La inclasificable forma de andar de los osos de agua



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los tardígrado Son criaturas casi imaginarias: son capaces de eliminar toda el agua de su cuerpo y encapsularse, manteniendo sus signos vitales al mínimo hasta por 30 años, y luego ‘resucitar‘si una gota de agua los toca. Además, son capaces de soportar temperaturas extremas de hasta 150ºC, aguas profundas e incluso radiaciones del espacio. Sin embargo, su aspecto adorable, lejos de ser un nombre de superhéroe, les valió el apodo de «Osos de agua»«después de ver cómo estos animales, de tan solo 0,02 pulgadas de tamaño, caminaban pesadamente con los suyos» ocho patas pequeñas, sosteniendo su cuerpo regordete. Sin embargo, una pregunta ha surgido desde entonces: ¿Por qué evolucionaron para caminar?

otros animales de tu tamaño, ¿verdad?

Porque criaturas pequeñas y suaves como los tardígrados Rara vez tienen piernas y casi nunca se molestan en caminar.. Por ejemplo, hay gusanos de tamaño y forma similares que se baten sobre sus «vientres» para moverse, pero no tienen patas desarrolladas como ellos, que utilizan este mecanismo para empujarse a través de sedimentos marinos, agua dulce, dunas del desierto e incluso bajo tierra. (También hay quienes plantean la hipótesis de que en la Luna, tras el accidente del barco israelí llamado Beresheet, se estrelló en su superficie con cientos de estos animales en su interior). De hecho, los osos de agua son tan diferentes de sus pares que los científicos han tenido que asignarles sus propias ventajas.

Ahora, un nuevo estudio publicado en la revista ‘
procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias
(PNAS) analiza la marcha de los tardígrados. Y la conclusión es que caminan más como insectos que son 500.000 veces más grandes que el reino microscópico en el que prosperan. «Los tardígrados se mueven con precisión, no son criaturas torpes», dice. jazmín nirody, miembro del Centro Rockefeller de Estudios de Física y Biología y uno de los autores de la investigación. «Las similitudes entre su estrategia locomotora y la de insectos y artrópodos mucho más grandes abren algunas preguntas evolutivas muy interesantes».

Varias velocidades

Los tardígrados tienen varias «velocidades» al caminar. Y los investigadores querían observar precisamente eso, cómo se mueven de forma natural. “No los obligamos a hacer nada. A veces tenían frío y solo querían caminar sobre el sustrato. Otros vieron algo que les gustó y corrieron hacia él. Nirody descubrió que, en su forma más lenta, los osos de agua avanzan aproximadamente la mitad de su longitud corporal por segundo. En su punto máximo, sus zancadas los llevaron a dos longitudes de cuerpo en la misma cantidad de tiempo.

Pero la sorpresa llegó cuando vieron los pies de los tardígrados haciendo contacto con el suelo mientras ganaban impulso. A diferencia de los vertebrados, que tienen diferentes modos de andar para cada velocidad (como los cascos de un caballo y la transición del paso al galope), los osos de agua corren más como insectos, alcanzando velocidades más altas pero nunca cambiando los patrones de paso. «Cuando los vertebrados pasan de caminar a correr, hay una discontinuidad», dice Nirody. Con los artrópodos, todos los patrones de marcha existen en el mismo continuo ».

¿Un taxón en común con los artrópodos?

Pero, ¿por qué los tardígrados comparten una estrategia locomotora con insectos mucho más grandes y de cuerpo duro? Una posible explicación es que estas criaturas, durante mucho tiempo consideradas inadecuadas para cualquier taxonomía existente, pueden compartir ancestros comunes, e incluso un circuito neuronal común, con artrópodos como las moscas de la fruta o las hormigas. De hecho, se ha propuesto crear el taxón de panartrópodos, que incluiría el artrópodos, los tardígrado y el ocnicofori (una especie de gusanos con patas «aterciopeladas» tan grandes como osos de agua).

Otra posibilidad es que no exista conexión entre tardígrados y artrópodos y que caminen y corran evolucionar en paralelo e independientementesolo porque era una ventaja. Porque quizás la mejor manera de navegar por un terreno impredecible con un cuerpo microscópico es caminar como un oso de agua.

Nirody está igualmente fascinado por ambas posibilidades: “Si existe un sistema neuronal antiguo que controla todo el camino de los parartrópodos, tenemos mucho que aprender. Por otro lado, si los artrópodos y los tardígrados convergen de forma independiente en esta estrategia, entonces hay mucho que decir sobre lo que hace que esta estrategia sea tan aceptable para las especies en diferentes entornos ».

Además de lo que este descubrimiento puede significar para la biología evolutiva, sus autores indican que también podría ayudar en campos como la robótica a microescala: podrían diseñarse prototipos que podrían «infiltrarse» en ubicaciones hostiles y operar a pequeña escala. «Los tardígrados son un buen punto de partida para los robots de cuerpo blando a microescala».

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