fuertes. Todos los cambios en las corrientes afectan nuestra vida diaria de alguna manera porque cambian el sistema atmosférico y las condiciones en los caladeros.

Montserrat Alonso García es profesor de la Universidad de Salamanca y ha estado investigando el cambio climático en el Atlántico Norte y el Océano Índico durante los últimos tres millones de años.

Pregunta por correo electrónico de John Doney, PhD

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