La NASA intenta hoy una maniobra arriesgada para salvar al Hubble



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Después de un mes de dolores de cabeza, los ingenieros de la NASA creen que finalmente han logrado identificar la falla que dejó fuera de servicio al telescopio espacial más poderoso y famoso del mundo.

Lanzado en órbita en 1990, el telescopio espacial Hubble cambió por completo nuestra visión del Universo. Sus espectaculares imágenes del nacimiento y muerte de estrellas, galaxias distantes y estructuras gigantes han quedado impresas en las retinas de miles de millones de personas. Es, según la NASA, el instrumento científico más rentable de todos los tiempos.

Gracias a sus observaciones, fue posible, por ejemplo, descubrir nuevas lunas alrededor de Plutón y rastrear el paso de objetos interestelares oscuros a través de nuestro sistema. Con sus datos, los astrónomos han obtenido mediciones más precisas de la edad y la tasa de expansión del Universo. Y sus «ojos» incluso nos permitieron ver algunas de las primeras galaxias que se formaron después del Big Bang.

Sin embargo, desde el pasado 13 de junio el telescopio está «fuera de línea». Una de sus computadoras principales se averió y desde entonces los ingenieros de la NASA han realizado todo tipo de pruebas y diagnósticos para averiguar el origen de la falla. Finalmente ayer miércoles, la agencia espacial anunció que, con toda probabilidad, el mal funcionamiento se debió a un regulador de potencia defectuoso.

Hoy, esa parte será «desconectada» y reemplazada por una copia de respaldo en una maniobra arriesgada que podría devolver a Hubble a sus observaciones científicas en cuestión de días. «Creo que tendrán éxito, pero eso no está garantizado», dijo Paul Hertz, director de la división de astrofísica de la NASA.

La última actualización del Hubble ocurrió en 2009, cuando un equipo de astronautas reparó dos instrumentos dañados en órbita, en lo que fue la quinta y última operación de mantenimiento del telescopio espacial. Actualmente, la NASA no tiene forma de enviar astronautas allí, y debe recordarse que muchas de las partes del telescopio tienen más de 30 años. «Algún día», dice Hertz, «habrá una falla accidental de algún componente del que no tenemos una copia de seguridad. Esta es la forma más probable de que termine la misión Hubble».

No fue la computadora

Cuando la computadora de Hubble, una máquina de la década de 1980 que controla todos sus instrumentos, dejó de funcionar el 13 de junio, los ingenieros intentaron reiniciarla sin éxito. Pero no era la computadora la que no funcionaba. Después de ejecutar cientos de pruebas, se dieron cuenta de que la falla debía estar en alguna otra pieza del hardware del telescopio.

Fueron necesarias otras tres semanas para identificar al culpable. Y ahora, los ingenieros del Hubble creen que un dispositivo de seguridad en la unidad de control de energía del telescopio ordenó que la computadora se apagara. Es posible que el dispositivo envíe un voltaje eléctrico incorrecto a la computadora o que el sistema de seguridad no funcione correctamente.

La buena noticia es que cada componente de hardware del Hubble tiene un «gemelo» preinstalado en el telescopio en caso de falla. Y ahora los ingenieros de la NASA solo tienen que pasar a la pieza de repuesto. Algo que se hizo una vez, en 2008, cuando otra falla en la computadora dejó al Hubble fuera de línea durante dos semanas.

En definitiva, la maniobra es complicada y no exenta de riesgos. De hecho, no se trata sólo de «apagar» una pieza y «encenderla» otra. La unidad defectuosa está conectada a muchos otros componentes y sistemas de control en los instrumentos científicos del telescopio. Y la NASA tendrá que cambiarlos todos. Una vez que esto esté completo, todas las partes afectadas ya no tendrán copias de respaldo para acceder en caso de problemas futuros. Si eso sucediera, sería el fin del telescopio espacial.

Una operación arriesgada

Según la NASA, aunque el telescopio y sus instrumentos científicos continúan funcionando con normalidad, cambiar al repuesto será «más arriesgado» de lo que esperaban los ingenieros después de evaluar el problema por primera vez.

«No puedes ver la nave espacial, no puedes ver cómo sucede. Tienes que asegurarte de que las cargas útiles de tu comando hagan exactamente lo que quieres que hagan», dijo Hertz. «No querrás apagar accidentalmente el receptor de radio. No querrás cambiar accidentalmente una batería que no está lista para ser reemplazada … No queremos romper nada accidentalmente».

Por lo tanto, los ingenieros de la NASA verificaron y volvieron a verificar todos sus planes antes de que la agencia aprobara el cambio. El equipo ejecutó simulaciones de reemplazo de piezas en computadoras que imitan las de Hubble, y la NASA realizó hasta dos revisiones de los procedimientos de modificación de hardware. En palabras de Hertz, «le dije al equipo: ‘No tengo prisa’. Lo más importante es recuperar al Hubble de forma segura y no tan rápido como sea posible».

En unas horas sabremos si la delicada operación fue exitosa o si el Hubble ha dejado de funcionar definitivamente.

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