La nueva teoría de Avi Loeb sobre lo que mató a los dinosaurios



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La costa de la provincia mexicana de Yucatán esconde las huellas de uno de los hechos más importantes de la historia de la Tierra. Allí, una enorme roca del espacio se estrelló hace 66 millones de años. El brutal choque provocó una explosión equivalente a la de diez mil millones de bombas atómicas como la de Hiroshima. El azufre expulsado a la atmósfera bloqueó la luz solar, incendios gigantes arrasaron los bosques y se produjo un tsunami escalofriante. El clima del planeta ha cambiado durante años, acabando con las tres cuartas partes de las especies de plantas y animales que existían entonces. Más importante aún, el evento es conocido por la puesta fin al reinado de los dinosaurios.

La naturaleza y el origen de la roca que causó esta extinción ha sido objeto de un profundo debate, siendo un miembro del cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter el principal sospechoso hasta ahora. Pero el astrofísico de la Universidad de Harvard Avi Loeb, Famoso por sus controvertidas teorías sobre el origen artificial del primer cuerpo interestelar jamás observado, cree que la culpa es de otra persona. Como se explicó con el estudiante Amir Siraj en la revista. «Informes científicos», Preocupa pedazo de cometa llegó de una especie de carambola cósmica de nube de Oort, una esfera helada de escombros en el borde del sistema solar.

Una máquina de pinball

Utilizando análisis estadístico y simulaciones gravitacionales, Siraj y Loeb calculan que una fracción significativa de los cometas a largo plazo que se originan en la nube de Oort pueden ser desviados por el campo gravitacional de Júpiter durante su órbita.

«El sistema solar actúa como una especie de máquina de pinball», explica Siraj. «Júpiter, el planeta más masivo, empuja a los cometas entrantes de largo plazo a órbitas que los acercan mucho al sol». Durante ese golpe, los cometas, llamados «raspadores solares», pueden sufrir poderosas fuerzas de marea que rompen la roca en pedazos y eventualmente producen Astillas de cometas.

“En un evento de raspado solar, la parte del cometa más cercana al sol experimenta una atracción gravitacional más fuerte que la parte más lejana, lo que resulta en una fuerza de marea a través del objeto”, dice Siraj. Esto hace que una cometa grande se rompa en muchos pedazos más pequeños. «Y lo más importante, en el viaje de regreso a la nube de Oort, existe una mayor probabilidad de que uno de estos fragmentos chocar con el suelo«Él dice. Sus cálculos aumentan las posibilidades de que estos compromisos impacten nuestro planeta en un factor de aproximadamente 10 y muestran que el 20% de ellos se convierten en raspadores solares».

Composición adecuada

Los investigadores creen que sus cálculos son consistentes con la edad del cráter Chicxulub, la enorme junta de 149 kilómetros de largo y 19 kilómetros de profundidad que dejó en México el impacto de la roca. «Estamos sugiriendo que si realmente rompes un objeto cuando se acerca al sol, podría provocar la frecuencia correcta de eventos y también el tipo de impacto que mató a los dinosaurios», dice Loeb.

Hay algo más que encaja. La evidencia encontrada en Chicxulub sugiere que la roca estaba compuesta de condrita carbonácea, que es rara entre los asteroides del cinturón principal pero quizás muy común entre los cometas a largo plazo, lo que brinda más apoyo a la hipótesis del impacto cometario.

Otros cráteres similares muestran la misma composición. Esto incluye un objeto que golpeó hace unos 2.000 millones de años y dejó el cráter Vredefort en Sudáfrica, que es el cráter confirmado más grande en la historia de la Tierra (presumiblemente hay uno más grande en Groenlandia), y el impactador que dejó el de Zhamanshin en Kazajstán. , el mayor de los últimos millones de años. Siraj y Loeb señalan que su hipótesis se puede verificar estudiando más a fondo estos cráteres, otros como ellos e incluso los de la superficie lunar para determinar la composición de los impactadores. Las misiones espaciales de muestreo de cometas también pueden ayudar.

Amenaza futura

El nuevo Observatorio Vera Rubin en Chile, que estará en línea el próximo año, también puede ayudar. «Deberíamos ver fragmentos más pequeños que llegan a la Tierra con mayor frecuencia desde la nube de Oort», dice Loeb. «Espero que podamos probar la teoría al tener más datos sobre cometas a largo plazo, obtener mejores estadísticas y tal vez ver evidencia de algunos fragmentos», dice.

Loeb dice que comprender esto no solo es crucial para resolver un misterio en la historia de la Tierra, sino que podría resultar crucial si un nuevo accidente espacial amenaza al planeta. «La imagen debe haber sido increíble -dice refiriéndose al impacto de la roca que mató a los dinosaurios- pero no queremos verla más».

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