Imágenes espectaculares de los 42 asteroides más grandes del Sistema Solar



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Un equipo internacional de más de sesenta investigadores acaba de publicar una extraordinaria colección de imágenes de la 42 objetos principales en el cinturón de asteroides, un anillo de restos de la formación del Sistema solar, ubicado entre las órbitas de Marte y Júpiter. Las fotografías, tomadas con el Telescopio muy grande (VLT) de Observatorio del sur de Europa (ESO), en Chile, son los más agudos alcanzados hasta ahora de un grupo tan grande de asteroides. Las observaciones revelaron una amplia variedad de formas, desde esféricas hasta alargadas, irregulares o incluso con forma de hueso de perro, y ayudarán a los astrónomos a comprender mejor los orígenes de los asteroides en nuestro sistema. El trabajo acaba de ser publicado en ‘
Astronomía y astrofísica
‘.

«Hasta ahora», explica. Pierre Vernazza, del Laboratorio de Astrofísica de Marsella, que realizó el estudio, había obtenido solo imágenes detalladas de tres grandes asteroides en el cinturón principal, Ceres, Vesta Y Lutetia, que han sido visitados por misiones espaciales amanecer Y Rosetón NASA y la Agencia Espacial Europea respectivamente. Nuestras observaciones en ESO han proporcionado imágenes nítidas para muchos más objetivos, 42 en total ”.

Formas desconocidas

La escasez de imágenes detalladas de los asteroides nos había impedido hasta ahora conocer las formas y densidades de la gran mayoría de objetos en el cinturón. Entonces, entre 2017 y 2019, Vernazza y su equipo decidieron llenar este vacío realizando un estudio integral sobre los principales asteroides.

La mayoría de los 42 objetos fotografiados tienen más de 100 kilómetros. Específicamente, el equipo obtuvo imágenes de casi todos los asteroides a más de 200 kilómetros del cinturón, 20 de los 23 existentes. El equipo también analizó los dos objetos más grandes, Ceres y Vesta, cuyos diámetros se estiman en 940 y 520 kilómetros, respectivamente. Los dos asteroides más pequeños de la muestra resultaron Urania Y Ausonia, que miden unos 90 kilómetros.

Ausonia y Urania, los dos objetos más pequeños fotografiados, cada uno de unos 90 kilómetros de diámetro.
Ausonia y Urania, los dos objetos más pequeños fotografiados, cada uno de unos 90 kilómetros de diámetro. ESO / Vernazza et al. / Algoritmo MISTRAL (ONERA / CNRS)

Al reconstruir las formas de los objetos, el equipo descubrió que los asteroides observados se dividen principalmente en dos familias. Algunos son casi perfectamente esféricos, como higiene Y Ceres, mientras que otros tienen formas más alargadas, o incluso curiosas, como en el caso de Cleopatra, que se asemeja a la forma de un hueso de perro.

Esta imagen compara el tamaño del asteroide Cleopatra con la superficie del norte de Italia.
Esta imagen compara el tamaño del asteroide Cleopatra con la superficie del norte de Italia – ESO / M. Kornmesser / Marchis et al.
Las observaciones permitieron al equipo reducir la forma y la masa en 3D de este peculiar asteroide con forma de hueso de perro llamado Cleopatra con la mayor precisión hasta ahora.
Las observaciones permitieron al equipo reducir la forma y la masa en 3D de este peculiar asteroide con forma de hueso de perro llamado Cleopatra con la mayor precisión hasta ahora. ESE

Al combinar las formas de los asteroides con información sobre sus masas, el equipo descubrió que las densidades varían significativamente en las muestras. Los cuatro asteroides menos densos estudiados, incluidos lamberta Y Silvia, tienen una densidad de aproximadamente 1,3 gramos por centímetro cúbico, aproximadamente lo mismo que el carbón. Psique Y KalliopePor el contrario, tienen la densidad más alta, respectivamente con 3,9 y 4,4 gramos por centímetro cúbico, que es más alta que la densidad del diamante (que es de 3,5 gramos por centímetro cúbico).

Kalliope y Psyche, los dos objetos más densos jamás fotografiados, que tienen una densidad de 4,4 y 3,9 gramos por centímetro cúbico respectivamente.  Esto es más alto que la densidad del diamante (3,5 gramos por centímetro cúbico).
Kalliope y Psyche, los dos objetos más densos jamás fotografiados, que tienen una densidad de 4,4 y 3,9 gramos por centímetro cúbico respectivamente. Esto es más alto que la densidad del diamante (3,5 gramos por centímetro cúbico). – ESO / Vernazza et al. / Algoritmo MISTRAL (ONERA / CNRS)

Varios orígenes

Estas densidades tan diferentes sugieren que la composición de los asteroides varía significativamente, proporcionando a los astrónomos pistas importantes sobre su origen. «Nuestras observaciones – asegura Josef Hanus, de la Universidad Karlova de Praga y coautor del estudio, ofrecen pruebas sólidas de una migración sustancial de estos cuerpos desde su formación. En resumen, la enorme variedad de composiciones solo puede entenderse si los cuerpos se originaron en diferentes regiones del Sistema Solar. En particular, los resultados apoyan la teoría de que los asteroides menos densos se formaron en regiones remotas más allá de la órbita de Neptuno y luego migraron a su ubicación actual.

En un futuro cercano, los astrónomos podrán ver más asteroides con gran detalle gracias al Telescopio extremadamente grande (ELT) de ESO, actualmente en construcción en Chile, que entrará en funcionamiento a finales de esta década. “Las observaciones con el ELT de asteroides en el cinturón principal -dice Vernazza- nos permitirán estudiar objetos con diámetros entre 35 y 80 kilómetros, dependiendo de su posición en el cinturón, y cráteres entre 10 y 25 kilómetros”.

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