La probabilidad de que los restos del cohete chino caigan en algún lugar de España es del 0,3%



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Los últimos cálculos (desde el mediodía del viernes) estiman que el cohete chino Marcha larga 5B Caerá a la Tierra a la 1:59 am de sábado a domingo, hora de la Península Española. Pero el momento exacto puede adelantarse o retrasarse hasta ocho horas. En todo este tiempo, el artilugio sobrevolará España durante tres minutos. Lo más probable es que, si no cambia de trayectoria, caiga al Atlántico, pero la probabilidad de que caiga en territorio español es del 0,3%, según los últimos datos disponibles.

Todos estos cálculos cambian a medida que se acerca el tiempo de devolución. Pero, en el momento de la publicación de este texto, a media tarde del viernes, los cálculos aseguran que el Marcha larga 5B podría caer entre los paralelos 40º Norte y 40º Sur, el primero se encuentra cerca de Madrid o Nueva York. El segundo tiene lugar a cientos de kilómetros al sur de Ciudad del Cabo (Sudáfrica), Buenos Aires o Santiago de Chile. En cuanto al eje este-oeste, longitud, el cohete chino puede caer en cualquier parte del planeta, pero, según Jorge Lomba, responsable del programa espacial CDTI, “con la trayectoria actual, es muy probable que lo haga en medio del Atlántico”.

El CDTI, liderado por Lomba, es el coordinador de un proyecto de vigilancia espacial promovido por la Unión Europea, el SST por sus siglas en inglés. Tiene tres pilares: evitar la colisión del espacio o escombros cósmicos contra satélites, rastrear la fragmentación de bolas de fuego (meteoros) en el espacio, tanto naturales como artificiales, y finalmente la reentrada de cohetes y otros artefactos de misiones espaciales. Esta es la división que está teniendo bastante revuelo en estos días. Además de la coordinación, España dota a esta red de sensores que monitorizan el espacio con un radar operado por el Ejército del Aire en Morón (Sevilla). Es con sus datos, y con los de los radares francés e italiano, con los que se rastrea el cohete chino

El cohete «Long March 5B» se mueve en una órbita elíptica a una velocidad de 28.000 kilómetros por hora.

«Es el más avanzado que hay ahora en Europa», dice Lomba. El radar proyecta sus ojos al espacio sobre España y detecta 2.000 objetos por día. «Se pueden ver objetos de 90 centímetros a 800 kilómetros de altura», señala Lomba. En cuanto al cohete chino, con sus 30 metros de altura y 5 metros de diámetro, el problema no es verlo, sino seguirlo. La Marcha larga 5B, el mayor lanzador del programa espacial chino, despegó el pasado miércoles 28 de abril y se suponía que regresaría tras dejar en órbita la primera parte de la futura estación internacional china. Pero algo salió mal cuando se reorientó para regresar y terminó orbitando incontrolablemente y acercándose cada vez más a la Tierra.

«Viaja a una velocidad de 28.000 kilómetros por hora», recuerda el coordinador de SST. El cohete, además de girar sobre sí mismo, viaja con una órbita elíptica, no circular. «La Tierra también se mueve, con lo que ambos movimientos se superponen», recuerda Lomba. El resultado es una curva sinusoidal aparente que dificulta determinar dónde y cuándo. El clima solar, la radiación, es otro factor que influye en la trayectoria de la Marcha larga 5B. Todo lo anterior es válido hasta que el cohete toque la atmósfera terrestre. «De aquí en adelante habrá un comportamiento físico completamente diferente», dice Lomba.

Según los cálculos de SST, que se perfeccionarán a medida que se acerque el momento del impacto, la Marcha larga 5B Se pondrá en contacto con la atmósfera a la 1:59 am de sábado a domingo, con un margen de ocho horas antes o después. Durante ese tiempo, el cohete sobrevolará España durante unos tres minutos, tiempo que podría acortarse siempre que no varíe su trayectoria. Pero podría aumentar si lo cambia. «Hasta las dos últimas horas no podemos mejorar más», explica Lomba. En términos porcentuales, este intervalo de tiempo implica que, con el rumbo observado al mediodía del viernes, la probabilidad de que caiga en la Península Ibérica es del «0,3%». Pero todo dependerá del momento exacto y del punto de contacto con la atmósfera.

La imagen capturada por el telescopio
La imagen captada por el telescopio «AROAC-T08» de la red europea de vigilancia espacial muestra el cohete chino en su órbita alrededor de la Tierra.SST.eu

Una vez que el cohete choca con la atmósfera, a una altitud de unos 80 kilómetros, otros factores entran en los cálculos, como el ángulo de entrada, la forma del Marcha larga 5B o el material del que está hecho. Todo esto y más, como la parte con la que entra, la velocidad inicial o los factores atmosféricos, determinarán el grado de ficción. Y con eso, cómo llegará el cohete y dónde. Los cálculos deben hacerse rápidamente porque el lanzador caerá como un misil y tardará unos minutos en golpear el suelo o, lo más probable, el agua.

Nieves Caballero, investigadora del Instituto Nacional de Tecnología Aeroespacial (INTA-CSIC) y experta en aerodinámica, afirma: “La fricción es crítica, puede provocar temperaturas entre 3.000º y 10.000º, según el ángulo de entrada, la forma o el tipo de material «. Esto hace que sea más probable que se desintegre antes de tocar la superficie.

China dijo que es «muy poco probable» que los restos del cohete causen daños a su regreso a la Tierra. En una conferencia de prensa, el portavoz del Ministerio de Relaciones Exteriores, Wang Wenbin, también dijo que «la mayoría de los restos de cohetes se desintegrarán y serán destruidos durante su reingreso a la atmósfera». También agregó que «aunque probablemente no sea peligroso, China está prestando mucha atención al regreso del cohete a la Tierra», informa Efe.

El problema para los expertos es que la agencia espacial china debería haber prestado tanta atención al lanzamiento y antes de eso, al proyecto del artefacto en sí. Lo mismo pasó el año pasado y con el hermano de este cohete. El 5 de mayo de 2020, se lanzó para poner una cápsula de prueba en órbita, pero a partir de ahora, no pudo salir de esa órbita correctamente. Entonces, y sin hacer tanto ruido como esta vez, sus restos cayeron en una franja del Atlántico y en Costa de Marfil. El gobierno de EE. UU. Y los administradores de la NASA ya se han quejado luego de la forma en que operan los chinos.

«El resto [de agencias y compañías] se toman muchas molestias para diseñar cohetes que permitan su retorno controlado «

Jonathan McDowell, científico del Observatorio Astrofísico Smithsonian (Estados Unidos)

«Una vez que dejan la carga, este tipo de cohetes son inútiles», recuerda Caballero, investigador del INTA. Hasta hace unos años, la mayoría de los cohetes que iban al espacio eran abandonados o lanzados. Pero ahora suelen tener un sistema de propulsión adicional para reorientarlos, ralentizarlos y devolverlos a un área específica de la Tierra. Su colega del INTA Gabriel Liaño recuerda que «el resto de agencias han implementado un sistema de devolución» y agrega que «la devolución de los niños no es un gran problema». Pero, como añade Caballero, «el problema es que esto es muy grande». Y como recuerda Liaño, «un tamaño mayor requiere un segundo cohete, combustible adicional y es mucho más caro».

La economía o el abandono parecen haber sido decisivos en todo este caso. El científico del Observatorio Astrofísico Smithsonian (Estados Unidos) Jonathan McDowell pasa gran parte de su tiempo observando lo que cae del cielo. En las declaraciones un New York Times Dice que el comportamiento chino «fue negligente» e «irresponsable». Cuando se le preguntó por sus respuestas al periódico de Nueva York, afirmó en un correo electrónico: “La práctica general es que para cohetes o satélites que pesen dos toneladas o menos, es aceptable que se salgan de control. Pero por algo de cinco toneladas o más, el resto [de agencias y compañías] se toman muchas molestias para diseñar cohetes que permitan su retorno controlado ”. Y el Marcha larga 5B pesa más de 20 toneladas.

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