La perseverancia se prepara para recolectar la primera roca de Marte para traerla a la Tierra



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El vagabundo Perseverancia de la NASA, en Marte desde el pasado mes de febrero con el objetivo de buscar rastros de vida microbiana ancestral, está a punto de completar uno de sus mayores hitos. Durante las próximas dos semanas, el vehículo de reconocimiento recogerá sus primeras rocas marcianas, un campeón que misiones futuras traerá a la Tierra en la década de 1930.

El ‘geólogo de seis ruedas’ busca un objetivo científicamente interesante en una parte del cráter Jezero de unos 4 kilómetros cuadrados llamado ‘Cratered Floor Fractured Rough’, donde se cree que se encuentran algunas de las capas más profundas y antiguas del suelo. Hace miles de millones de años podrían haber sido cubiertos por las aguas de un lago.

«Cuándo Neil Armstrong tomó la primera muestra del Mar de la Tranquilidad hace 52 años, comenzó un proceso que reescribirá lo que la humanidad sabía sobre la luna «, dice Thomas Zurbuchen, administrador científico de la NASA.» Tengo todas las expectativas de que la primera muestra de Perseverancia de Jezero Crater, y los que siguen, harán lo mismo con Marte. Estamos en el umbral de una nueva era de ciencia y descubrimiento planetarios «, dice.

Armstrong tardó 3 minutos y 35 segundos en recolectar esa primera muestra lunar. El rover marciano se llevará algo más. Tomará alrededor de once días completar su primer muestreo, ya que debe recibir sus instrucciones desde cientos de millones de millas de distancia. Para recolectar y almacenar la muestra, utilizará, según la NASA, el mecanismo más complejo, capaz y más limpio jamás enviado al espacio.

Gemelo geológico

El rover comenzará colocando todo lo necesario para el muestreo dentro del alcance de su brazo robótico de 2 metros de largo. Luego realizarán un estudio de imágenes para que el equipo científico pueda determinar la ubicación exacta donde se tomará la primera muestra. Además, buscará en otro sitio separado en la misma área para encontrar «gemelos geológicos» de las muestras que permitan un análisis detallado in situ.

El rover se utilizará ampliamente con geológicos dobles. Primero, usará una punta abrasiva para raspar las capas superiores de la roca, exponiendo superficies frías y no erosionadas. Estos serán analizados por los instrumentos científicos montados en la torreta Perseverance (SHERLOC, PIXLWATSON) para determinar la composición química y mineral y buscar materia orgánica. Otra de sus herramientas, llamada SuperCam, disparará un láser a la roca y luego tomará lecturas del polvo resultante. Por su parte, la cámara mastcam-Z capturará imágenes de alta resolución.

Volver a la tierra

Trabajando juntas, estas cinco herramientas permitirán un análisis sin precedentes de materiales geológicos en el lugar de trabajo. Además, el brazo unido a Perseverance recogerá muestras intactas (del tamaño de un trozo de yeso), que serán transferidas a pequeños tubos. Estos, a su vez, serán almacenados herméticamente en las entrañas del rover. La NASA y la Agencia Espacial Europea (ESA) planean una misión conjunta para traer las muestras a nuestro planeta en la década de 2030. La próxima vez que se vea el contenido del tubo de muestra, estará en una instalación en la Tierra para su análisis con instrumentos científicos. demasiado grande para enviarlo a Marte.

Si bien es inevitable fantasear con que algunas de estas primeras muestras contienen rastros de vida antigua, el equipo del rover no está esperando pruebas definitivas. “Las rocas ubicadas en esta unidad geológica no son excelentes cápsulas de tiempo para lo orgánico, pero creemos que han estado presentes desde la formación del cráter Jezero y son increíblemente valiosas para llenar los vacíos en nuestra comprensión geológica de la región, cosas que serán Necesitado desesperadamente. para saber si nos enteramos ¿Alguna vez existió vida en Marte?«Dice Ken Farley, científico del proyecto en Caltech. Probablemente no será hasta que las rocas hayan sido analizadas en la Tierra que los científicos podrán decir con precisión si realmente se ha encontrado alguna». rastro de vida.

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