La NASA confirma la existencia de agua en la Luna



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La presencia de bolsas de agua ocultas podría ser mucho más común en la superficie del Luna de lo que los científicos hubieran sospechado, según una nueva investigación de la Universidad de Colorado Boulder publicada en Astronomía de la naturaleza. En algunos casos, estos pequeños parches de hielo pueden existir en sombras permanentes no mayores que una moneda.

«Si pudieras estar en la superficie de la luna cerca de uno de sus polos, verías sombras en todas partes», explica Paul Hayne, profesor asistente en el Laboratorio de Física Atmosférica y Espacial en CU Boulder. Muchas de esas pequeñas sombras podrían llenarse de hielo.«.

En su estudio, Hayne y sus colegas exploraron fenómenos en la Luna llamados «trampas frías», regiones sombrías de la superficie que existen en un estado de oscuridad eterna. Muchos han pasado sin un solo rayo de sol durante miles de millones de años. Y estos rincones y grietas podrían ser mucho más numerosos de lo que sugieren los datos anteriores.

Basado en datos detallados del Lunar Reconnaissance Orbiter del MACETA, los investigadores estiman que la Luna podría albergar unos 25.000 kilómetros cuadrados de sombras permanentes de diversas formas y tamaños, depósitos que, según la teoría, también pueden ser capaces de conservar agua a través del hielo.

«Si tenemos razón, el agua será más accesible para beber, combustible de cohetes y todo lo que la NASA necesitaría«, Hayne Adventure, también del Departamento de Astrofísica y Ciencias Planetarias.

Para entender estas trampas frías hay que mirar el cráter Shackleton, cerca del polo sur de la Luna. Este enorme cráter de impacto alcanza varios kilómetros de profundidad y más de 20 de ancho. Debido a la posición de la Luna en relación con el Sol, gran parte del interior del cráter está permanentemente en sombra, una falta total de luz solar directa que hace que las temperaturas en el interior oscilen alrededor de menos 15 grados.

«Miras el cráter Shackleton o el cráter Shoemaker, estás mirando esta vasta y oscura región inaccesible», describe Hayne. «Es muy impresionante».

Sin embargo, esa naturaleza imponente también puede ser la clave de la importancia de estos cráteres para las bases lunares planificadas. Los científicos han creído durante mucho tiempo que tales trampas frías pueden ser entornos ideales para albergar hielo, un recurso precioso que escasea en la Luna pero que a veces se abandona en grandes cantidades cuando chocan cometas o asteroides ricos en agua.

“Las temperaturas son tan bajas en las trampas frías que el hielo se comportaría como una roca”, explica Hayne. «Si el agua entra allí, no irá a ninguna parte durante mil millones de años».

Sin embargo, en su última investigación, Hayne y sus colegas querían saber qué tan comunes podrían ser estas trampas, ya sea que existan solo en grandes cráteres o se extiendan a través de la cara de la luna. Y para averiguarlo, el equipo extrajo datos de observaciones de la vida real del satélite y luego utilizó herramientas matemáticas para recrear la apariencia de su superficie en una escala muy pequeña. La respuesta: un poco como una pelota de golf.

Según los cálculos del equipo, Los polos norte y sur de la luna podrían contener una gran cantidad de protuberancias capaces de albergar sombras permanentes., muchos de los cuales tienen solo una pulgada de ancho. Las estimaciones anteriores apuntaban a que el área de la trampa fría en la Luna era de más de 11.000 kilómetros cuadrados, aproximadamente la mitad de lo que habían predicho Hayne y sus colegas.

Hayne señala que su equipo no puede probar que estas sombras realmente contengan bolsas de hielo, ya que la única forma de hacerlo sería ir allí en persona o en vehículos de reconocimiento y excavar. Pero los resultados son prometedores y las misiones futuras literalmente podrían arrojar aún más luz sobre los recursos hídricos de la Luna.

Hayne, por ejemplo, conduce un periódico de la NASA llamado Sistema de imágenes infrarrojas Lunar Compact (L-CIRiS) que adquirirá imágenes panorámicas termosensibles de la superficie lunar cerca de su polo sur en 2022. Si se confirman los hallazgos de su equipo, es posible que identificar los ingredientes para una ducha caliente en la luna ahora es mucho más fácil.

«Es posible que los astronautas no necesiten entrar en estas sombras oscuras y profundas», dice Hayne. «Podrían caminar y encontrar uno de un metro de ancho que pudiera albergar hielo».

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