Ingenio al límite: la NASA aprueba la ampliación de los vuelos de prueba a Marte



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Todo comenzó hace una década, después de una «idea loca» de algunos de los ingenieros MACETA, como confesó Thomas Zurbuchen, Administrador Asociado de Ciencia de la NASA, durante la conferencia de prensa en la que explicó cómo el helicóptero Ingenuity había hecho historia en Marte, convirtiéndose en el primer vehículo aéreo teledirigido en otro mundo. Desde entonces se han completado tres vuelos más, uno más complicado y peligroso que el otro. ES El ingenio ha superado todas las expectativas. Tanto es así que la NASA ha decidido extender el número de pruebas hasta finales de agosto, más si el dron sigue respondiendo como lo ha hecho hasta ahora.

En rueda de prensa online, los responsables de Ingenio y Perseverancia explicaron que la nueva fase comenzará tras el helicóptero completar las pruebas cuarta y quinta. La decisión es el resultado del progreso en las tareas del rover Perseverance, y que sus primeras exploraciones serán cerca del sitio de aterrizaje, donde los científicos ya han visto algunos sitios donde se podrían recolectar las primeras muestras de rocas para el objetivo principal de la misión.: Encontrar evidencia de vida pasada en Marte, en cráter jezero, un antiguo delta donde se cree que la vida existió hace mucho tiempo, al menos microbiana. Además, el buen desempeño de Ingenuity en sus sistemas de energía, telecomunicaciones y navegación en vuelo llevó a más pruebas. Todo sin afectar significativamente la programación del móvil, como cambiar de una demostración técnica a otra demostración de operaciones significa que el helicóptero requerirá menos apoyo del equipo de Perseverance, que se convertirá en tu nuevo aliado en la búsqueda de signos de la vieja vida.

«Con el corto viaje, ya comenzamos nuestro traslado hacia el sur, a un lugar que el equipo científico considera digno de investigación y nuestro primer muestreo», dijo. Ken Farley, científico del proyecto del rover Caltech Perseverance en Pasadena, California. «Pasaremos los próximos doscientos soles realizando nuestra primera campaña científica en busca de afloramientos rocosos interesantes a lo largo de esta zona del fondo del cráter de 2 km antes de dirigirnos probablemente al norte y luego al oeste hasta el delta del río Fósil del cráter Jezero».

Objetivos alcanzados

«Tuvimos tres objetivos en la misión Ingenuity: demostrar que podríamos diseñar un avión y que funcionaría en laboratorios terrestres, pero imitando las condiciones de Marte; que pudiéramos volar sobre el planeta rojo; y esa comunicación con el rover Perseverance y luego con la Tierra está funcionando bien. Y ya con el tercer vuelo de prueba hemos demostrado todo esto ”, explicó. Lori glace, director de la División de Ciencias Planetarias de la NASA, quien calificó todo el trabajo que el pequeño helicóptero, que pesa solo 1.8 kilogramos, está haciendo en la superficie de Marte, es «un gran éxito» para el equipo de ingenieros.

El ingenio es una demostración tecnológica; eso significa, Solo se envió a Marte para demostrar que los equipos humanos pueden realizar vuelos controlados a otro mundo. y no hagas ciencia, su compañero «mayor», el vehículo Perseverance, se encargará de eso. Las pruebas «in situ» en Marte han terminado cada vez más complicado: antes de que se elevara dos metros sobre el suelo; luego cinco; en la tercera prueba demostró que podía moverse horizontalmente; el cuarto vuelo llevó a Ingenuity a un viaje de ida y vuelta de 266 metros; y el quinto, que tendrá lugar la próxima semana, cuando el helicóptero volará aún más lejos y más rápido hacia su nuevo «aeródromo», donde practicará maniobras más precisas, mayor uso de sus habilidades de observación aérea y más riesgos en general.

De hecho, según la NASA, con datos que ya tienen de las tres primeras pruebas, los ingenieros ahora pueden comenzar a imaginar y diseñar la aeronave del futuro. “Una de las cosas que más nos sorprendió fue la perfección de cada vuelo de Ingenio”, explicó. Mimi aung, Gerente de Proyecto de Ingenuity Mars Helicopter en el JPL de la NASA. «Los modelos anteriores que teníamos de cómo reaccionaría el helicóptero en Marte coinciden casi a la perfección con los resultados que hemos obtenido, lo que indica que vamos por el buen camino».

«Si bien todo va muy bien, el ingenio no está hecho para misiones largas», dijo. Bob balaram, ingeniero jefe del proyecto Mars Helicopter. «Las pruebas pueden llevar algunos meses, pero los componentes no están preparados para durar demasiado en Marte.«. No olvides que volar al Planeta Rojo es una verdadera hazaña: además de los vientos, su atmósfera es mucho más delgada que la nuestra (aproximadamente el 1% de la densidad de la atmósfera de la Tierra) y sus noches heladas pueden afectar los sistemas de las aeronaves. Tampoco puede ser controlado directamente por los ingenieros del JPL, pero debido a los retrasos en las comunicaciones con la Tierra, los pedidos deben enviarse con mucha anticipación, y los datos deben regresar mucho después de cada vuelo.

Empieza un nuevo camino

Ahora, el nuevo objetivo es realizar observaciones aéreas de objetivos científicos de rover, posibles caminos hacia la perseverancia Y caminos inaccesibles, adquiriendo imágenes para mapas digitales de elevación. «Las lecciones aprendidas de estos esfuerzos proporcionarán una ventaja significativa a los futuros planificadores de misiones», dijo la NASA, que deja en claro que estos vuelos exploratorios «son una ventaja y no un requisito para que Perseverance complete su misión científica».

«Realmente apreciamos el apoyo del equipo de Perseverance durante nuestra fase de demostración de tecnología», señaló Aung. «Ahora tenemos la oportunidad de devolver el favor, demostrando para futuras misiones robóticas e incluso tripuladas los beneficios de tener un socio cerca que pueda proporcionar una perspectiva diferente, desde el aire».

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