La peor extinción masiva de nuestro planeta tardó diez veces más en completarse en tierra que en el agua



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La peor extinción masiva de nuestro planeta ocurrió hace 252 millones de años. En ese momento, enormes erupciones volcánicas masivas causaron un cambio climático catastrófico, provocando la extinción de la gran mayoría de especies animales. Este momento marcó el comienzo de la Era de los dinosaurios. Los científicos todavía están recopilando datos sobre qué especies han desaparecido y cuáles han sobrevivido, y por qué. Ahora un nuevo estudio publicado en la revista ‘
Actas de la Academia Nacional de Ciencias de los Estados Unidos de América
‘(PNAS) encontró una nueva pieza del rompecabezas: si bien la extinción masiva se produjo rápidamente en los océanos, en la Tierra tardó mucho más en desarrollarse.

«La mayoría de los investigadores asumen que, dado que la extinción marina se produjo en un corto período de tiempo, la vida en la tierra debería haber seguido el mismo patrón, pero descubrimos que la extinción marina en realidad puede ser una señal de un fenómeno. Cada vez más largo. Prolongado», explica. . Pia viglietti, investigadora postdoctoral en el Museo Field de Chicago y autor principal del estudio. “El enfoque para estudiar la extinción de la Tierra fue básicamente: ‘¿Podemos hacer coincidir el modelo en el reino de la Tierra con lo que se observa en los océanos?’ Y la respuesta es: «No realmente» «, dice otro de los autores, Ken angielczyk, curador de paleontología de vertebrados en el Field Museum. «Este artículo es el primero en enfocarse realmente en los vertebrados y decir,» No, algo único estaba sucediendo en el reino terrestre «.

Una extinción muy rápida

Los científicos han estado examinando fósiles marinos para explicar lo que sucedió no solo en el mar, sino también en tierra, durante mucho tiempo. Debajo de los océanos hay un registro fósil más completo porque, una vez que los animales mueren, sus cadáveres lo son. rápidamente cubierto por sedimentos. Como resultado de estas colecciones guardadas, los paleontólogos descubrieron que se había producido una extinción masiva hace 252 millones de años al final del período Pérmico y que, en solo 100.000 años, más de El 95% de las especies que vivían en el océano se extinguieron. Hasta ahora, los investigadores también han especulado que hasta el 70% de las especies terrestres se habrían extinguido en ese momento. Pero ahora, esta nueva investigación indica que sobre el nivel del mar esto sucedió durante más tiempo. Y si 100.000 años nos parecen largos, es muy rápido en términos geológicos: la versión marina de la extinción del Pérmico tardío ocurrió en 100.000 años de 3.800.000.000 años de existencia de vida, lo que equivale a 14 minutos en un año completo.

Para averiguar qué pasó con la vida en la tierra, Viglietti, Angielczyk y sus colegas investigaron 588 fósiles de animales de cuatro patas viviendo en lo que ahora es la cuenca del Karoo en Sudáfrica en el momento de la extinción masiva del Pérmico. Los investigadores crearon una base de datos y separaron los fósiles por edad, agrupando los especímenes en intervalos de tiempo de 300.000 años. Este enfoque les permitió cuantificar la aparición y desaparición de diferentes especies y observar el panorama más amplio de la vida a lo largo del tiempo, en lugar de depender simplemente de especímenes individuales para contar toda la historia. «En lugar de centrarse demasiado en un fósil, se compilan cientos de observaciones en aproximadamente el mismo período de tiempo», dice Viglietti.

El Lystrosaurus tiene la clave

Una de las especies que ayudó a revelar patrones de extinción y recuperación fue la Listrosaurio, un pariente herbívoro de los primeros mamíferos que variaba desde el tamaño de un perro pequeño hasta una vaca, dependiendo de la especie. “Tenía pico y colmillos, no era el animal más atractivo”, explica Viglietti, quien ya había trabajado con los restos de esta especie durante su época de estudiante universitario. Lystrosaurus es lo que los paleontólogos conocen como ‘taxón de desastre‘, un grupo que prosperó en un momento en que la mayoría de las otras formas de vida estaban en problemas. “Antes de que comenzara la extinción, Lystrosaurus ya era abundante. Nos hizo pensar en lo que impulsaba a la especie: si Lystrosaurus simplemente se apoderó del paisaje árido después de que otros animales se extinguieron, o si el medio ambiente estaba cambiando y este animal se estaba adaptando a estos cambios mejor que otros. Nuestra mejor suposición es la última.

El examen de fósiles como Lystrosaurus mostró que la extinción del Pérmico fue muy diferente en la tierra que en los océanos: fue un asunto mucho más largo y prolongado. Usando la comparación anterior, si la historia de la vida en la Tierra se comprimiera en un solo año y la extinción al final del Pérmico matara al 95% de los animales oceánicos en 14 minutos, la extinción de la Tierra habría requerido diez veces más. tiempo, alrededor de dos horas y veinte minutos (en términos geológicos, un millón de años).

Las razones de las diferencias entre el agua y la tierra.

No está claro exactamente por qué esta extinción masiva ocurrió mucho más lentamente en tierra. “Los cambios en el clima de la Tierra han sido acumulativos y se han ido sumando con el tiempo. Los ecosistemas se fueron interrumpiendo lentamente, y luego llegamos a un punto en el que todo se derrumbó, como la gota que colmó el vaso – dice Viglietti -. Todo estuvo bien, hasta que se detuvo«.

Una razón de la discrepancia podría ser que los océanos pueden absorber cambios químicos y estabilizarse hasta cierto punto. ‘En la actual crisis climática, los océanos pueden absorber una gran cantidad de dióxido de carbono o elevar la temperatura sin que la gente se dé cuenta, y luego, de repente, hay fallas repentinas en los ecosistemas, como el Acidificación oceánica y blanqueamiento de corales. Lo mismo podría ser cierto para los océanos del Pérmico tardío ”.

Comprender lo que sucedió en la extinción masiva al final del Pérmico puede ofrecernos pistas sobre el surgimiento de los dinosaurios: muchos de los antiguos parientes de los mamíferos se extinguieron, dejando vacíos ecológicos que los ancestros de los dinosaurios pudieron llenar gracias a evolución. Pero la extinción del Pérmico tardío también proporciona información sobre un fenómeno de extinción masiva que la Tierra está experimentando actualmente debido al cambio climático y la destrucción del hábitat. “Los cambios ambientales que estamos causando y los impactos que estamos teniendo en las especies de plantas y animales están llegando al punto en que la escala es tal que realmente no hay nada en la historia de la humanidad que sea comparable. El registro fósil puede darnos una idea de cómo son las enormes crisis de biodiversidad y cómo están avanzando ”, dice Angielczyk.

Viglietti agrega: «Se necesita mucho tiempo para recuperarse de la extinción. Cuando perdamos diversidad, no se recuperará durante nuestra vida, tomará cientos de miles de años, o incluso millones. Estudios como este muestran en qué debería centrarse nuestra sociedad. ‘

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